Brainstorming mit Isaac Asimov

1959 arbeitete ich bei Allied Research Associates in Boston, als uns die Advanced Research Projects Agency des US-Militärs um Hilfe bat. Am MIT hatten zwei unserer Gründer – Larry Levy, SM ’48, und Dan Fink ’48, SM ’49 – aerodynamische Auswirkungen auf Strukturen untersucht. Jetzt wollte ARPA, dass ihr Unternehmen zwei Dinge tut: erstens ein Brainstorming für neue Ansätze zum Schutz des Landes vor Interkontinentalraketen und dann eine technische Analyse durchführen, um ihre Machbarkeit zu bestimmen. Bob Summers '46, ScD '54, würde als leitender Ermittler des Projekts und Claude Brenner '47, SM '48, als Chefingenieur fungieren. Auf meinen Vorschlag hin luden wir meinen Freund Isaac Asimov, der inzwischen ein bekannter Science-Fiction-Autor war, ein, an Phase eins des Unterfangens mitzuwirken.

Artur Obermayer

Arthur Obermayer, um 1959

Ich hatte Asimov zwei Jahre zuvor kennengelernt, als ich ihn bat, monatlich halbstündige Spots auf Bostons Channel 4 für die American Chemical Society zu moderieren. Er war bereit, aber er warnte mich, dass er keine Fernseherfahrung habe. Obwohl wir vor jeder Sendung eine Stunde im Studio geprobt haben, war sein Stil pedantisch und gelehrt, und die ersten Sendungen waren nicht besonders erfolgreich. Eines Tages jedoch verspätete sich die Gruppe vor uns, sodass Asimov keine Zeit hatte, sich vorzubereiten. Gezwungen, es zu beflügeln, war er spontan und lustig. Danach ließen wir die Proben aus und seine Programme waren ein Hit.



Als ich ihn kennenlernte, stellte ich fest, dass Asimov zwar Selbstvertrauen ausstrahlte, aber manchmal auch unruhig sein konnte. Er schrieb über exotische Transportmittel, würde aber nicht in einem Flugzeug fliegen. Er scherzte gern, und obwohl er nie trank, konnte er extrem gesellig sein, wenn er bei mir zu Hause auf Partys ging. Aber manchmal verschwand er mitten auf einer Party in meiner Bibliothek, und ich fand ihn, wie er ein Buch über Wissenschaft oder Innovationsgeschichte las. Und trotz seiner Bekanntheit als Science-Fiction-Autor befürchtete er, dass sein Vertrag als außerordentlicher Professor an der Boston University nicht verlängert würde, weil er nicht in wissenschaftlichen Zeitschriften veröffentlicht hatte.

Zu Beginn des ARPA-Projekts nahm Asimov an einigen Meetings teil, bei denen viele wilde Ideen auftauchten. (Ich schlug vor, eine explosive Gaswolke über einer Stadt zu errichten, um eine anfliegende Rakete in die Luft zu sprengen.) Aber so freizügig diese Diskussionen auch waren, er fand das Gruppenformat eindeutig einschränkend und trug nur gelegentlich bei. Obwohl er sicherlich kreativ sein konnte, hatte er von vornherein zugegeben, dass er von dem Thema nichts verstand. Und er mochte es nicht, wenn man eine Leistung erwartete.

Nach mehreren Besprechungen erfuhr Asimov, dass er im weiteren Verlauf des Projekts eine Sicherheitsüberprüfung benötigen würde. Der Zugang zu geheimen Informationen würde das, worüber er schreiben könnte, einschränken, also entschied er, dass er nicht weitermachen sollte. Er fühlte sich jedoch verpflichtet, der Gruppe etwas Nützliches zu bieten. Also zog er sich in sein Home-Office-Loft zurück, wo er an einem Schreibtisch schrieb, in dessen 10 Schubladen er alle seine in Arbeit befindlichen Manuskripte aufbewahrte. (Asimov arbeitete tatsächlich manchmal an bis zu 10 Büchern und Artikeln gleichzeitig; wenn er sich zum Schreiben hinsetzte, öffnete er die Schublade mit dem, woran er sich am meisten inspiriert fühlte, zu arbeiten.) Dort, frei von der Zwänge und Ablenkungen eines Meetings, schrieb er On Creativity, den bisher unveröffentlichten Aufsatz, den ich kürzlich in meinem Keller wiederentdeckt habe.

Asimov schrieb den Aufsatz, um das Team von Allied Research bei der Gestaltung von Meetings zu beraten, um kreatives Denken anzuregen. Es ist heute so aktuell wie damals. Die Welt im Allgemeinen missbillige Kreativität, und in der Öffentlichkeit kreativ zu sein, sei besonders schlecht, schrieb er. Unter anderem befürwortete er Ungezwungenheit – das Verwenden von Vornamen, Scherzen, Treffen beim Essen statt in einem Konferenzraum –, um die Bereitschaft zu fördern, sich an der Torheit der Kreativität zu beteiligen.

Unser Meeting-Format wurde jedoch von ARPA diktiert. Und im kalten, harten Licht des Konferenzraums gingen wir zur zweiten Phase unseres Projekts über. Keine einzige Idee hat überlebt. (Meine explodierende Gaswolke wurde abgelehnt, als jemand darauf hinwies, dass eine Rakete so schnell durch die Wolke fliegen würde, dass die Explosion dahinter erfolgen würde.) Wir kamen zu dem Schluss, dass es keinen realistischen Weg gibt, sich gegen eine Interkontinentalrakete zu verteidigen, sondern das US-Militär hat in den vergangenen 55 Jahren weit über 150 Milliarden Dollar ausgegeben, um erneut zu demselben Ergebnis zu gelangen.

Als ich jedoch Asimovs Essay entdeckte, erinnerte ich mich an den Silberstreifen unseres Projekts: Es veranlasste einen der einfallsreichsten Schriftsteller seiner Generation, seine Gedanken über Kreativität zu destillieren.

Arthur Obermayer, PhD ’56, ist Gründer und Präsident von Moleculon Research, einem Forschungs- und Entwicklungsunternehmen für Chemie, Polymere und Pharmazeutika, und der Obermayer Foundation. Er war mehr als drei Jahrzehnte lang mit Isaac Asimov befreundet.

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