Den Planeten verteidigen

Manche Menschen sind als Weltbürger bekannt. Rusty Schweickart '56, SM '63, ist ein Bürger des Kosmos. Geboren in Neptun (New Jersey), pilotierte er den ersten bemannten Flug der Apollo-Mondlandefähre, rettete das Skylab-Programm und widmet sich nun der Rettung der Erde vor Asteroideneinschlägen.

Rusty Schweickart '56, SM '63 war im Weltraum und hat das Himmelslabor gerettet. (Bildnachweis: Francis French)

Schweickart war erst 16, als er am MIT anfing. Er sagt, er sei kein Wunderkind gewesen, sei aber in die dritte Klasse übergegangen, als sein Lehrer in der zweiten Klasse starb – Stealth-Klassensprung, nennt er es. Trotzdem machte er eine beeindruckende Karriere. Zwischen 1956 und 1963 absolvierte er 4.200 Flugstunden als Kampfpilot bei der US Air Force und der Massachusetts Air National Guard – und schaffte es auch, seinen SM in Aero und Astro am MIT zu verdienen.



Während seines Masterstudiums arbeitete Schweickart als Forscher im Experimental Astronomy Lab des MIT, wo er die Strahlung der Stratosphäre erforschte, Sterne verfolgte und an der Stabilisierung von Sternbildern arbeitete. Als Student hatte er sich den Forschungsvirus eingefangen. Wenn man an einem Ort wie dem MIT ankommt, biegt man um die Ecke und merkt, dass man lernen möchte, aufregende, originelle Arbeit zu leisten, sagt er. Ich habe eine tiefe Wertschätzung für die wissenschaftliche Methode gewonnen. Das ist eine großartige Sache – wenn man erkennt, dass nicht nur das, was man denkt, sondern was man beweisen kann, wirklich zählt.

Im Oktober 1963 ernannte die NASA Schweickart zur dritten Gruppe von Astronauten des Weltraumprogramms, zu der Buzz Aldrin, ScD '63 und Alan Bean gehörten. Nach vierjähriger Ausbildung wurde Schweickart als Pilot für die Mondlandefähre bei der Apollo-9-Mission im März 1969 ausgewählt, dem ersten bemannten Flug mit der Mondlandefähre. 47 Minuten der 241 Stunden der Mission war er außerhalb des Raumfahrzeugs. Aber das wäre fast nicht passiert. Am Tag vor seinem Weltraumspaziergang wurde Schweickart krank – ein ernstes Problem in der Schwerelosigkeit.

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  • Fotos der Apollo 9-Mission

Wenn man sich in einen Raumanzug einschließt und kotzt, stirbt man, erklärt er. In dieser Nacht fragten wir uns alle, ob wir die Mission abbrechen müssten. Damit ist Kennedys Ziel, zum Mond zu gelangen, klar. Aber am nächsten Tag fühlte ich mich viel besser und wir entschieden uns dafür. Gerätetests auf diesem Flug machten den Moonwalk vier Monate später möglich. Das erste Mal, dass Sie den Planeten verlassen und in den Kosmos eintreten, ist ein wichtiges Ereignis, und Sie fühlen sich unglaublich glücklich, ein Teil davon zu sein, sagt Schweickart.

Schweickart sagt, dass er oft gefragt wird, wie es war, im Weltraum zu sein. Wenn Sie in anderthalb Stunden um die Erde reisen, beginnen Sie zu erkennen, dass Ihre Identität mit dieser ganzen Sache zusammenhängt, sagte er seinem Publikum auf der Konferenz der Lindisfarne Association 1974, einer Denkfabrik und Interessenvertretung des New Age. Und das ändert sich. Du schaust da runter und kannst dir nicht vorstellen, wie viele Grenzen und Grenzen du immer und immer wieder überschreitest und siehst sie nicht einmal. Da sind Sie – Hunderte von Menschen im Nahen Osten töten sich gegenseitig über eine imaginäre Linie, deren Sie sich nicht einmal bewusst sind, die Sie nicht sehen können. Und von wo aus man es sieht, ist das Ding ein Ganzes, und es ist so schön. Du wünschst dir, du könntest eine in jede Hand nehmen, eine von jeder Seite in den verschiedenen Konflikten, und sagen: ‚Schau. Betrachten Sie es aus dieser Perspektive. Was ist wichtig?’

Diese Präsentation ohne Drehbuch war wahrscheinlich die beste Rede, die ich je in meinem ganzen Leben gehalten habe, sagt Schweickart. Ich weiß nicht, woher es kam, aber als ich fertig war, weinte die Hälfte des Publikums, mich eingeschlossen.

Nach seiner Apollo-9-Erfahrung meldete sich Schweickart freiwillig als Versuchskaninchen, wie er es ausdrückt, für Tests auf Reisekrankheit im Weltraum. Durch die Teilnahme an dieser Forschung, die zu einem verbesserten, aber nicht vollständigen Verständnis des Phänomens führte, nahm er sich für die verbleibenden Apollo-Crew-Einsätze aus der Rotation. Nachdem er fast ein Jahr in Spinnereien und Gravitationstrommeln verbracht hatte, hatte er herausgefunden, wie er sich am besten an die Weltraumumgebung anpassen konnte. Anschließend wurde er als Ersatzkommandant für die erste bemannte Skylab-Mission ausgewählt; er und seine Crew mussten darauf vorbereitet sein, die Skylab 2-Mission zu fliegen, falls der Hauptcrew etwas zustoßen sollte.

Beim Start der unbemannten Raumstation Skylab im Mai 1973 wurden der Sonnenschutz und die Sonnenkollektoren beschädigt: Ein kleiner Ausfall führte dazu, dass der Sonnenschutz abriss und sich Schmutz um eine der Solaranlagen wickelte und sie daran hinderte, sich richtig zu entfalten. Die Besatzung von Skylab 2 sollte am nächsten Tag starten, aber die Raumstation war nicht bewohnbar. Ohne eine funktionsfähige Beschattung hatte die Innentemperatur der Station 126 ° F erreicht und wäre weiter gestiegen. Schweickart wurde damit beauftragt, Hardware und Verfahren zum Aufstellen eines Notfall-Sonnenschutzes zu entwickeln und herauszufinden, wie die blockierte Solaranlage eingesetzt werden kann; Beide seiner Lösungen funktionierten und sicherten die Zukunft von Skylab.

Schweickart leitete eine Crew am Marshall Space Center in Huntsville, AL, die 10 Tage lang rund um die Uhr daran arbeitete, einen zweipoligen Spinnaker als Ersatzsonnenschirm zu entwickeln. Auf der Skylab 2-Mission schickte die NASA sowohl den Spinnaker von Schweickart als auch einen von Ingenieuren des Johnson Space Center konstruierten Sonnenschirm. Die Besatzung setzte den Sonnenschirm zunächst ein, der jedoch innerhalb von 30 Tagen abgebaut wurde. Dann stellten sie den Spinnaker auf, der sich als stabiler erwies. Man ist sich nie sicher, ob das, was Sie entworfen haben, funktioniert, aber wir waren uns ziemlich sicher, sagt Schweickart. Die Crew hätte nicht starten können, bis wir herausgefunden haben, wie das Problem behoben werden kann, da sie die gesamte neue Hardware zum Skylab bringen musste. Wenn die von Schweickart angeführten Reparaturbemühungen nicht funktioniert hätten, wäre die milliardenschwere Skylab-Mission gescheitert. Es war sehr intensiv, erinnert er sich. Einige der Leute in meinem Team haben 60 Stunden am Stück nicht geschlafen.

Schweickarts Lebenslauf ist randvoll mit solch außergewöhnlichen Erlebnissen. 1979 ernannte ihn der kalifornische Gouverneur Jerry Brown zum Energiekommissar des Staates. Anfang der 1980er Jahre – lange bevor sich der Eiserne Vorhang hob – sah er die Notwendigkeit einer internationalen Vereinigung von Astronauten und Kosmonauten. 1985 gründete Schweickart die Association of Space Explorers (ASE), eine Berufsorganisation, der heute mehr als 300 Astronauten und Kosmonauten aus 30 Nationen angehören. 1987 und 1988 war er Vorsitzender des Antarctic Program Safety Review Panel der National Science Foundation. Aufgrund seiner Führung wurde das Programm, das die gesamte US-Forschung in der Antarktis überwacht, umstrukturiert, um die Risiken der Antarktisforscher zu verringern. Das Gremium empfahl auch, dass die USA das ganze Jahr über in der Antarktis präsent bleiben sollten. Durch seine Satelliten- und Telekommunikationsarbeit in der Privatwirtschaft war Schweickart an der Entwicklung internationaler Kommunikationsvorschriften und -richtlinien beteiligt. Und nebenbei hat er Dutzende von Stipendien und Auszeichnungen erhalten, darunter einen Emmy (für die Übertragung der ersten Bilder aus dem Weltraum im Jahr 1969) und die Exceptional Service Medal der NASA (für seine Rolle bei der Rehabilitierung von Skylab). Er wurde in Filmen porträtiert, wird regelmäßig von Filmemachern angesprochen und ist mit dem Vornamen Tom Wolfe, der schrieb Das richtige Zeug , ein Sachbuch über das Weltraumprogramm. Aber nichts in seinem Lebenslauf bedeutet ihm mehr als seine aktuelle Arbeit.

Schweickart hat eine Kampagne gestartet, um Leben zu retten, wie wir es kennen. Niemand überlege, wie man einen Asteroideneinschlag verhindern könnte, der Millionen von Menschen auslöschen und die Weltwirtschaft beeinträchtigen könnte, sagt er. Um eine solche Katastrophe zu verhindern, gründete er die B612 Foundation, deren Ziel es ist, die Umlaufbahn eines Asteroiden bis 2015 kontrolliert signifikant zu verändern (B612 ist die Asteroidenheimat des Kleinen Prinzen in St. Exupérys Kindergeschichte. )

In Zusammenarbeit mit mehreren Organisationen, darunter der ASE, der NASA und der Europäischen Weltraumorganisation, hat Schweickart das Bewusstsein für erdnahe Asteroiden (NEAs) geschärft. Er leitet die Bemühungen der ASE, einen internationalen Vertrag über die Ablenkung erdnaher Objekte, einschließlich Asteroiden, auszuarbeiten, der den Vereinten Nationen 2009 vorgelegt werden soll Nova ScienceNow die sich auf NEAs konzentrierte. Wir sind wahrscheinlich von Objekten mit einer Größe von bis zu 100 Kilometern getroffen worden, die das meiste Wasser in den Ozeanen verdampfen, sagt Schweickart. Die gesamte Evolution des Lebens wurde durch Asteroiden und Kometen geprägt, die die Erde treffen.

Der Spaceguard Survey der NASA hat bereits fast 850 Asteroiden mit einem Durchmesser von einem Kilometer oder mehr identifiziert. Aber wir haben erkannt, dass das Problem bei kleineren, viel zahlreicheren Objekten liegt, die mit größerer Wahrscheinlichkeit die Erde treffen, sagt Schweickart. Schweickart schätzt, dass die Wahrscheinlichkeit einer solch zerstörerischen Kollision in diesem Jahrhundert etwa 2 Prozent beträgt. Wir begannen mit dem Kongress zusammenzuarbeiten, um die Entdeckungsgröße auf 140 Meter zu reduzieren, sagt er. Wir gehen davon aus, 100-mal mehr Objekte zu finden. Obwohl mehrere von der NASA unterstützte Forschungsgruppen, darunter das Jet Propulsion Laboratory am Caltech, jetzt nahe Annäherungen erdnaher Objekte verfolgen (neo.jpl.nasa.gov/ca), plädiert B612 dafür, nicht nur NEAs zu verfolgen, sondern auch einen Plan zu entwickeln – getestet vorher – um einen verheerenden Treffer zu verhindern.

Asteroiden mit Atomwaffen in die Luft zu sprengen, sagt Schweickart, sei Hollywood und das Schlimmste, was man tun könne: Du verschlimmerst das Problem nur und verschlimmerst das Leben deiner Enkel. (Er hat elf Enkel und sieben eigene Kinder.) B612 hat zwei Ablenktechniken entwickelt, von denen die neueste ein Gravitationstraktor ist. Ed Lu und Stan Love, die den Gravitationstraktor erfunden haben, sind NASA-Astronauten im Johnson Space Center und Gründungsmitglieder von B612. Ihre Methode nutzt das Grundprinzip der Schwerkraft: Zwei beliebige Massen ziehen sich an.

Wir haben vorgeschlagen, ein unbemanntes Raumschiff zu einem Asteroiden zu fliegen und es vor dem Asteroiden zu parken. Es zieht dich, und du ziehst es, sagt Schweickart. Die Anziehungskraft wirkt auf beide Körper. Wir würden ein sehr kleines Paar Ionentriebwerke mit wenig Schub verwenden, damit [das Fahrzeug] vor dem Asteroiden schwebt und nicht auf die Oberfläche fällt. [Parken] Sie ihn lange genug, und Sie erhalten die Geschwindigkeitsänderung, die Sie benötigen – selbst wenn es Wochen, Monate oder Jahre sind.

Schweickart lässt sich von der Unermesslichkeit seiner Aufgabe nicht entmutigen. Und obwohl noch keiner Behörde in einem Land die Verantwortung dafür übertragen wurde, zu verhindern, dass Asteroiden die Erde treffen, lässt er sich auch von der Politik nicht einschüchtern. Erstmals sei der Mensch in Verbindung mit den von uns gebauten Maschinen in der Lage, Verantwortung für den Fortbestand unserer eigenen Zukunft zu übernehmen, sagt er. Dem widme ich meine Zeit – unseren kosmischen Akt zusammenzubringen.

Weitere Informationen zur Schweickart Stiftung B612 finden Sie unter www.B612Foundation.org .

Weitere Fotos von Schweickart im Weltraum finden Sie unter www.technologyreview.com/media/rusty .

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