Der Alleskönner

Als Staatssekretärin für geistiges Eigentum und Direktorin des U.S. Patent and Trademark Office (USPTO) ist Michelle K. Lee ’88, SM ’89, Präsident Obamas wichtigste Beraterin für geistiges Eigentum. Sie wird als erste Frau in die Geschichte eingehen, aber die Tatsache, dass sie Technologin ist – und ehemalige Patentchefin von Google – ist vielleicht eine noch größere Sache. Sie ist ein Beispiel für eine Person mit einer wirklichen Technologieausbildung, die in politische Bereiche geht, sagt ihr ehemaliger MIT-Arbeitsberater Hal Abelson, Professor für Elektrotechnik und Informatik und Gründungsdirektor von Creative Commons. Und das, fügt er hinzu, sei jetzt dringend nötig.

In der Tat, da auf dem Capitol Hill über Gesetze zur Patentreform debattiert wird, ist die Person, die das USPTO leitet, von Bedeutung. Die Position war fast zwei Jahre lang unbesetzt, bevor Lee im November 2014 nominiert wurde, zum Teil, weil verschiedene Branchen Lobbyarbeit für gegensätzliche Ansätze im Patentierungsprozess betreiben. Pharmaunternehmen wollen beispielsweise einen strengen Patentschutz, um den Gewinn aus den von ihnen entwickelten Medikamenten zu maximieren, während Technologieunternehmen Patente häufig als Innovationshemmnis ansehen. Diese Spannung verdeutlicht die Herausforderungen, vor denen Lee steht, wenn sie versucht, das System für alle fair zu halten: Sie weiß, dass sie sich vom Einfluss der Politik und der Industrie isolieren muss. Ich höre nicht mehr nur Silicon Valley, sagt sie.



Für Lee jedoch ist das Valley der Ort, an dem alles begann. Als Kind chinesischer Einwanderer wuchs sie in Saratoga, Kalifornien, in einer Straße auf, in der alle Väter Ingenieure waren. Als kleines Kind habe ich mit meinem Vater ein tragbares Heathkit-Funkgerät gebaut – ich dachte, das macht jedes Mädchen in diesem Alter, sagt sie. Lees Vater hielt seine Garagenwerkstatt mit Transistoren und Widerständen, Schaltplänen und Lötkolben bestückt. Er hat den Fernseher gebaut, der in unserem Wohnzimmer stand, und abends hat er dort daran gearbeitet, sagt sie. Es war sehr nerdiges Zeug.

Lee sagt, sie sei mit dem Wunsch ans MIT gekommen, nichts sehnlicher zu wollen, als Elektrotechnik und Informatik zu studieren. Sie hatte auch fest vor, ins Silicon Valley zurückzukehren. Ich hatte nie wirklich Zweifel daran, was ich später machen wollte, sagt sie. Ich wollte schon immer Teil der Tech-Community zu Hause sein. Sie absolvierte ein Praktikum bei Hewlett-Packard Research Laboratories und arbeitete dann als Doktorandin im KI-Labor bei Abelson. Als sie neun Monate zu früh ihre Masterarbeit fertigstellte – ein Programm zur qualitativen Charakterisierung des Verhaltens nichtlinearer elektrischer Schaltungen –, fand Lee etwas Freizeit. Also sprang sie aus einer Laune heraus in einen Bus zur Harvard Law School und nahm an einem Immobilienkurs teil. Das Vortragsthema – der Fall Sony vs. Universal City Studios von 1984 (auch als Betamax-Fall bekannt) – veranlasste sie, ihre Karriere zu überdenken. Mit der Entscheidung, dass Sony nicht haftbar ist, wenn Verbraucher seine Videoaufzeichnungstechnologie für potenziell urheberrechtsverletzende Aktivitäten verwenden, öffnete der Oberste Gerichtshof die Tür für neue Formen der Unterhaltungstechnologie. Da war ein Funke, erinnert sich Lee. Alte Rechtsprechung auf neue Fakten anwenden zu müssen – das hat mich fasziniert. Die Technologie änderte sich zu schnell, als dass die Rechtsprechung mithalten konnte, und sie sah eine wichtige Gelegenheit.

Michelle Lee verbrachte neun Jahre bei Google, wo sie als Leiterin der Patentabteilung tätig war, bevor sie 2012 zum US-Patentamt kam. 2015 wurde sie Direktorin des USPTO.

Mir wurde klar, dass mein technischer Hintergrund wirklich einen Beitrag leisten könnte, wenn es darum geht, die rechtlichen Argumente zu formulieren und die Entwicklung der Rechtsprechung wirklich in eine Richtung zu lenken, die für Unternehmen, für Innovationen und für die Kreation sinnvoll ist, sagt sie. Ihre Pläne, am MIT in Informatik zu promovieren (sie war als Stipendiatin der National Science Foundation ausgewählt worden), wurden auf Eis gelegt. Stattdessen ging sie zurück nach Kalifornien und an die juristische Fakultät in Stanford.

Als Verantwortlicher für das Patentverfahren des Landes spielt Lee eine Schlüsselrolle bei der Gestaltung der Politik, die einen großen Einfluss auf zukünftige Innovationen haben könnte. Geistiges Eigentum steht im Vordergrund, sagt sie. Es ist ein Thema, das den Amerikanern enorm wichtig ist – und von zunehmender Bedeutung für die Weltwirtschaft.

Heute werden Reisende am Reagan National Airport in Washington mit einem großen Plakat konfrontiert, auf dem eine verärgerte junge Frau zu sehen ist, die sie direkt ansieht, die Hand auf der Hüfte. Die Schlagzeile: Patenttrolle erpressen Unternehmer. Der Kongress kann sie dazu bringen, aufzuhören. Lee kennt die Anzeige gut, eine PR-Bemühung der Consumer Electronics Association. Dies ist nur ein Beispiel für die anhaltende – und oft angespannte – Diskussion über die Patentreform. Patent-Trolle sind Firmen, die Patente anderer Unternehmen erwerben, nicht um ein Produkt zu entwickeln, sondern um Lizenzgebühren von vermeintlichen Rechtsverletzern zu verklagen oder zu erheben. Befürworter der Reform sagen, dass Trolle Innovationen ersticken, Startups und größere Unternehmen gleichermaßen lähmen, da sie die Gerichte mit Klagen verstopfen. Lee nähert sich dem Thema vorsichtig und nennt es unproduktiv, auch nur den Begriff Patent-Troll zu verwenden. In ihrer Anhörung vor dem Senat im Januar sagte sie, der Kongress solle sich darauf konzentrieren, missbräuchliche Klagen einzudämmen, und wies darauf hin, dass Reformen, die darauf abzielen, Patenttrolle und andere spezifische Gruppen einzuschränken, möglicherweise andere Arten schädlicher Rechtsstreitigkeiten nicht stoppen und die Durchsetzung gültiger Patente erschweren könnten . Und die Fähigkeit zur Durchsetzung gültiger Patente zu erhalten, sei ebenso wichtig wie die Eindämmung missbräuchlicher Patentstreitigkeiten, sagt sie.

Ich hoffe, dass das USPTO ein wenig von der Politik isoliert sein kann, sagt David Abrams, Professor für Recht, Betriebswirtschaft und öffentliche Ordnung an der University of Pennsylvania. Wir wissen immer noch sehr wenig über die langfristigen Auswirkungen der Patentreform, und ich hoffe, Lee wird weiterhin mit Akademikern und Ökonomen zusammenarbeiten, um die Debatte zu informieren.

Die Patentreform war ein wiederkehrendes Thema auf dem Capitol Hill. Im Jahr 2011 unterzeichnete Präsident Obama zum Beispiel den Leahy-Smith America Invents Act (AIA), der nach Ansicht vieler Beobachter die größte Änderung des Patentrechts seit 1952 darstellt: Er ersetzte das zuerst erfindende System durch den ersten einzureichenden Erfinder, also Erfinder kann ein angemeldetes Patent nicht mehr anfechten, indem er behauptet, die Idee zuerst gehabt zu haben. Von der AIA angeordnete operative Änderungen, wie die Einführung von Anreizen zur elektronischen Einreichung und das Angebot von beschleunigten Anträgen für diejenigen, die eine höhere Gebühr im Voraus zahlen, sollen den massiven Rückstand des USPTO angehen, der ein Allzeithoch von etwa 750.000 ungeprüften Anträgen erreichte im Jahr 2009. Aber AIA-Gegner befürchteten, dass im Rennen um die Erstanmeldung Unternehmen mit großen Anwaltsteams und Budgets immer die Nase vorn haben würden.

Laut Lee hat die Agentur den Rückstand an neuen Patentanmeldungen seit 2009 um 25 Prozent reduziert, obwohl Patentanmeldungen jedes Jahr um durchschnittlich 4 Prozent zunahmen. Sie fügt hinzu, dass ihre 2015 gestartete Enhanced Patent Quality Initiative es trotz des größeren Zustroms von Anmeldungen immer noch schafft, die Wartezeiten zu verkürzen. Ich weiß, was für unsere Stakeholder und unsere Benutzer wichtig ist, weil ich ein Benutzer war, sagt Lee.

Als sie zum USPTO kam, war Lee allem Anschein nach eine Power-Userin, nachdem sie 2003 Googles erste Leiterin für Patente und Patentstrategie geworden war. Aber alles begann im Gerichtssaal. 1992 begann sie ihre Anwaltskarriere als Sachbearbeiterin für Vaughn Walker, Bezirksrichter für den nördlichen Bezirk von Kalifornien, während er die späteren Phasen des Falls Apple gegen Microsoft anhörte. Als Doktorandin am MIT hatte sie über die frühere Phase des Falls gelesen, in der es darum ging, ob und in welchem ​​Umfang das Urheberrecht die grafische Benutzeroberfläche eines Computers schützt. Ich verstand die Technologie und liebte die rechtlichen Argumente, erinnert sie sich. Sie sagt, dass sie gerne glaubt, dass ihr technisches Fachwissen dem Richter geholfen hat, als er ein Urteil in Betracht zog, von dem sie wusste, dass es große Auswirkungen auf die Branche haben würde.

Nach ihrer Tätigkeit als Angestellter arbeitete Lee für zwei Anwaltskanzleien in der Bay Area, bevor sie ihre neunjährige Tätigkeit bei Google begann, in der das Unternehmen von der Suche und Anzeigen auf den Online-Handel und drahtlose Autos expandierte. Als ich anfing, hatten wir buchstäblich eine kleine Handvoll Patente, und als ich ging, hatten wir über 10.500, sagt sie. Sie verließ Google im Jahr 2012, um das Silicon Valley-Büro des USPTO zu leiten, und war dann als nationale stellvertretende Direktorin tätig, bevor sie im März 2015 als USPTO-Direktorin bestätigt wurde.

Lee, die sich selbst als Technikfreak bezeichnet, konzentriert sich nun darauf, ihren Computerhintergrund und die Techniken von Big Data zu nutzen, um das USPTO effizienter zu machen. Wir haben wirklich eines der besseren Systeme, wenn nicht das beste System der Welt, sagt sie. Aber, fügt sie hinzu, es gibt viel zu tun. Wenn Sie [die Patentreform] nicht richtig machen, werden wir meiner Meinung nach nicht die Innovation haben, die wir uns für die Zukunft erhoffen.

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