Apropos Wissenschaft

Die Eröffnungsrede dauerte wahrscheinlich nicht länger als drei oder vier Minuten. Aber es bleibt eines der denkwürdigsten in der akademischen Geschichte.

William Barton Rogers war gekommen, um bei der Eröffnungszeremonie des Instituts im Jahr 1882 über die Ursprünge des MIT zu sprechen. Nachdem er von Präsident Francis Amasa Walker vorgestellt worden war, stand er vor den Absolventen, Familienmitgliedern, neugierigen Nachbarn von Back Bay, Freunden und Bewunderern, die sich versammelten Huntington Hall und begann mit Stolz darüber zu sprechen, was aus dem MIT geworden war. Er erinnerte an die frühen Kämpfe, die gemischte Aufnahme der Schule von den Bildungsleitern, die Gründungsmission, ein umfassendes Programm für naturwissenschaftliche und technische Studien anzubieten. Früher bestehe eine große Trennung zwischen Theorie und Praxis, sagte er und erinnerte sich daran, wie sich die Wissenschaft im Laufe seines Lebens verändert habe und wie das Institut diesen Wandel gefördert habe. Nun sind sie in jedem Stoff, der hergestellt wird, in jeder Struktur, die aufgezogen wird, eng zu einem ineinandergreifenden System verbunden – das Praktische basiert auf dem Wissenschaftlichen, und das Wissenschaftliche ist fest auf dem Praktischen aufgebaut. Mitten in seiner Rede hielt er inne, warf einen Blick auf seine Notizen und sackte dann an den Knien zusammen. Als er auf den Bahnsteig fiel, war Rogers tot.

Dass Rogers im Sattel starb, wie Walker es ausdrückte, unterstrich seine Leidenschaft für die Wissenschaft, seinen Enthusiasmus für höhere Bildung und seine unermüdliche Arbeitsmoral. In fast 60 Jahren als Wissenschaftler und Bildungsreformer hatte er selten Anzeichen einer Entschleunigung gezeigt.



Als das MIT 1865 mit Rogers als Präsident eröffnet wurde, hatte er Jahrzehnte damit verbracht, die Ideen, die zur Gründung der Schule führten, in Gedanken immer wieder durchzudenken. Bereits bei seiner ersten Vollzeit-Lehrtätigkeit in Maryland in den 1820er Jahren experimentierte er mit Möglichkeiten, seinen Studenten wissenschaftliche Ideen zu vermitteln. Traditionelle, vorlesungsbasierte Unterrichtsformen störten ihn wie Kieselsteine ​​in seinen Schuhen. Als Professor am College of William and Mary von 1828 bis 1835 und an der University of Virginia von 1835 bis 1853 versuchte er, die Institutionen von innen heraus zu reformieren. Aber was er wirklich wollte, war die Unabhängigkeit vom traditionellen, klassischen Modell der Hochschulbildung – Autonomie, um eine möglichst breite und tiefste Ausbildung in den Wissenschaften für die praktische und theoretische Anwendung zu ermöglichen. Durch eine labororientierte Ausbildung, argumentierte Rogers, würden Praktiker und Forscher vor den Katastrophen blinder Experimente bewahrt.

Viele von Rogers’ Ideen zur Bildung entstanden aus seinem eigenen umfangreichen Forschungsprogramm. Unter den mehr als 100 Forschungsprojekten, Papieren und Präsentationen, die er während seiner langen und produktiven Karriere fertigstellte, war die erste staatliche geologische Untersuchung von Virginia, die er von 1835 bis 1842 zu Fuß, zu Pferd und mit dem Buggy durchführte. Er bestieg Berge und Klippen, watete durch Sümpfe und ertrug viele Strapazen, darunter den Tod eines seiner Assistenten – alles, um Proben für die Erstellung einer umfassenden geologischen Karte zu sammeln, die ihren wissenschaftlichen Wert jahrzehntelang bewahrte. Das Projekt generierte praktische Informationen für lokale Bauern und Bergleute und trug zu theoretischen Debatten über die Entstehung von Gebirgsketten bei, an denen er sein Leben lang weiterarbeitete.

Mitte des Jahrhunderts sehnte sich Rogers jedoch danach, den Süden zu verlassen, obwohl dies bedeutete, seine etablierte Professur in Charlottesville aufzugeben. Die Spannungen zwischen den einzelnen Abteilungen hatten begonnen, auf Forschung und Bildung überzugreifen. Obwohl er gegenüber seinen südlichen Kollegen über die Sklaverei schwieg, drückte er gegenüber Freunden und Familie seine Frustration über die Ideologie der Sklavenhaltung aus: Viele lokale Führer sahen alle Reformen, die aus dem Norden kamen, einschließlich der Unterstützung wissenschaftlicher oder technologischer Innovationen, die nicht direkt auf die Verbesserung der Landwirtschaft abzielten, als Bedrohung an zur südlichen Zivilisation.

1853 zogen Rogers und seine Frau Emma, ​​die aus einer prominenten Bostoner Bankiersfamilie stammte, nach Massachusetts. Für beide war es eigentlich eine Rückkehr in den Norden; Er war in Philadelphia als Sohn irischer Einwanderer geboren, die bald nach Williamsburg zogen, wo sein abolitionistischer Vater Patrick Kerr Rogers Wissenschaftsprofessor bei William and Mary war.

Obwohl er keine Aussicht auf eine Anstellung in Massachusetts hatte, hoffte er, dass die Gegend um Boston für Ideen, die manchmal nicht nur auf Ablehnung, sondern auch auf Spott gestoßen waren, gastfreundlich sein würde, wie er in seiner Antrittsrede erinnerte. Seitdem ich etwas über den wissenssuchenden Geist und die intellektuellen Fähigkeiten der Gemeinschaft in und um Boston weiß, sinnierte er damals, fühlte ich mich davon überzeugt, dass es von allen Orten der Welt am sichersten war, die höchsten Nutzen aus einer polytechnischen Institution.

In seinem neuen Zuhause angekommen, wandte er sich dem zu, was er am besten kannte: Geologie und Naturphilosophie (heute bekannt als Physik). Seine Veröffentlichungen in wissenschaftlichen Zeitschriften und seine Präsentationen bei der Boston Society of Natural History machten bald in Harvard auf sich aufmerksam, wo er für eine Professur in Betracht gezogen wurde. Zum Glück für das MIT erhielt er keinen Termin. Er verfeinerte auch seine Fähigkeit, durch Gespräche, Vorträge und Debatten zu überzeugen. In einer Reihe öffentlicher Debatten mit Harvards Louis Agassiz im Jahr 1860 nutzte Rogers die Vernunft – und jahrzehntelange geologische und paläontologische Forschung –, um eine überzeugende Argumentation für die Darwinsche Theorie gegen Agassiz’ leidenschaftliche Überzeugung darzulegen, dass durch göttliches Eingreifen getrennte Arten geschaffen wurden.

Rogers Umgang mit Worten würde eine entscheidende Rolle dabei spielen, Verbindungen zwischen mächtigen Interessen herzustellen, deren Engagement für die Idee des Fortschritts durch ein Institut für Technologie verwirklicht werden könnte (sehen Der 146. Jahrestag , S. M11) . Und als das MIT gegründet wurde, diente ihm dieses Talent weiterhin als Präsident. Unter seiner Leitung schossen die Einschreibungen in das Institut in die Höhe. 1868, drei Jahre nach seiner Eröffnung, hatte das MIT mehr als dreimal so viele Studenten wie die Lawrence Scientific School in Harvard.

Dann erlitt Rogers jedoch einen Schlaganfall, der ihn zeitweise teilweise gelähmt zurückließ. Professor John Runkle, ein in Harvard ausgebildeter Mathematiker, übernahm die Führungsrolle. Als sich Rogers Gesundheitszustand verbesserte, hielt Runkle ihn über die MIT-Nachrichten auf dem Laufenden und übertrug ihm wichtige Entscheidungen weitgehend. Als jedoch Anfang der 1870er Jahre Haushaltsschwierigkeiten auftraten, flehte Runkle Rogers an, einen Vorschlag Harvards zur Zusammenlegung der Schulen in Betracht zu ziehen. Wenn wir uns nicht vereinen und nicht die Mittel bekommen, um die Gehälter zu erhöhen, werden wir alle Professoren verlieren, die wir am wenigsten entbehren könnten, schrieb er. Sollen wir es nehmen?

Von seinem Krankenbett aus lehnte Rogers den Vorschlag ab (einer von mehreren Versuchen von Harvard, das MIT zu annektieren). Seiner Meinung nach würde Harvards Engagement für den klassischen Lehrplan die Mission des Instituts, sowohl den praktischen als auch den theoretischen wissenschaftlichen Unterricht voranzubringen, zunichte machen. In den späten 1870er Jahren hatte er viel von seiner Kraft zurückgewonnen und wurde gebeten, seine Rolle am Institut wieder aufzunehmen, das immer noch auf wackligen finanziellen Grundlagen stand. Rogers war sich der bevorstehenden Herausforderungen bewusst und bestand darauf, dass er nur zurückkehren würde, wenn die MIT Corporation versprach, 100.000 US-Dollar für die Stiftung aufzubringen. Die Corporation stimmte zu und er leitete das MIT von 1878, bis Walker im November 1881 als Ersatz für ihn eingesetzt wurde, nachdem sich die finanziellen Bedingungen stabilisiert hatten. Nur wenige Monate später kam Rogers zurück, um seine Rede zu halten, und wie sich herausstellte, seine letzten Momente im Institut.

Als sich die Nachricht von seinem Tod verbreitete, gingen Kondolenzbriefe ein. Ehemalige Studenten, Mitforscher, Bildungsleiter, Politiker, Philanthropen und viele andere erinnerten sich daran, wie er seine Studenten dazu inspirierte, die Wissenschaft zu lieben und wie er andere mit seiner wunderbaren Kraft berühren konnte der Illustration und des Ausdrucks.

Sie erinnerten sich an Rogers als einen Mann, dessen Engagement für Forschung und Bildungsreform ein persönliches Engagement für alles, was den Fortschritt der Wissenschaft betrifft, widerspiegelte. Das Epitaph auf seinem Grabstein auf dem Mount Auburn Cemetery in Cambridge lautet nur William Barton Rogers, 1804-1882, aber das MIT-Motto Geist und Hände , Geist und Hand, zeichnet die Arbeit Ihres Lebens auf.

A. J. Angulo, Bildungshistoriker und Autor von William Barton Rogers and the Idea of ​​MIT, ist außerordentlicher Professor an der Winthrop University in Rock Hill, South Carolina.

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