Der Vorfall von Cyril Smith

Am 12. August 1948 erfuhr Senator Bourke Hickenlooper etwas, das ihn entsetzte: Die Einzelheiten des amerikanischen Atomprogramms sollten an einen Raum voller ausländischer Wissenschaftler weitergegeben werden. Er eilte in Aktion und forderte eine Dringlichkeitssitzung mit dem Verteidigungsminister. Einige unserer wichtigsten Waffengeheimnisse standen kurz vor der vollständigen Enthüllung, erzählte er später. Er und die Sekretärin versuchten schnell, den Mann zu stoppen, den sie für verantwortlich hielten.

Cyril Stanley Smith

Cyril Stanley Smith

Dieser Mann war Cyril Stanley Smith, ScD '26. Drei Jahre nach Hiroshima und Nagasaki hatte die Sowjetunion begonnen, um die nukleare Vorherrschaft zu wetteifern und die Angst vor einem Atomkrieg eskalierte. Selbst Verbündete wie Großbritannien und die USA hatten gerade erst einige Beschränkungen des Austauschs wissenschaftlicher Informationen gelockert. Nach dem Atomic Energy Act von 1946 durfte dieser Austausch keine Einzelheiten über die Entwicklung der amerikanischen Nukleartechnologie beinhalten. Doch irgendwie war Smith autorisiert worden, ein britisches Forschungszentrum zu besuchen und über die grundlegende Metallurgie von Plutonium zu diskutieren.



Smith war kein Doppelagent. Obwohl er gebürtiger Brite war, war er ein eingebürgerter amerikanischer Staatsbürger, der am MIT ausgebildet wurde und später als Professor zurückkehrte, nachdem er sich als Metallurg einen Namen gemacht hatte. Als Experte für die Eigenschaften von Uran und Plutonium begann er 1943 an US-Atomenergieprojekten zu arbeiten.

Ich erinnere mich an die drei Jahre in Los Alamos als die aufregendsten in meinem ganzen Leben, schrieb Smith über seine Arbeit am Manhattan Project. Rückblickend schämte er sich ein wenig darüber, wie wenig er und seine Kollegen über die menschlichen Konsequenzen ihrer Forschung nachgedacht hatten. Die Atmosphäre von Los Alamos sei berauschend gewesen: Es sei eine Zeit gewesen, schrieb er, als wie selten zuvor neue Materialentdeckungen tatsächlich das Tempo größerer Ereignisse bestimmten.

Nach dem Krieg lehrte Smith an der University of Chicago, gründete ihr Institute for the Study of Metals und war von 1946 bis 1952 Berater der Atomic Energy Commission. Zwei Jahre nach dieser Amtszeit begann er unwissentlich eine politische Skandal.

Senator Hickenlooper, ein Republikaner aus Iowa, erzählte 1950 bei einer Kongressanhörung die bunte Geschichte des Vorfalls von Cyril Smith. Als Hickenlooper hörte, dass Smith nach England reist, um sich mit britischen Wissenschaftlern zu treffen, alarmierte der Senator Verteidigungsminister James Forrestal, der zustimmte dass Smith daran gehindert werden musste, wichtige militärische Informationen preiszugeben. Aber Smith war zwei Wochen zuvor gegangen.

Sumner Pike, der amtierende Vorsitzende der Atomenergiekommission, rief Smiths Schwester an, bei der er gewohnt hatte, aber Smith war nach Schottland gereist und wurde erst am nächsten Tag in England zurückerwartet. US-Beamte schickten mehrere Nachrichten. Ein Telegramm lautete: Verweis von Fisk 26. Juli STOP-Kommission ist der Ansicht, dass Punkt sechs außerhalb der vereinbarten technischen Zusammenarbeit im Gebiet liegt und nicht diskutiert werden sollte .

Während Hickenlooper in Washington unruhig wurde, machten Smith und seine Familie Urlaub auf der Isle of Skye. Die Kommunikationsflut, die ihn bei seiner endgültigen Rückkehr begrüßte, schrieb er später, scheine ihm eher ein routinemäßiger Meinungswandel als eine dringende Anweisung zu sein. Er erinnerte sich jedoch daran, einen erleichterten Seufzer gehört zu haben, als ein Beamter aus Washington ihn telefonisch erreichte und erfuhr, dass

Smith hatte sich noch nicht mit den britischen Wissenschaftlern getroffen; Tatsächlich hatte er keine Ahnung, dass irgendjemand sonst überhaupt an einem inoffiziellen Besuch mit geringer Priorität interessiert war.

Smith war angewiesen worden, mit britischen Wissenschaftlern über die grundlegende Metallurgie von Plutonium zu diskutieren, aber was sich der Senator als Offenbarung der geheimsten Atomwissenschaft des Landes vorstellte, hielt Smith für nichts anderes als eine Diskussion mit Kollegen über ein Element des Periodensystems. Später schrieb er, dass er nie beabsichtigt hatte, über die Verwendung von Plutonium beim Bombenbau zu sprechen. Für einen Metallurgen wie Smith bot die britische und amerikanische Entscheidung, einige Beschränkungen der wissenschaftlichen Kommunikation zu lockern, lediglich eine glückliche Gelegenheit, sich über die metallurgischen Ereignisse auf der anderen Seite des Atlantiks zu informieren.

Smith war zweifellos amüsiert, dass eine Anhörung vor dem Kongress (zu der er nicht eingeladen wurde) mehr als zwei Stunden damit verbrachte, die Details des Vorfalls herauszuarbeiten. Bei der Anhörung betonten Hickenlooper und mehrere Kollegen die wahrgenommene Bedrohung des Vorfalls und die Rolle von Pike dabei. Obwohl andere Senatoren behaupteten, Pike sei nur ein Sündenbock, wurde er letztendlich dafür verantwortlich gemacht, Smiths Reise zu genehmigen, was möglicherweise zu der Entscheidung beigetragen hat, seine Bestätigung als ständiger Vorsitzender zu blockieren. Der Vorfall mit Cyril Smith hatte immerhin Konsequenzen für die reale Welt, aber nie für Smith selbst.

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