Asteroiden könnten für Treibstoff abgebaut werden, sagt das Unternehmen

Ein Startup namens Planetary Resources hat ehrgeizige Pläne angekündigt, Asteroiden zu vermessen und sie schließlich nach Wasser abzubauen, das in flüssigen Wasserstoff und Sauerstoff umgewandelt werden könnte, die zum Betanken von Raumfahrzeugen im Orbit benötigt werden.

Das Unternehmen beabsichtigt, zunächst eine Reihe kleiner Satelliten mit Teleskopen und Instrumenten in die Erdumlaufbahn zu bringen, um erdnahe Asteroiden zu untersuchen und die vielversprechendsten Kandidaten für spätere Prospektionsmissionen zu identifizieren. Der erste dieser Arkyd-101-Satelliten, der sich derzeit in der Entwicklung befindet, wird innerhalb von zwei Jahren starten und wahrscheinlich mit einem größeren Satelliten in die Umlaufbahn fliegen, gab das Unternehmen heute auf einer Pressekonferenz im Museum of Flight in Seattle bekannt.



Unterstützt von einem prominenten Investorenteam, darunter Larry Page, Eric Schmidt, James Cameron und Ross Perot Jr., die in unbekannten Mengen investieren, plant Planetary Resources, Wassereis und andere flüchtige Chemikalien von nahegelegenen Asteroiden zu ernten und sie als Treibstoff zu verwenden Depots in der Erdumlaufbahn – im Wesentlichen Mini-Raumstationen, an die Raumfahrzeuge andocken könnten – bis 2020. Dort angekommen, könnte Wasser in Treibstoffe umgewandelt und verkauft werden, um die Tanks von kommerziellen Satelliten bis hin zu NASA-Weltraumfahrzeugen zu füllen.

NASA-Studien haben zuvor gezeigt, dass Treibstoffdepots den Preis für die Erforschung des Weltraums senken könnten, da Raumschiffe mit weniger Treibstoff als heute von der Erde abheben könnten, was den Einsatz kleinerer, billigerer Raketen ermöglichen würde. Laut Eric Anderson, Mitbegründer von Planetary Resources, könnte das Befüllen eines umlaufenden Depots mit Treibstoffen von Asteroiden auf lange Sicht weitaus kostengünstiger sein als die Versorgung von der Erde aus.

Eine aufstrebende Reihe neuer kommerzieller Systeme, von der kostengünstigen Falcon-Serie von SpaceX-Trägerraketen bis hin zu großen Raumstationsmodulen, die von Bigelow Aerospace entwickelt werden, könnte ebenfalls von solchen Depots profitieren, sagte Anderson.

Der Plan hat seinen Anteil an Skeptikern. Könnten sie es technisch tun? Ich habe keine Zweifel, sagt Henry Hertzfeld , ein Professor an der George Washington University, der Weltraumpolitik und -ökonomie studiert. Aber er ist sich nicht sicher, wer die Kunden sein würden oder was sie zu zahlen bereit wären, und er sagt, dass die Idee des Bergbaus auf Asteroiden ungelöste rechtliche Fragen aufwirft. Der Besitz von Weltraumressourcen ist eine Grauzone im Weltraumrecht, in der private Eigentumsrechte an Asteroiden und anderen Himmelskörpern nicht eindeutig berücksichtigt werden. Man kann leicht ein kontrastierendes Gehäuse bauen, wo es überhaupt keinen Sinn macht, sagt Hertzfeld.

Das Team des Unternehmens umfasst eine Reihe ehemaliger NASA Jet Propulsion Lab-Ingenieure, die das Schiff sprangen und die Art und Weise, wie Roboter-Weltraumforschung durchgeführt werden kann, wirklich neu definieren, sagte Firmenpräsident Chris Lewicki, selbst ein Veteran der Missionen Mars Exploration Rover und Phoenix Mars Lander. Der Schwerpunkt werde auf kleinen Teams und einfachen, billigen Raumfahrzeugen liegen; jeder Arkyd-101 wiegt nur 20 Kilogramm. Dank neuer Technologien wie Laserkommunikation mit geringer Leistung und hoher Bandbreite sollen diese kleinen Satelliten in der Lage sein, das zu tun, wofür vor einigen Jahrzehnten eine große NASA-Raumsonde erforderlich war. Anderson sagte, das Unternehmen könne auch versuchen, die Satelliten an staatliche und kommerzielle Kunden zu verkaufen, um kurzfristig eine Einnahmequelle zu schaffen.

Lewicki räumte ein, dass der eigentliche Asteroidenabbau für Planetary Resources noch Jahre in der Zukunft liegt. Aber, sagte er, wir machen den ersten notwendigen Schritt, um es der Realität näher zu bringen.

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