Blind fliegen

Jimmy Doolittle war kein typischer angehender Doktorand, als er im Sommer 1923 mit 26 Jahren die Zulassung zum MIT beantragte. Im vergangenen Herbst war der Pilot der US-Armee der erste, der in weniger als 24 Stunden die kontinentalen Vereinigten Staaten überquerte. Er startete in der Nacht zum 4. September von der Küste Floridas, machte kurz nach Sonnenaufgang einen kurzen Tankstopp in Texas und landete am 5. September pünktlich zum Abendessen in San Diego.

Kurz nach seiner Promotion am MIT stellte Jimmy Doolittle beim prestigeträchtigen Rennen um die Schneider Trophy in Baltimore einen neuen Geschwindigkeitsweltrekord für Wasserflugzeuge auf. Im Dezember 1925 Technologieüberprüfung berichtete, dass während der sieben Runden des Rennens kein einziges Mal das stetige Dröhnen seines Motors ins Stocken geriet.

Es war damals die experimentelle Ära des Fliegens, und bis zu diesem Zeitpunkt in seiner Karriere war Doolittle meistens am Hosenboden vorbeigeflogen, wie er sich viele Jahre später erinnerte. Doch für den historischen Langlauf-Sprint erwarb er sich einen Schräglageanzeiger, erstmals nutzte er ein solches Instrument im Cockpit. Er hatte die Reise auch für den Vollmond geplant, um Nachtflüge zu erleichtern, aber eine Gruppe schwerer Gewitter auf dem Weg vereitelte diesen Plan. Blendende Blitze, einige so nah, dass ihr vertrauter Ozongeruch wahrnehmbar war, wechselten mit Perioden völliger Dunkelheit. Doolittle stellte fest, dass ihn nur die Indikatoren am turbulenten Nachthimmel orientiert hielten, was ihm das Versprechen solcher Instrumente für das Fliegen bei geringen oder gar keinen Sichtverhältnissen einprägte.



Nachdem er von der University of California in Berkeley einen Bachelor-Abschluss erhalten hatte, der auf seinem Ingenieurstudium in der Armee beruhte (er hatte die Schule vorzeitig verlassen, um im Ersten Weltkrieg zu dienen), brachte Doolittle seine Frau und zwei junge Söhne mit, um in einer Wohnung zu leben in einem Dorchester-Dreidecker, damit er das MIT besuchen konnte. Obwohl er untersuchen wollte, ob ein entsprechend ausgebildeter Pilot ein Flugzeug ohne Bezug zum Horizont oder einem Punkt auf dem Boden fliegen und landen kann, hielten seine Professoren dieses Thema für nicht abstrakt genug. So konzentrierte sich Doolittle schließlich in seiner Diplomarbeit auf den Einfluss von Wind auf die Flugzeugleistung durch Windkanaltests, Umfragen unter seinen Pilotenkollegen und mathematische Analysen.

Doolittles Forschungen am MIT haben viele grundlegende Fragen zum Flugwesen beleuchtet, die damals ungelöst waren. Einige von ihm interviewte Piloten sagten, sie könnten die Windgeschwindigkeit und -richtung nach Gefühl messen, wenn sie das Flugzeug drehten oder in der Höhe stiegen, aber seine Forschungen bewiesen, dass dies unmöglich war. Seine Forschung untersuchte auch die Wirkung von G-Kräften auf den menschlichen Körper und die Wahrscheinlichkeit, dass dies die Ursache für Blackouts war, die einige Piloten bei fortgeschrittenen Manövern wie Loopings, Rollen und Spiralen erlebten.

Aber Doolittles Studien waren nicht vollständig theoretisch. Er nahm an Rennen im ganzen Land teil und hatte regelmäßigen Zugang zu den Flugzeugen der Air Service Reserve am Flughafen von Boston. Während einer Spritztour fuhren Doolittle und ein Freund durch die historische Main Street von Lexington, drehten sich dann um und machten es erneut, während Ladenbesitzer und Stadtbewohner staunend zusahen.

Doolittles Dissertation wurde 1925 angenommen, aber seine Forschungen gingen weiter. Mit Unterstützung des Guggenheim-Fonds kehrte er zu der Frage zurück, ob fortschrittlichere Technologien Piloten ermöglichen könnten, blinde Landungen bei dichtem Nebel oder Dunkelheit durchzuführen. 1929 startete und landete er in einem Flugzeug, das speziell mit einem Funkfeuer für die Kommunikation mit dem Boden und Gyroskopen ausgestattet war, die einen künstlichen Horizont bildeten, in einem überdachten Cockpit - der erste oder vollständig mit Instrumenten durchgeführte Blindflug.

Als Doolittle im Februar 1930 seine Armeekommission zum Leiter der Luftfahrtabteilung der Shell Oil Company niederlegte, hatte er bereits genug getan, um seinen Status als eine der bedeutendsten Persönlichkeiten in der frühen Geschichte der Luftfahrt zu sichern. In den frühen 1930er Jahren stellte er jedoch weiterhin Luftgeschwindigkeitsrekorde auf, und als der Zweite Weltkrieg ausbrach, kehrte er schnell in den aktiven Dienst zurück. 1942 plante und leitete er den ersten Luftangriff der US Army Air Force auf Japan. Sechzehn Bomber starteten von einem Träger im Pazifik, senkten sich tief über ihre Ziele in Japan, um dem Flugabwehrfeuer zu entgehen, und drehten dann um, um in Chiang Kai-sheks China zu landen.

Zufällig machte schlechtes Wetter alle Chancen auf eine sichere Landung zunichte, und die meisten Piloten mussten aussteigen. Obwohl alle 16 Flugzeuge verloren gingen und acht der 80 Besatzungsmitglieder getötet oder gefangen genommen wurden, war der kühne Überfall ein militärischer und politischer Erfolg. Doolittle, der 96 Jahre alt werden sollte, wurde zwei Tage nach der Razzia in die allgemeine Klasse befördert. Er kehrte als Kriegsheld in die USA zurück und erhielt die Ehrenmedaille für diese scheinbar unmögliche Mission.

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