Der Roboter-Lebensmittelladen der Zukunft ist da

Die meisten Leute kaufen nicht jede Woche ein Glas Relish. Aber wenn sie sich entscheiden, eines von Ocado zu kaufen – dem weltweit größten reinen Online-Lebensmitteleinzelhändler – müssen sie nicht im hinteren Teil des Ladens herumwühlen. Stattdessen rufen sie Roboter und künstliche Intelligenz an, um es an ihre Haustür liefern zu lassen.

Ocado behauptet, dass sein 33.000 Quadratmeter großes Lager in Dordon, in der Nähe von Birmingham, der zweitgrößten Stadt Großbritanniens, stärker automatisiert ist als die Lagereinrichtungen von Amazon. Die Aufgabe des Unternehmens ist sicherlich in vielerlei Hinsicht anspruchsvoller: Die meisten der 48.000 Artikel, die es verkauft, sind verderblich, viele müssen gekühlt oder tiefgekühlt werden. Einige, wie Sushi, müssen noch am selben Tag geliefert werden, an dem sie im Lager ankommen.

Das macht das Lagern, Kommissionieren und Versenden von Artikeln zu einem komplexen, zeitlich begrenzten Optimierungsproblem. Aber damit Ocado wachsen und Gewinne erzielen kann— was es tut , trotz eines überfüllten britischen Lebensmittelmarktes – es muss jeden Schritt so effizient wie möglich machen.



Wenn ein Kunde derzeit Lebensmittel über die Website von Ocado bestellt, werden große Plastikkisten schnell gefüllt. Gepackt werden die Container von Hand, aber mit wenig Laufarbeit: 30 Kilometer Förderbänder im Dordon-Lager bringen die leeren Kisten direkt zu den Kommissionierern. Sie greifen Artikel aus Regalen, die von Robotern aufgefüllt werden, oder aus Kartons, die über Kräne und Förderbänder ausgelagert werden. Die Algorithmen von Ocado überwachen die Nachfrage nach Produkten und verwenden die Informationen, um ein optimales Lagerschema zu entwerfen, sodass beliebte Artikel immer in Reichweite sind.

Sobald eine Bestellung verpackt ist, wird sie in einem großen Lastwagen abtransportiert und zu einem Distributionszentrum gebracht, um in einen Transporter geladen zu werden. Jeder Transporter begibt sich dann auf eine Lieferroute, die sorgfältig nach Faktoren wie Zeitpräferenzen des Kunden, Verkehr und sogar Wetter optimiert werden kann.

Aber Ocado will schneller sein. In unserem Geschäft zählen Sekundenbruchteile, sagt Paul Clarke, Chief Technology Officer von Ocado. Es dreht sich alles darum, wie wir das nächste kleine Stück unseres Prozesses rasieren können.

Daher wird sein drittes Lager, das sich derzeit in der Nähe von Andover, westlich von London, in Live-Tests befindet, von Grund auf neu konzipiert. Das Erdgeschoss ist in einem riesigen Raster von der Größe eines Fußballfeldes angelegt, das in waschmaschinengroße Quadrate unterteilt ist. Unter jedem Quadrat befindet sich ein vertikaler Stapel von fünf Kisten mit Lebensmitteln. Auf der Oberfläche des Gitters befinden sich bis zu 1.000 Roboter, die jeweils Kisten von unten anheben können.

Die Roboter huschen mit einer Geschwindigkeit von bis zu 15 km/h herum, wobei sie sich nur wenige Zentimeter voneinander entfernt bewegen. Bestellungen, die über ein speziell entwickeltes 4G-Netzwerk weitergeleitet werden, weisen die Roboter an, Kisten zu greifen und sie zum Rand des Gitters zu transportieren, wo Kommissionierer die benötigten Produkte greifen können. Die Roboter arbeiten im Schwarm: Liegt das benötigte Produkt beispielsweise vier Kisten weiter unten im Stapel, können mehrere Kisten entnehmen, um den Weg frei zu machen.

Das Lager in Andover, das voraussichtlich 2017 den vollen Betrieb aufnehmen wird, ist ein Versuch für eine noch größere Anlage in Erith, etwas außerhalb von London, die nächstes Jahr mit dem Bau beginnen wird. Seine Lagerfläche wird dreimal so groß sein. Das bedeutet, dass es unglaublich komplex ist, mit Tausenden von Robotern herauszufinden, wo Waren gelagert und abgerufen werden sollen. Clarke sagt, dass die Rechenanforderungen dieses Optimierungsproblems erträglich sind, aber er fügt hinzu, dass das Unternehmen in GPU-basierte Systeme investiert und das Quantencomputing für die Zukunft im Auge behält.

Ocado arbeitet an Robotern, die eines Tages Bestellungen aus den Kisten holen könnten, die von seinem Roboterschwarm getragen werden, aber das ist schwierig, dank der großen Variation in der Form von Lebensmitteln – von beispielsweise einer Tüte Orangen bis zu einer Flasche Wein. Infolgedessen, sagt Clarke, werden Menschen auf absehbare Zeit beteiligt sein.

Ähnlich zurückhaltend ist er bei der Automatisierung des Lieferprozesses. Während das Unternehmen bereits Gespräche mit dem selbstfahrenden Fahrzeug-Spinout Oxbotica der Universität Oxford führt – obwohl es nicht genau sagen wird, was – sagt Clarke, dass viele Kunden weiterhin einen Menschen für die Lieferung ihrer Bestellung bevorzugen werden, selbst wenn autonome Fahrzeuge dies tun Es ist möglich, dass Roboter die Arbeit übernehmen.

Dennoch ist das Geschäft von Ocado naturgemäß eines, in dem Roboter letztendlich Menschen vorzuziehen sind. Wenn es um die Auswirkungen der Automatisierung auf die Beschäftigung geht, ist Clarke optimistisch. Er besteht darauf, dass es ein Spiel ist, das trotzdem gespielt wird, und fügt hinzu, dass dies auf einer Weltbühne geschieht … wenn wir als britisches Unternehmen durch die Automatisierung nicht weiter besser werden, wird es jemand anderes tun, und wir sind entschlossen, dies nicht zu tun das geschehen zu lassen.

Das Kundenerlebnis wird derweil von KI-Systemen profitieren, die von den Entwicklern von Ocado erstellt werden. Mit mehr Daten kommt mehr Intelligenz – denn das ist die Nahrung des maschinellen Lernens, sagt Clarke. Das Unternehmen nutzt maschinelles Lernen, um fehlende Artikel in einem Geschäft zu erkennen, einen Einkaufskorb auf der Grundlage erlernter Vorlieben zu füllen und sogar Versionen von Produkten vorzuschlagen, die weniger Salz oder Zucker enthalten.

Im Laufe der Zeit plant Ocado, den Bestellprozess so weit wie möglich zu rationalisieren. Clarke schlägt vor, dass das Unternehmen Verbrauchsdaten von Ihrem intelligenten Kühlschrank abrufen, sich über einen intelligenten Assistenten wie Amazons Alexa anhören könnte, über welche Rezepte Sie sprechen, und sogar Ihren Kalender nach Daten durchsuchen, damit es weiß, dass Sie nächstes Wochenende für Freunde kochen werden . Schließlich möchte er, dass die richtigen Lebensmittel zur richtigen Zeit wie von Zauberhand auftauchen, ohne dass man danach fragen muss.

Es ist nicht das einzige Unternehmen, das Lebensmitteleinkäufer auffordert, die Anonymität der Bequemlichkeit halber zu opfern. Der neue Go Convenience Store von Amazon zum Beispiel ermöglicht es Käufern, ihr Handy zu scannen, Lebensmittel aus dem Regal zu nehmen und direkt hinauszugehen und später zu bezahlen, weil das Unternehmen genau weiß, was sie genommen haben.

Wenn Kunden jedoch den Verlust der Privatsphäre ertragen können, bietet Ocado eine wertvolle Gegenleistung. Wir können die Menschen entlasten, sagt Clarke, damit sie mehr Zeit haben, zu experimentieren und die Freude am Essen zu erleben.

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