BPs Wette auf Butanol

Alternative Kraftstoffe wie Ethanol könnten dazu beitragen, den Kohlendioxidausstoß zu reduzieren und die Ölimporte zu senken, aber bisher machen diese Biokraftstoffe nur einen kleinen Teil des Kraftstoffverbrauchs aus. Eine der größten Herausforderungen bei der Steigerung des Ethanolverbrauchs besteht darin, es zu verteilen. Das liegt daran, dass Ethanol nicht in denselben Pipelines transportiert werden kann, in denen auch Benzin verteilt wird. Darüber hinaus liefert Ethanol viel weniger Energie als Benzin auf einer Gallone-für-Gallone-Basis.

Rübenbrennstoff: BP Biofuels entwickelt ein Verfahren zur Umwandlung einiger Pflanzen in Butanol, einen alkoholischen Kraftstoff, der Ethanol in mehrfacher Hinsicht überlegen ist. Die erste Charge wird wahrscheinlich aus einer Zuckerrübenernte wie der hier vorgestellten stammen.

Philip New, Präsident von BP Biofuels, einem kürzlich gegründeten Unternehmen des riesigen britischen Ölproduzenten, glaubt, eine Lösung zu haben: Butanol. Während Butanol wie Ethanol aus Maisstärke oder Zuckerrüben hergestellt werden kann, ähneln seine Eigenschaften eher Benzin als denen von Ethanol. Das bedeutet, dass es in bestehenden Benzinpipelines transportiert werden kann. Und es enthält mehr Energie als Ethanol, was die Laufleistung pro Gallone verbessert.

Im vergangenen Monat gab BP bekannt, dass es mit der University of California, Berkeley, an einem 500 Millionen US-Dollar teuren 10-Jahres-Programm zusammenarbeiten wird, von dem ein Teil der Forschung zur Verbesserung von Biokraftstoffen wie Butanol gewidmet sein wird. Und letztes Jahr gab BP eine Partnerschaft mit DuPont bekannt, um eine neue Technologie zur Herstellung von Butanol zu entwickeln. DuPont wird Fachwissen in der Biotechnologie bereitstellen. Technologieüberprüfung sprach mit New über die Pläne des Unternehmens auf einer kürzlichen Energiekonferenz am MIT.

Technologieüberprüfung : Warum interessiert sich BP für Biokraftstoffe, die scheinbar ein direkter Konkurrent Ihres Hauptgeschäfts sind?

Philipp Neu : Es ist möglich – wenn die Welt den Klimawandel jetzt wirklich ernst nimmt und sich die Menschen weiterhin um die Energiesicherheit sorgen –, dass Biokraftstoffe angesichts der jetzt plausibel erscheinenden technologischen Durchbrüche einen erheblichen Anteil am Kraftstoffmix im Verkehr ausmachen könnten die Zukunft.

Ich denke, Sie haben die Wahl. Entweder Sie können versuchen, es zu leugnen und sich dagegen zu wehren und es zurückzuhalten, oder Sie können es annehmen und begrüßen und es zu einem Teil Ihres Geschäfts machen. Und eindeutig hat sich BP für Letzteres entschieden.

KINDER : BP konzentriert sich auf einen relativ obskuren Brennstoff: Butanol. Warum auf Butanol statt auf Ethanol setzen?

PN : Ethanol ist ein guter Anfang. Aber Ethanol wurde nicht als Kraftstoff entwickelt. Niemand hat sich hingesetzt und gesagt: Lasst uns ein Biomolekül erschaffen, das in Motoren funktioniert. Was passiert ist, war, die Leute sagten Ethanol kann in Motoren arbeiten. Wie viele Leute wissen, ist es gut, hat aber einige Nachteile. Butanol ist unserer Meinung nach eine Innovation, die viele der Nachteile überwindet.

Sie sollten Butanol nicht als Konkurrenz zu Ethanol betrachten. Aus einer Ethanolpflanze kann eine Butanolpflanze werden. Und Sie können Ethanol und Butanol miteinander mischen, und es kann Ihnen tatsächlich helfen, mehr Ethanol zu verwenden.

KINDER : Also, wie ist Butanol besser?

PN : Der Schlüsselweg ist eine höhere Energiedichte. Während Ethanol etwa zwei Drittel der Energiedichte [von Benzin] hat, liegen wir bei Butanol in den hohen Achtzigern [in Prozent].

Es ist weniger flüchtig [als Ethanol]. Es ist nicht so korrosiv, daher haben wir bei höheren Konzentrationen keine Probleme damit, sich an Aluminium- oder Polymerkomponenten in Kraftstoffsystemen und Zapfanlagen zu fressen. Und es ist nicht so hygroskopisch – es nimmt kein Wasser auf, was Ethanol tun kann, wenn Sie es in relativ niedrigen Konzentrationen geben. So können wir es durch Pipelines führen.

KINDER : Warum ist Wasser bei Pipelines ein Problem?

PN : In jedem Kraftstoffsystem gelangt Wasser in Rohre. Bei Benzin setzt es sich einfach unten ab. Ethanol vermischt sich mit Wasser. Sie führen also grundsätzlich Wasser in das Kraftstoffgemisch ein. Wenn Sie Flugbenzin in ein Rohr einfüllen, in dem sich etwas Ethanol befindet, besteht die Möglichkeit einer Wasserverunreinigung des Flugbenzin, was eine sehr schlechte Nachricht sein könnte.

KINDER : Wie wird Butanol jetzt hergestellt und wie wollen Sie es herstellen?

PN : Der konventionelle Weg zur Herstellung von Biobutanol ist ein Fermentationsprozess. An verschiedenen Stellen wird viel daran gearbeitet, die Effizienz des Prozesses zu verbessern. Und unser Ziel ist es, einen Weg zu finden, Butanol zu einem Preis herzustellen, der mit Benzin konkurrieren kann. Mehr können wir nicht sagen.

KINDER : Welche Rohstoffe können Sie verwenden?

PN : Sie können Butanol mit genau den gleichen Stoffen herstellen, die Sie zur Herstellung von Ethanol verwenden. Wir können es aus Zucker herstellen, wir können es aus Mais herstellen, wir können es aus Zuckerrüben herstellen. Jede Zuckerstärke, die bei der Fermentation von Ethanol verwendet wird, können Sie [zur Herstellung] von Butanol verwenden.

KINDER : Ethanol hängt heute stark von staatlichen Subventionen ab. Wie wirtschaftlich ist Butanol?

PN : Ich bin mir nicht sicher, ob es zu viel spezifische Hilfe braucht. Was ich mehr verlangen würde, sind gleiche Wettbewerbsbedingungen. Ein Übergang von der mengenmäßigen Förderung von Biokraftstoffen hin zu einer Förderung nach dem Energiegehalt würde beispielsweise gleiche Wettbewerbsbedingungen darstellen. Durch die Volumensubventionierung unterstützen Sie effektiv weniger energieeffiziente Alternativen.

KINDER : Wann können wir damit rechnen, zu einer BP-Station zu gehen und etwas Butanol aufzufüllen?

PN : Dies ist absolut in einer Testphase, und wir prüfen, wie wir es in eine Pilotphase [Werk] überführen können. Wir werden uns demnächst mit einigen Probemengen beschäftigen.

Um ehrlich zu sein, muss man sich ein bisschen Zeit lassen, bevor wir zu einem Massenmarktumfeld kommen. Ich würde gerne denken, dass Butanol weit verbreitet sein könnte, bevor Lignozellulose-Ethanol [wie aus Holzspänen und Maisstroh] weit verbreitet ist. Es ist fast nur eine Funktion des Entwicklungstempos und der Genehmigung. Um heute ein neues Ethanolwerk zu eröffnen, wird es nicht vor 2009, 2010 eröffnet. Das sollte Ihnen also helfen, Ihre Erwartungen an die Einführung neuer Technologien zu erfüllen.

KINDER : Um es klar zu sagen: Warten Sie auf den biologischen Fortschritt, bevor Sie vorankommen können, oder sind Sie bereits an einem Punkt, an dem Sie Anlagen bauen und mit der Kleinserienproduktion beginnen können?

PN : Ich denke, wir befinden uns in der Welt der Optimierung biologischer Prozesse. Sie wollen keine Anlage bauen, wenn Sie mit einem suboptimalen Prozess arbeiten.

KINDER : Es sind also keine großen Durchbrüche erforderlich?

PN : Sowohl BP als auch DuPont sind sehr positiv, engagiert und optimistisch bezüglich der Aussichten, Butanol zu liefern.

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