Ann Graybiel, PhD '71

Ann Graybiel, PhD ‘71, möchte wissen, warum gute Gewohnheiten so schwer zu machen und schlechte Gewohnheiten so schwer zu brechen sind. Nach ihrem Bachelor an der Harvard University begann sie ein Studium der Neuroanatomie am MIT im Department of Psychology and Brain Science. Das MIT war einer der wenigen Orte im Land, an dem Forscher Verhaltensfragen stellten und erwarteten, zelluläre Antworten zu finden.

MIT-Professorin Ann Graybiel, PhD ‘71, gewann die National Medal of Science. (Mit freundlicher Genehmigung von Donna Coveney/MIT.)

Zu dieser Zeit war es wirklich entmutigend, sich den großen Fragen zu stellen, die jeder von uns stellen würde – Wie können wir sehen? Wie können wir Sprache haben? – weil die Techniken so schwach waren, sagt Graybiel, Walter A. Rosenblith Professor of Neuroscience am MIT. Mehrere Leute am MIT hatten die Kühnheit, das zu tun. Jetzt macht fast jeder.



Die bestimmten Nervenzellen, die Graybiel untersucht, befinden sich in den Basalganglien des Gehirns. Da sowohl die Parkinson- als auch die Huntington-Krankheit durch Fehlfunktionen der Basalganglien verursacht werden, glaubten frühere Forscher, dass diese Regionen nur körperliche Bewegungen und Gesten kontrollieren. Graybiels Forschung hat die radikale Idee vorangetrieben, dass grundlegende Elemente des Lernens und der Gewohnheitsbildung – und sogar das Erfolgserlebnis, das Menschen empfinden, wenn sie ein Rätsel lösen – in den Basalganglien verwurzelt sind. Ihre Forschung hat sie dazu geführt, die Natur der Drogensucht zu erforschen, und ihre Erkenntnisse könnten auch dazu beitragen, Krankheiten wie Zwangsstörungen und das Tourette-Syndrom sowie Parkinson und Huntington zu erklären.

Das Gebiet der systemischen Neurowissenschaften wird noch erfunden, sagt Graybiel: Was wirklich Spaß gemacht hat, ist, dass wir, sobald wir angefangen haben, diese Hirnregionen kennenzulernen, ständig neue Methoden lernen und entwickeln mussten. Es war eine Herausforderung. Was ihre aktuelle Forschung angeht, wollen wir verstehen, was im Gehirn passiert, wenn wir Gewohnheiten machen und sie brechen, sagt Graybiel. Wir untersuchen Gene, damit wir Moleküle in diesen Mechanismen lokalisieren können. Und wir betrachten die elektrische Aktivität von Neuronen. Wir glauben, dass diese Mechanismen der Gehirnfunktion den Schlüssel zu vielen therapeutischen Möglichkeiten darstellen.

Graybiel lebt in Lincoln, MA, mit ihrem Ehemann Jim Lackner '66, PhD '70, Professor für Physiologie an der Brandeis University; Sie genießen Sport und Musik. Graybiel, die 1973 an die MIT-Fakultät kam, wurde 2001 Forscherin am McGovern Institute. 2002 wurde ihr die National Medal of Science, die höchste Wissenschaftsauszeichnung des Landes, verliehen.

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