Der Säuretest zur elektrischen Stimmungskontrolle

Ich arbeite an einer Geschichte, die fast fällig ist. Es läuft gut. Ich bin fast fertig. Doch dann bricht alles zusammen. Ich bekomme eine verärgerte E-Mail von einem Forscher, der sich über einen anderen Artikel aufregt. Mein Magen zieht sich zusammen. Mein Herz pocht. Ich antworte mit einer defensiven E-Mail und kann danach nicht aufhören, meine Antwort im Geiste noch einmal aufzuwärmen. Tief durchatmen und ein kurzer Spaziergang helfen nicht. Ich kann mich nicht darauf konzentrieren, meine Geschichte fertigzustellen, und je näher der Abgabetermin rückt, desto verkrampfter wird es für mich, und es wird noch schwieriger zu schreiben.

Aber dann bringe ich Elektroden an meinem Kopf und Nacken an, schalte ein kleines elektronisches Gerät ein und gebe mir selbst einen Schock. Innerhalb weniger Minuten beruhige ich mich. Ich kann mich auf meine Geschichte konzentrieren. Ich halte die Frist ein.



Das Gerät, das Sie später in diesem Jahr zu einem noch nicht bekannt gegebenen Preis kaufen können, wurde von einem Team aus Neurowissenschaftlern und Ingenieuren des Startups Thync entwickelt. Es ist ein kleines, gebogenes Stück Plastik, das auf Elektroden aufschnappt und elektrische Impulse erzeugt. Ein drahtloses Signal von einer Smartphone-App steuert die Frequenz und Intensität der Impulse und ändert sie schrittweise in fünf bis 20 Minuten langen Programmen, die Thync Vibes nennt. Die Menge an Strom, die es produziert, ist gering – wenn es einmal richtig aufgebaut ist, kann ich es kaum spüren. Thync sagt jedoch, dass es einen deutlichen Einfluss auf wichtige Teile des Gehirns einer Person hat. Ein Energie-Vibe, so das Unternehmen, kann Ihnen das Gefühl geben, als hätten Sie gerade einen Red Bull oder einen ähnlichen Energy-Drink getrunken. Die ruhige Stimmung – die, die ich gerade ausgeführt habe – ist für Situationen, in denen Sie frustriert, ängstlich oder gestresst sind.

Das Gerät funktioniert nicht bei jedem, und es ist viel zu früh, um zu sagen, ob Thyncs Hypothese darüber, wie es funktioniert, wahr ist.

Es steht außer Frage, dass ich eine deutliche Veränderung gegenüber der ruhigen Atmosphäre spüre, aber könnte das ein Placebo-Effekt sein? Ich frage mich, ob es bei allen funktioniert und ob es so funktioniert, wie Thync sagt, dass es funktioniert.

Um das herauszufinden, bitte ich drei Forscher mit Fachkenntnissen in den Neurowissenschaften, die Ergebnisse einer von Thync veröffentlichten Studie zu überprüfen Letzten Monat im frei zugänglichen Online-Journal BioRxiv , wo Papiere vor der Veröffentlichung nicht von Experten begutachtet werden. Das Papier beschreibt Experimente, bei denen die Auswirkungen von Thyncs ruhiger Stimmung gemessen wurden. Ich teste diese Stimmung auch an acht Leuten im Büro und benutze das Gerät selbst mehrere Tage lang mehrmals täglich, um die Effekte in verschiedenen Umgebungen zu vergleichen.

Was ich finde, ist, dass die Behauptungen des Unternehmens plausibel sind, aber das Gerät funktioniert nicht für alle, und es ist viel zu früh, um zu sagen, ob Thyncs Hypothese zutrifft wie es funktioniert ist wahr.

Die Idee, Elektrizität zu nutzen, um das Gehirn zu beeinflussen, ist nicht neu. Forscher mit unterschiedlichem Charakter schockieren seit Hunderten von Jahren die Köpfe der Menschen. Ein Wissenschaftler scherzt, dass der Höhepunkt des Hype-Zyklus für elektrische Behandlungen 1818 war, als Frankenstein wurde veröffentlicht. Während Technologien wie die Elektroschocktherapie den Patienten schwere Schäden zugefügt haben, bevorzugen Ärzte neuere strombasierte Therapien. Dazu gehören eine sicherere Version der Elektroschocktherapie namens Elektrokrampftherapie, Tiefenhirnstimulation und Transkranielle Magnetstimulation (der mit einer externen Magnetspule elektrischen Strom in Teilen des Gehirns induziert). Sie werden zur Behandlung einer Vielzahl von Erkrankungen eingesetzt, darunter Parkinson und Depressionen.

Diese Technologien sind jedoch teuer und müssen von geschultem Personal verwaltet werden. Die Technologie von Thync ist zum Teil verlockend, weil sie erhebliche Wirkungen verspricht, wenn sehr niedrige elektrische Ströme verwendet werden, die sicher genug sind, damit ungeschulte Menschen sie zu Hause verwenden können. Das Gerät, das Thync später in diesem Jahr verkaufen wird, wird nicht als medizinisches Gerät vermarktet, aber das Unternehmen hofft, dass es letztendlich dazu verwendet werden kann, Menschen mit Angststörungen und anderen medizinischen Problemen zu helfen.

Thync sagt, sein Gerät sei eine Verbesserung gegenüber einer ähnlich klingenden Technologie namens transkranielle Gleichstromstimulation oder tDCS. Im Jahr 2000 veröffentlichte Walter Paulus, ein deutscher Forscher (und derjenige mit dem Frankenstein-Witz), eine Arbeit, die zeigte, dass das Anlegen schwacher elektrischer Ströme an bestimmte Teile des Kopfes einer Person eine Wirkung auf das Gehirn haben könnte, die die Signale verändert, die es an die Muskeln sendet . In den letzten Jahren ist das Interesse an der Technologie explodiert, wobei Forscher vermuten, dass tDCS Gehirnfunktionen höherer Ordnung wie Gedächtnis und Lernen verbessern kann. Diese Ergebnisse und die Tatsache, dass tDCS in seiner einfachsten Version kaum mehr als ein Paar nasse Schwämme, Drähte und eine 9-Volt-Batterie benötigt, haben eine Do-it-yourself-Bewegung hervorgebracht. (Seien Sie vorsichtig, wenn Sie das versuchen: Sie können sich mit selbstgebauten Geräten verletzen, wenn Sie nicht wissen, was Sie tun.) Einige Videospieler schwören auf die Technologie, um ihre Leistung zu verbessern – zumindest ein kommerzielles Gerät, das foc.us, wird an sie vermarktet.

Aber obwohl es einige vielversprechende tDCS-Studien gab, waren die Ergebnisse nicht konsistent. Eine Rezension Die im Januar veröffentlichte Studie untersuchte über 1.000 Arbeiten, um festzustellen, ob irgendwelche Ergebnisse von mehr als einer Forschungsgruppe bestätigt worden waren. Abgesehen von Paulus 'frühen Ergebnissen hatte keiner. Die Überprüfung kam zu dem Schluss, dass es keine Hinweise auf kognitive Auswirkungen gab.

Jamie Tyler, Neurowissenschaftler und Mitbegründer von Thync, lernte Paulus 2009 kennen und interessierte sich schnell für tDCS. Ich war sehr aufgeregt, sagt er. Ich dachte, es eröffnet unbegrenzte Möglichkeiten. Aber nachdem ich in die Literatur eingetaucht war und erfolglos versucht hatte, die Ergebnisse zu reproduzieren, sagte er, wurde ich ein wenig abgestumpft. Ich bin diesen ganzen Raum durchgegangen und bin zu dem Schluss gekommen, dass die Behauptungen da draußen wirklich übertrieben sind.

Tyler vermutete, dass die Geräte anders funktionierten, als die Leute dachten. Die Forscher glaubten größtenteils, dass tDCS-Geräte kleine Mengen an Elektrizität durch den Schädel lieferten, um die darunter liegenden Teile des Gehirns zu beeinflussen – daher das transkranielle in tDCS.

Aber es gibt Probleme mit dieser Hypothese. Elektrizität wird durch deinen Schädel zerstreut. Dann trifft es auf die Gehirn-Rückenmarks-Flüssigkeit – das Salzwasser, das dein Gehirn umgibt – und das verteilt es wieder und leitet den Strom zu Gott weiß wohin, sagt er Alik Wedge , ein Psychiater am Massachusetts General Hospital. Infolgedessen, sagt er, stimulieren Forscher in vielen Fällen nicht die Bereiche des Gehirns, von denen sie glauben, dass sie es sind.

Teilweise basierend auf Tierversuchen vermutete Tyler, dass tDCS-Elektroden nicht direkt das Gehirn beeinflussten, sondern in erster Linie Hirnnerven stimulierten, die direkt unter der Haut liegen. Diese Nerven sind direkt mit Bereichen im Gehirn verbunden, die an der Flucht- oder Kampfreaktion einer Person beteiligt sind, und lösen oder unterdrücken – je nach Art der Stimulation – die Produktion von stressbedingten Neurotransmittern wie Noradrenalin. Tyler sagt, dass jeder der Effekte, der in der tDCS-Welt gezeigt wird, durch diesen Mechanismus erklärt werden kann.

Wenn Tyler recht hat, könnte dies erklären, warum die tDCS-Ergebnisse so schwer zu replizieren waren. Forscher positionieren tDCS-Elektroden basierend auf der Annahme, dass sie die direkt darunter liegenden Bereiche des Gehirns beeinflussen. Aber manchmal stimulieren sie stattdessen versehentlich die Hirnnerven, was zu inkonsistenten Ergebnissen führt. Basierend auf seiner neuen Hypothese änderte Tyler die Platzierung der Elektroden und zielte speziell auf diese Nerven ab.

Frühe Experimente zeigten einen ausreichenden Effekt, um darauf hinzuweisen, dass die Hypothese richtig war, sagt Tyler. Aber die Auswirkungen waren nicht riesig. Der nächste Schritt bestand darin, die Wirkung zu verstärken, indem die Stromstärke erhöht wurde, ohne Schmerzen oder Hautschäden zu verursachen. Forscher von Thync, das 2011 gegründet wurde, taten dies teilweise, indem sie elektrische Impulse anstelle von Dauerstrom verwendeten und mit Frequenzen arbeiteten, die keine Schmerzrezeptoren stimulieren.

Ich habe den Unterschied erlebt, den diese Maßnahmen ausmachen, als ich ein herkömmliches tDCS-Gerät Seite an Seite mit der Technologie von Thync ausprobierte. Bei drei oder vier Milliampere elektrischem Strom war herkömmliches tDCS ziemlich schmerzhaft. Deshalb werden die meisten Experimente bei etwa einem Milliampere durchgeführt. Im Gegensatz dazu konnte ich die Impulse von Thyncs Gerät bei 10 Milliampere nicht einmal fühlen.

Thync verwendet in seinen Experimenten nun herkömmliche tDCS-Geräte als Vergleichs-Täuschung – Menschen können es auf ihrer Haut spüren, aber laut Tyler hat es keine messbaren Auswirkungen auf ihre Stimmung. Im BioRxiv Studie berichtete Thync, dass 77 von 82 Probanden berichteten, dass das Thync-Gerät sie entspannter machte als das Scheingerät. In einem kleineren Experiment mit 20 Probanden stellte das Unternehmen fest, dass die Verwendung seines Geräts die Reaktion des Körpers auf Stress um 50 Prozent senkte, gemessen an den elektrischen Eigenschaften der Haut. Ein im Speichel gefundener biologischer Stressmarker erhöhte sich bei Menschen, die herkömmliche tDCS verwendeten, um 6 Prozent, ging jedoch bei denjenigen, die die Thync-Behandlung erhielten, um 20 Prozent zurück.

Externe Wissenschaftler sagen, die Studienmethoden seien grundsätzlich solide, obwohl sie in Frage stellten, ob die Probanden möglicherweise erraten konnten, welches die Scheinbehandlung war, und möglicherweise davon beeinflusst wurden. Und was vielleicht noch wichtiger ist, die Studie wurde vom Unternehmen selbst durchgeführt und ist nicht in einem Peer-Review-Journal erschienen.

Das muss ungefähr ein Fünfzehntel dessen sein, was Menschen in Opiumhöhlen empfinden. Ich fühle mich superweich.

Das bedeutet, dass Thync wirklich immer noch in der gleichen Position wie tDCS ist – seine Ergebnisse wurden nicht repliziert. Vorerst hält Thync die genauen Eigenschaften seiner Schwingungen geheim; Externe Wissenschaftler müssen mit ihrer eigenen Überprüfung warten, bis Thync sein Gerät herausbringt. Ist es überhaupt möglich, dass ihre Technologie funktioniert? Ja, es ist möglich, sagt Widge. Ihr Studium ist nicht perfekt, aber es ist vernünftig. Es ist ein erster Schritt. Es sollte als Sprungbrett für eine ganze Reihe weiterer Untersuchungen dienen.

Meine eigene informelle Umfrage deutete darauf hin, dass die Auswirkungen je nach Person sehr unterschiedlich sein können. Zwei meiner acht Mitarbeiter verspürten überhaupt keine beruhigende Wirkung. Vier erfahrene Milde; zwei erlebten tiefgreifende Wirkungen ähnlich denen, die ich hatte. Einer sagte mir, es sei ein Gefühl des Loslassens, als könnte ich einfach hier sitzen bleiben. Er lächelte und fügte hinzu: Das muss ungefähr ein Fünfzehntel dessen sein, was Menschen in Opiumhöhlen empfinden. Ich fühle mich superweich.

Die Einstellung scheint wichtig zu sein. Die beruhigende Atmosphäre ist für mich am intensivsten, wenn ich zu Hause bei gedimmtem Licht auf meiner Couch lümmle. Wenn ich das Gerät bei der Arbeit verwende, ist der Effekt deutlich weniger ausgeprägt.

Thync sagt, dass die Energieschwingung – die angeblich durch die Steigerung der Produktion von Noradrenalin im Gehirn erreicht wird, anstatt sie wie bei der ruhigen Schwingung zu unterdrücken – den Menschen das Gefühl geben kann, dass sie 20 Unzen Red Bull konsumiert haben, das Koffein, Zucker und Vitamin enthält B. Aber es schien einen kleinen Effekt auf mich zu haben, viel weniger offensichtlich als der Effekt der ruhigen Stimmung, und Thync hat keine detaillierten Daten veröffentlicht, um seine Behauptung zu untermauern.

Meine Schlussfolgerung ist, dass es noch zu früh ist, um zu sagen, welcher Anteil der Thync-Benutzer Auswirkungen spüren wird. (Das Unternehmen sagt auch, dass meine Tests Beta-Geräte und Software verwendet haben, die verbessert werden, bevor das Produkt auf den Markt kommt.) Die Unsicherheit darüber, was es tatsächlich tut, in Kombination mit der inhärenten Komplexität des Gehirns, macht es schwierig, einfache Antworten zu finden. Lohnt es sich, es zu versuchen? Ich habe gefragt Joan Camprodon Gimenez , Direktor des Labors für Neuropsychiatrie und Neuromodulation am Massachusetts General Hospital, ob er Thyncs ruhige Atmosphäre für Patienten mit Angststörungen empfehlen würde. Er sagt, dass er zuerst mehr Forschung sehen muss. Einer der Vorteile dieses Geräts ist jedoch, dass es sehr, sehr sicher ist, sagt er. Das ist immer ermutigend. Das Worst-Case-Szenario ist, dass es nichts tut.

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