Der Backup-Plan

Kurz darauf übernahm Roger Saillant die Position des CEO von ailing Steckernetzteil , arrangierte er Anfang 2001 einen Investorentag für das Unternehmen Albany, NY, das heute Wasserstoff-Brennstoffzellen herstellt, die hauptsächlich darauf abzielen, Telekommunikations- und andere Unternehmen mit Netzwerken an abgelegenen Standorten mit Notstrom zu versorgen.

Wasserstoff-Brennstoffzellen liefern Wärme und Strom aus Wasserstoff, der in eingebauten Tanks gespeichert ist, und das mit minimalen Wasser- und Wärmeemissionen. Die Zellen verwenden Membranen, die Wasserstoffatome in Protonen und Elektronen aufteilen. Während sich die Elektronen um die Membranen bewegen und Gleichstrom erzeugen, passieren die Protonen die Membran und verbinden sich mit Sauerstoff, um Wärme und Wasser ohne Verbrennungsemissionen zu erzeugen.

An diesem Anlegertag im Jahr 2001 war Plug Power in einer schlechten Verfassung. 1997 als Joint Venture zwischen Mechanical Technology Inc. und DTE Energy Co. aus Detroit gegründet, war das ehrgeizige Ziel des Unternehmens, Brennstoffzellen für die Stromversorgung von Haushalten und Unternehmen zu entwickeln. Während die Anfangspreise hoch sein würden – 175.000 US-Dollar pro Einheit – sah das Unternehmen eine Zukunft, in der Miniatureinheiten etwa 5.000 US-Dollar pro Stück kosten würden. Obwohl sich die Technologie zum Zeitpunkt des Börsengangs im Oktober 1999 noch in der Entwicklung befand, erklärte Plug unter dem Vorsitzenden George McNamee und dem CEO Gary Mittleman, dass sich Hausbesitzer von Küste zu Küste für die wasserstoffbetriebenen Betankungsgeräte anstellen würden. Es prahlte sogar vor Investoren und Analysten, dass es einen Kunden und gemeinsamen Partner, GE Power Systems, habe, der bereit sei, 485 Einheiten zu kaufen. Bei den 500 Mitarbeitern herrschte Schwindel.



Im Frühjahr 2000 erfüllte das Start-up jedoch seine Vorgaben hinsichtlich Größe und Leistung der Wasserstoffzellen nicht und musste General Electric aus dem Vertrag entlassen. Der Misserfolg verbreitete sich in der Branche – und die Kunden verschwanden. Im August war CEO Mittleman zurückgetreten, und er und andere Direktoren wurden von Aktionären in einer Klage im November 2000 beschuldigt, die Aktie überbewertet und Aktien abgeworfen zu haben, kurz bevor der GE-Deal schief ging. (Die Klage wurde im Mai 2004 beigelegt.)

Am Ende des Geschäftsjahres 2000 belief sich der Nettoverlust von Plug auf mehr als 85 Millionen US-Dollar und hatte 90 Mitarbeiter entlassen (die Belegschaft würde bei 250 die Talsohle erreichen, bevor sie 2005 auf 300 anstieg). Plug hatte mehr als 200 Millionen US-Dollar Startkapital verbrannt und musste mit ansehen, wie der überhöhte Aktienkurs in weniger als sechs Monaten von stratosphärischen 157 US-Dollar pro Aktie auf 9 US-Dollar sank.

Was also sollte der neue CEO Saillant tun?

Ich ließ die Leute einen riesigen Stein einbringen, erinnerte er sich, ich stand darauf und sagte zu Investoren und Mitarbeitern: „Ich bringe Ihnen das Fundament.“ Ich sagte ihnen, wir würden und könnten Wasserstoff-Brennstoffzellen nicht auf den Massenmarkt bringen , weil die Technik nicht da war. Ich wurde eine Zeit lang wie ein Idiot behandelt. Mein Investor-Relations-Mann sagte, er habe an diesem Tag neben einem Typen gestanden, der sofort sein Handy herausgeholt und gesagt hat: ‚Jetzt Stecker verkaufen‘. Aber meine Motivation war ein einfaches Bekenntnis zur Wahrheit. Anleger müssen wissen, was die Wahrheit ist.

Die Wahrheit ist, dass Wasserstoff-Brennstoffzellen einen langen, langsamen Weg vor sich haben, bevor sie den Massenmarkt der Hausbesitzer und Autofahrer ansprechen. Tatsächlich ist es ein Problem, das viele Unternehmen ärgert, Wasserstoff-Brennstoffzellen für kleine Anwendungen praktikabel zu machen. Plug Power war 1999 und 2000 kaum das einzige Unternehmen, das sich des Überoptimismus schuldig machte.

Aber die Geschichte von Plug Power veranschaulicht eine andere, positivere Wahrheit in der Geschäftswelt: Manchmal können Märkte für ein neues Produkt an unerwarteten Orten auftauchen.

Im Fall von Plug Power entstand die überraschende Nachfrage nach Wasserstoff-Brennstoffzellen aus einem Anstieg in einem ganz anderen Markt: Mobilfunkmasten. Nach Angaben der Handelsgruppe CTIA-The Wireless Association hat sich die Zahl der Funktürme und -antennen in den USA seit 1994 verzehnfacht: von 18.000 auf 175.000. Obwohl viele Mobilfunkmasten mit dem Stromnetz verbunden sind, benötigen sie bei Stromausfällen immer noch Notstrom. Und viele weitere Türme sind vom Netz und anderen konventionellen Energiequellen isoliert und müssen daher entweder von gasbetriebenen Generatoren oder Blei-Säure-Batterien betrieben werden.

Plug Power stellte fest, dass Hersteller und Betreiber von Zellentürmen empfänglich dafür waren, Batterien und Dieselgeneratoren zugunsten leichterer, leiserer und umweltfreundlicherer Wasserstoff-Brennstoffzellen aufzugeben. (Plug Power richtet sich auch an Breitbandanbieter und andere Versorgungsunternehmen.)

Bereits 1997 hatte das Unternehmen den größten Teil seiner Forschung und Entwicklung sowie seiner Gehirnleistung in den Bau einer großen, komplexen wasserstoffbetriebenen Kraftstoffquelle, GenSys, investiert, deren Herstellung und Installation 175.000 US-Dollar kostete und die für den Betrieb von Häusern, Krankenhäusern, Mehrfamilienhäusern und anderen großen bestimmt war , energiehungrige Websites.

Saillant sagte, seine Ingenieure hätten die Eingeweide aus der GenSys-Maschine – ihrem Brennstoff-Kern-Stack – genommen und sie in ein viel kleineres Produkt, GenCore, verwandelt, das etwa 25.000 US-Dollar kostete, das schnell gebaut und schnell vermarktet werden könne. Dann wandte sich das Unternehmen an Verizon, Tyco und andere Telekommunikationsunternehmen

Es gebe jährlich 80.000 bis 100.000 Möglichkeiten, die Zellturmindustrie zu ersetzen oder zu wachsen, sagt Saillant, und 30.000 sind vielleicht für Wasserstoff-Brennstoffzellen geeignet, und wenn wir 30 Prozent davon bekommen – na ja, es ist genug, um uns voranzutreiben, wenn wir können argumentieren.

Laut Saillant lauten die Argumente wie folgt:

1. Ein Wasserstoff-Backup-System, das etwa die Größe einer Außenklimaanlage hat, benötigt etwa 10 Prozent weniger Platz als herkömmliche Strukturen zur Unterbringung von Dieselgeneratoren und Batterien. Und die Brennstoffzellensysteme sind viel leichter: 1.250 Pfund pro Einheit, verglichen mit 2.750 für Generatoren und 3.800 für Acht-Stunden-Batteriesysteme. Somit können Wasserstoff-Backup-Systeme leichter auf Dächern installiert werden – ein üblicher Standort für Mobilfunkmasten.

2. Während Dieselgeneratoren Kohlendioxiddämpfe erzeugen und Bleibatterien zum Auslaufen neigen können, geben Wasserstoffzellen nur Wasser und Wärme ab.

3. Die Wasserstoff-Brennstoffzellen von Plug Power halten 15 Stunden – oder durchschnittlich fünf Stunden länger als Bleibatterien.

Nach den Berechnungen von Plug Power wird ein GenCore-Wasserstoff-Backup-System bald 22.500 US-Dollar kosten, verglichen mit 17.200 US-Dollar für ein Batterie-Backup-System. Plug besteht jedoch darauf, dass die 10-Jahres-Kosten für die Wartung und Wiederversorgung seines Wasserstoff-Backup-Systems nur auf 28.800 USD steigen, während die Kosten für ein Blei-Säure-Batteriesystem 35.300 USD erreichen. Darüber hinaus kann Plug Power mithilfe von Computersoftware die verfügbare Leistung an seinen Backup-Standorten aus der Ferne überwachen, was eine effizientere Wartung ermöglicht.

Das Unternehmen sagt, dass es bis Ende 2005 500 seiner kleineren Backup-Systeme in den Vereinigten Staaten, Europa und Asien im Einsatz haben wird. Plug Power hofft, dass die Verteidigungs- und Versorgungsindustrie darauf aufmerksam wird, und das Unternehmen sagt, es Vertrag mit Tyco Electronics Power Systems, der zur Herstellung und Installation von Hunderten weiterer Einheiten in den USA und in Europa führen wird. Weitere Kunden sind die Bundesstaaten Florida und Louisiana sowie die Federal Emergency Management Agency, die nach den Überschwemmungen nach den Hurrikanen Katrina und Rita mit Notstromsystemen experimentieren, die Hurrikans besser überstehen könnten.

Plug Power räumt ein, dass viele potenzielle Kunden Wasserstoff immer noch skeptisch gegenüberstehen und sich mit Batterien und Diesel als Notstromversorgung wohler fühlen. Installateure von Mobilfunkmasten sind mit Blei-Säure-Batterien sehr vertraut, und das ist ihr Standardmodus, sagt Saillant. Wenn sie eine Blei-Säure-Batterie einsetzen und dies fehlschlägt, werden sie nicht gefeuert, aber wenn sie eine Wasserstoffzelle einsetzen, können sie gefeuert werden.

Darüber hinaus müssen Plug Power und seine Branchenkollegen sowohl Kunden als auch Gemeinden davon überzeugen, dass Wasserstoff kein Risiko für Gesundheit und Sicherheit darstellt. Lokale, sagt er, sehen Wasserstoff als brennbare Chemikalie und nicht als Brennstoff.

Schließlich bleibt die Logistik des Auffüllens von Wasserstofftanks an abgelegenen Standorten ein Problem für Käufer, die bereits Verträge mit Dieselkraftstoff- oder LED-Batterielieferanten haben.

In der Zwischenzeit will Saillant die Art von Spekulation entmutigen, die den Aktienkurs von Plug Power auf unrealistische Höchststände getrieben hat. Er sagt den Anlegern, dass einige Dinge in den nächsten 10 bis 20 Jahren nicht passieren werden: Das Netz wird nicht verschwinden. Keine grüne Technologie wird den gesamten Energiebedarf des Planeten decken. Brennstoffzellen werden nicht jedes einzelne amerikanische Haus mit Strom versorgen.

Am 9. November meldete das Unternehmen einen Gesamtumsatz von 10,8 Millionen US-Dollar für die ersten neun Monate 2005 und einen Nettoverlust von 35,3 Millionen US-Dollar. Und der Aktienkurs von Plug bewegt sich immer noch im Bereich von 5 bis 8 US-Dollar. Ob das neue Fundament von Salliant stark genug sein wird, um darauf aufzubauen, bleibt also unbewiesen.

Tom Mashberg ist Reporter bei der Boston-Herold.

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