Die Demenzplage

Da die Weltbevölkerung älterer Menschen in den kommenden Jahren schnell wächst, werden Alzheimer und andere Demenzformen zu einer Katastrophe im Gesundheitswesen.5. Oktober 2012

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  • Demenz: Die Selbstporträts von William Utermohlen

Großes Lösungsproblem

Diese Geschichte war Teil unserer November-Ausgabe 2012



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Evelyn C. Granieri ist die seltenste Ärztin des 21. Jahrhunderts: Sie macht immer noch Hausbesuche. An einem warmen Donnerstagmorgen gegen Ende August klingelte der in New York ansässige Geriater, der in einem maßgeschneiderten weißen Anzug und High Heels gekleidet war, an einem siebenstöckigen Apartmentgebäude aus rotem Backstein im Stadtteil Riverdale der Bronx und war hereingerauscht.

Du siehst wunderschön aus! rief die Ärztin, als sie ihre Patientin, eine 99-jährige Frau mit weißen Haaren und einem schiefen Lächeln, im Esszimmer ihrer Wohnung begrüßte. In einem einstündigen Gespräch erinnerte sich Frau K (wie wir sie nennen werden) in bewegenden und manchmal schelmischen Details an ihre Kindheit in Polen, wo Soldaten zu Pferd ihren Bruder wegbrachten; auf einem Schiff nach Amerika kommen und im Lebensmittelladen ihrer Eltern in Queens arbeiten; und der Umgang mit männlichen Kollegen in der Immobilienwirtschaft, wenn sie frisch sind. Aber als Granieri fragte, wie alt Frau K. war, als sie heiratete, sah sie verwirrt aus.

Ich kann mich nicht erinnern, sagte sie nach einer Pause. Eine Wolke zog über ihr Gesicht. War ich verheiratet? Denen? Ein gerahmtes Foto auf einem Tisch in der Nähe erinnerte an ihren 50. Hochzeitstag.

Temperamentvoll und witzig, ihre Persönlichkeit intakt, auch wenn sich ihr Gedächtnis verschlechtert, ist Mrs. K. eine von mehr als fünf Millionen Amerikanern mit Demenz. Weit entfernt von den glänzenden Forschungszentren, in denen Wissenschaftler die subtilen biochemischen Veränderungen im Zusammenhang mit der Alzheimer-Krankheit und anderen Formen der Erkrankung analysieren, stellen sich Kliniker wie Granieri, Leiter der Abteilung für Geriatrie und Alterung am Columbia University Medical Center, jeden Tag seiner verheerenden Realität. Und oft sprechen sie mit Angehörigen von Patienten. Als Granieri und zwei Praktikanten mit Smalltalk das Gedächtnis von Frau K. untersuchten und ihren Blutdruck maßen, rief eine Nichte aus Manhattan an, um zu erfahren, wie es ihrer Tante gehe.

Fast jeder Demenzpatient hat besorgte Familienmitglieder, die sich im Hintergrund zusammengedrängt haben, und fast jede Geschichte über Demenz enthält einen Moment, in dem Angehörige den Arzt um etwas bitten – um jedes Medikament, jede Intervention, alles – um einen unerbittlichen Prozess zu verhindern, der die Identität abstreift, Persönlichkeit und letztlich die grundlegende Denkfähigkeit. Leider ist Evelyn Granieri der falsche Ansprechpartner. Im Jahr 2010 war sie Mitglied eines hochrangigen Expertengremiums, das alle möglichen Demenzinterventionen bewertete, von teuren Cholinesterase-hemmenden Medikamenten bis hin zu kognitiven Übungen wie Kreuzworträtseln, für die National Institutes of Health; Sie fand keine Beweise dafür, dass irgendeine der Interventionen den Ansturm von Alzheimer verhindern könnte. Sie kann – mit großem Mitgefühl, aber ebenso immenser Überzeugung – die Realität für jetzt und die nahe Zukunft erklären: Es gibt wirklich nichts. Demenz sei eine chronische, fortschreitende, unheilbare Krankheit, sagt sie. Du wirst nie besser.

Diese Gespräche waren für Ärzte und Angehörige schon immer schwierig, aber vielleicht nie mehr als im vergangenen Jahr, als die öffentliche Berichterstattung über die Demenzforschung zwischen Optimismus und Düsterkeit schwankte. Im Herbst 2011 prognostizierten Finanzanalysten schwindelerregend einen weltweiten Alzheimer-Markt von 14 Milliarden US-Dollar pro Jahr bis 2020 und propagierten eine neue Generation von Medikamenten, die als monoklonale Antikörper bekannt sind und sich in fortgeschrittenen Humanstudien befinden. Ein Jahr später sahen die Aussichten für die Medikamente nicht mehr so ​​positiv aus. Im vergangenen August haben die riesigen Arzneimittelhersteller Pfizer und Johnson & Johnson fortgeschrittene klinische Studien mit einem der monoklonalen Wirkstoffe ausgesetzt, weil es bei Patienten mit leichter bis mittelschwerer Alzheimer-Krankheit keine Wirkung zeigte. Einige Wochen später gab ein weiterer führender Pharmahersteller, Eli Lilly, keine schlüssigen Ergebnisse für ein monoklonales Medikament bekannt, das ebenfalls gegen die Proteinablagerungen namens Amyloid-Plaques getestet wurde, die charakteristisch in den Gehirnen von Alzheimer-Patienten vorkommen. Die entmutigenden Ergebnisse veranlassten einige Kritiker, Epitaphe für die vorherrschende Hypothese über die Krankheit zu schreiben – dass diese Amyloidablagerungen die kognitive Beeinträchtigung verursachen.

Das Feld ist derzeit an einem prekären Ort, sagt Barry D. Greenberg, Strategiedirektor der Toronto Demenzforschungsallianz, weil Dutzende Milliarden Dollar in die Entwicklung neuer Behandlungen investiert wurden und nichts – nicht eine einzige Krankheit- Modifizierungsmittel – wurde identifiziert. Granieri macht ihre Hausbesuche oft von ihrem Büro im zweiten Stock des Allen Hospital aus – buchstäblich das letzte Gebäude in Manhattan, an der nördlichsten Spitze des Broadways. Das mag wie ein abgelegener Vorposten im Kampf der Medizin gegen Demenz klingen, aber in Wirklichkeit steht er am Ground Zero für die drohende medizinische und gesellschaftliche Katastrophe. Das Einzugsgebiet des Krankenhauses umfasst Upper Manhattan und Teile der Bronx, laut Granieri eine der drei dichtesten Konzentrationen von Pflegeheimen in den gesamten Vereinigten Staaten. Hier sitzen wir, mitten in einem Epizentrum, sagt sie.

Das Epizentrum ist heutzutage ein umstrittener Ort. Kliniker an vorderster Front wie Granieri sind zunehmend frustriert über die Enge der Demenzforschung. Bei den Patienten, die sie täglich behandeln, sehen sie eine komplizierte und heimtückische Krankheit mit oft vielfältigen Ursachen und unklaren diagnostischen Abgrenzungen. Im Gegensatz dazu sehen sie ein Forschungsunternehmen, das sich auf mehrere Lieblingshypothesen konzentriert, und sie sehen eine Arzneimittelindustrie, die von teuren, geringfügig wirksamen Behandlungen, die verzweifelte Familien suchen, beträchtlich profitiert hat.

Akademische und pharmazeutische Forscher werfen derweil weiterhin Geld in das Demenzproblem – aber schließlich bestehen sie darauf, mit besserem Ziel und viel schlaueren Behandlungsstrategien. Sie haben damit begonnen, eine Liste diagnostischer Marker zusammenzustellen, von denen sie glauben, dass sie 10 oder 15 Jahre vor dem Auftreten von Symptomen zuverlässig die ersten Anzeichen der Alzheimer-Krankheit anzeigen können, und sie bereiten sich darauf vor, neue Medikamente zu testen, die gesunden Patienten verabreicht werden können um die Ansammlung von Amyloid lange vor dem Einsetzen der Demenz zu blockieren. Tatsächlich sind die viel beachteten Misserfolge klinischer Studien dieses Sommers, so die Forscher, bereits lange Geschichte. Sie betreiben endlich die richtige Art von Wissenschaft und hoffen auf die richtigen Antworten, von denen in den nächsten Jahren erste Einblicke möglich sein werden.

Wie Granieri und andere Ärzte, die Demenzkranke behandeln, wissen, könnte es kaum höher auf dem Spiel stehen.

Als er 1995 erfuhr, dass er an Alzheimer leidet, begann der in London lebende US-amerikanische Künstler William Utermohlen sofort mit der Arbeit an einer ambitionierten Serie von Selbstporträts. Das resultierende Werk dient als einzigartige künstlerische, medizinische und persönliche Aufzeichnung des Kampfes eines Mannes mit Demenz.
( Sehen Sie sich die Selbstporträtserie hier genauer an. )

Verwirrte Verbindungen

Im Oktober 1986, ein Jahr nachdem seine Großmutter Sadie in einem New Yorker Pflegeheim an Demenz gestorben war, klonte Barry Greenberg ein Gen, von dem er annahm, dass es im Kampf gegen die Alzheimer-Krankheit von entscheidender Bedeutung sein würde. Seit der deutsche Arzt Alois Alzheimer 1906 erstmals die pathologischen Kennzeichen seiner namensgebenden Krankheit beschrieb, haben sich Wissenschaftler auf zwei herausragende physiologische Merkmale konzentriert, die das Gehirn von Demenzkranken durcheinanderbringen: Plaques des Gummiproteins Amyloid Beta, die sich außerhalb von Gehirnzellen ansammeln, und haarige Proteinknäuel in Neuronen (diese Knäuel sind heute als unförmige Versionen eines normalen Proteins namens Tau bekannt). Greenberg, der damals bei einem Startup an der Westküste namens California Biotechnology arbeitete, hatte das Gen für das Amyloid-Vorläuferprotein gefunden, das dem Körper sagt, wie er das Protein herstellen kann, das als Amyloid-Plaques endet. Er rief aufgeregt seinen Vater mit der guten Nachricht an, und sein Vater antwortete: Das ist wunderbar, Sohn. Was ist jetzt noch zu tun?

Ein Vierteljahrhundert später, nach Stationen bei fünf Pharmaunternehmen und unzähligen Wendungen in der Forschungssaga, kann Greenberg die Anekdote mit einem Lachen erzählen, aber die größere Geschichte ist nicht zum Lachen. Er hat diese sich abzeichnende medizinische Katastrophe als Laborwissenschaftler, als Insider der pharmazeutischen Industrie und jetzt als Koordinator der klinischen Forschung und Arzneimittelentwicklung für eine Allianz kanadischer Krankenhäuser und Gedächtniskliniken der Universität Toronto miterlebt, die etwa 7.000 Demenzkranke pro Jahr. In einem Gespräch vor einem Laienpublikum auf Prince Edward Island sprach er kürzlich über die Krankheit seiner Großmutter und ließ dann den Hammer fallen. Das Ausmaß der drohenden Katastrophe in der medizinischen Versorgung sei unvergleichlich mit allem, was in der gesamten Geschichte der Menschheit passiert sei.

Die neueste globale demografische Analyse aus einem Anfang dieses Jahres veröffentlichten Bericht der Weltgesundheitsorganisation zeigt die Dimensionen dieser Katastrophe in Zeitlupe in schnellen Strichen. Schätzungsweise 36 Millionen Menschen weltweit leiden derzeit an Demenz; Experten sagen voraus, dass sich die Zahl bis 2030 auf etwa 70 Millionen verdoppeln und bis 2050 verdreifachen wird. (Insbesondere China, Indien und Lateinamerika sind mit gewaltigen medizinökonomischen Krisen konfrontiert.) Da sich die Prävalenz der Krankheit mit jedem Fünfjahresalter verdoppelt Anstieg nach 65, Prognosen für das Jahr 2050 beziffern das Demenzrisiko der gesamten Weltbevölkerung (Menschen 65 oder älter) auf zwei Milliarden. Die Rechnung ist so düster wie einfach: Je länger Menschen leben, desto mehr rutschen in Demenz ab. Die Versorgung dieser Patienten kostet in den Vereinigten Staaten derzeit 100 Milliarden US-Dollar pro Jahr, mit voraussichtlichen Kosten von 20 Billionen US-Dollar in den nächsten 40 Jahren; Bis 2050 werden die Kosten für die US-Gesellschaft voraussichtlich 1 Billion US-Dollar pro Jahr betragen.

Eine noch ernüchterndere Perspektive auf das Problem ergibt sich aus einer kleinen unveröffentlichten Pilotstudie, die Granieri und ihre Kollegen von Columbia kürzlich durchgeführt haben. Sie führten eine kognitive Standardbewertung jeder Person ab 70 durch, die aus irgendeinem Grund ins Allen Hospital eingeliefert wurde – Herzprobleme, Schmerzen, Diabetes, Atembeschwerden. Die Ergebnisse haben sie fassungslos gemacht. In diesem Krankenhaus haben 90 Prozent der Patienten, die 70 Jahre oder älter sind, irgendeine Art von kognitiver Beeinträchtigung, was viel höher ist, als wir erwartet hatten, sagt sie.

Demenz ist nicht nur erschreckend weit verbreitet, sondern die komplexe Überschneidung von Symptomen und möglichen Ursachen macht die Behandlung des Problems umfassender und schwieriger als nur die Behandlung von Alzheimer. Die aufkommende Realität, die durch bessere Bildgebung des Gehirns immer deutlicher wird, ist, dass es sich bei den meisten Fällen bei älteren Menschen um sogenannte gemischte Demenzen handelt; die kognitive Beeinträchtigung ist auf eine Kombination von vaskulären Problemen zurückzuführen, wie etwa Mini-Schlaganfällen in einzelnen Teilen des Gehirns und dem eher klassischen Alzheimer-Muster von Amyloid-Plaques. Groß angelegte internationale Studien der letzten drei Jahre haben einer aktuellen wissenschaftlichen Zusammenfassung zufolge gezeigt, dass Demenzerkrankungen, die durch Blutgefäßläsionen im Gehirn verursacht werden, einschließlich der vaskulären Demenz und der gemischten Demenz, zusammen die häufigsten Formen der Sektionsdemenz bei der Autopsie darstellen gemeindenahe Studien.

Sharon Brangman, eine Ärztin, die Anfang des Jahres eine Amtszeit als Vorstandsvorsitzende der American Geriatrics Society beendet hat, begrüßt insbesondere die Botschaft, dass Alzheimer im Besonderen und Demenz im Allgemeinen viel komplexer sind als die fokussierte Forschung der letzten 20 Jahre würde vorschlagen. Wenn man etwas verloren hat und an allen offensichtlichen Stellen gesucht hat und es immer noch nicht gefunden hat, muss man an anderen Orten suchen, sagt sie. Nicht jeder Alzheimer-Kranke hat das gleiche klinische Bild, und Demenz hat mehr zu bieten als die Alzheimer-Krankheit. Wir haben eine breite Krankheitskategorie, in die Menschen auf mehreren Wegen eintreten können. Aber wir greifen Demenz jetzt nur von einem schmalen Eintrittspunkt aus an. Es wird komplizierter als das. Im Moment haben wir einen einheitlichen Ansatz für Demenz.

Um wirksamere Medikamente zu entwickeln, müssen Wissenschaftler genau verstehen, wie sich jede Art von Demenz entwickelt und wie man diesen spezifischen Krankheitsprozess angreift. Ein Großteil der Forschung konzentrierte sich bisher auf die Alzheimer-Krankheit. Und doch bleibt die grundlegende Biologie selbst dieser am besten untersuchten Form der Demenz unklar. Sind die Amyloid-Plaques der wichtigste pathologische Faktor, wie zahlreiche Forschungsergebnisse vermuten lassen, oder handelt es sich um das Dickicht anomaler Proteine, bekannt als Tau-Tangles, die bei Demenzpatienten nach den Plaques auftreten? Wenn Amyloid zu Tau-Tangles führt, wie hängen sie dann zusammen? Oder hängt Demenz, wie eine Alternativhypothese vermuten lässt, irgendwie mit einer gestörten Blutzuckerverarbeitung zusammen? (Diese Möglichkeit wurde durch die jüngste Entscheidung des NIH bestätigt, eine klinische Studie der University of Washington mit einem nasalen Insulinspray zu unterstützen.) Oder hat die eigentliche Ursache von Alzheimer etwas mit einem Ungleichgewicht von Metallionen in den Gehirnzellen zu tun, was die animierende Idee hinter fortgeschrittenen klinischen Studien eines australischen Biotech-Unternehmens?

Die Persistenz so vieler Hypothesen deutet darauf hin, dass bisher weder eindeutige Beweise noch Konsens für eine Krankheitstheorie entstanden sind. Ich denke, man muss sich diese Hypothesen weiter anschauen, sagt Granieri, aber sie sind Hypothesen, und [Forscher] müssen diesbezüglich ehrlich sein.

Quelle: Alzheimer’s Association: 2012 Alzheimer’s Disease Facts and Figures and World Health Organization

Demente Mäuse

An einem Nachmittag inspizierte die Alzheimer-Forscherin Karen Duff in einem neu renovierten Forschungskomplex im 12. Stock des College of Physicians and Surgeons der Columbia University mehrere ältere Mäuse, die in Käfigen auf einem Regal in ihrem Labor saßen. Dies waren im Laborjargon Tau-Mäuse. Sie wurden gentechnisch so verändert, dass sie in einem ganz bestimmten Teil ihres Gehirns abnormales menschliches Tau-Protein produzieren, an derselben kleinen Stelle, an der Autopsien gezeigt haben, dass es zuerst in menschlichen Gehirnen auftritt. Eine Maus fiel besonders durch ihr zerlumptes, zerzaustes braunes Fell auf.

Dieser hier ist vielleicht ein bisschen verrückt, sagte Duff nüchtern. Es ist etwas weniger gepflegt und eines der ersten Anzeichen [von Demenz] ist ein raueres Fell. Wenn diese Mäuse das pathologische Muster nachahmen würden, das bei Menschen mit Demenz beobachtet wurde, fügte Duff hinzu, hätte sich das unförmige Protein auf Bereiche des Gehirns ausgebreitet, die von der Alzheimer-Krankheit betroffen sind. Die Bestätigung kam einige Tage später, als Techniker die Tiere opferten und verhedderte Teile von missgebildetem Tau kartierten, die sich in ihren Gehirnen ausgebreitet hatten. Laut Duff sind es diese Knäuel, die schließlich die Zellen töten, die Gedächtnis, Wahrnehmung und Kognition vermitteln.

Die Mäuse in Duffs Laborregal und ihre experimentellen Brüder haben eine überraschende neue Falte in die Pathologie von Alzheimer eingeführt. Duff und ihre Kollegen haben Experimente durchgeführt, die zeigten, dass sich unförmige Tau-Proteine, die ursprünglich in dem Teil des Gehirns, in dem Alzheimer typischerweise zuerst auftritt (dem entorhinalen Kortex), abgesondert waren, irgendwie entlang der Nervenkreise ausbreiten und über Synapsen zu anderen seit langem bekannten Teilen des Gehirns hüpfen konnten an Demenz beteiligt sein, einschließlich des Hippocampus. Als sich diese abnormalen Tau-Proteine ​​im Gehirn ausbreiteten, usurpierten und korrumpierten sie die normalen Tau-Proteine ​​in den betroffenen Zellen, was zu tödlichen Knäueln und zum Abtöten von Neuronen führte.

Die gute Nachricht ist, dass dieser Mechanismus neue Behandlungsmöglichkeiten bietet: Er greift abnormales Tau an, während es zwischen den Zellen hüpft. Die Columbia-Gruppe führt bereits Tierversuche mit einem monoklonalen Antikörper durch, der Tau genau an dieser gefährdeten Passage abfangen soll, und Duff sagt, dass Pharmaunternehmen großes Interesse an dem Modell gezeigt haben.

Die neuen Erkenntnisse erinnern aber auch eindrücklich daran, wie viel Forscher noch über Alzheimer im Besonderen und Demenz im Allgemeinen lernen müssen. In der wissenschaftlichen Literatur wird Amyloid mittlerweile als notwendig, aber nicht ausreichend beschrieben, um die Alzheimer-Symptome zu erklären, doch trotz intensiver Untersuchungen gibt es keine allgemeine Einigkeit über den Mechanismus, der die beiden Signalmerkmale eines Gehirns in den Wehen der Krankheit verbindet. Wissenschaftler wissen immer noch nicht, warum die Amyloid-Plaques den Tau-Tangles um 10 bis 20 Jahre vorausgehen, und sie wissen nicht, wie die beiden Pathologien zusammenhängen. Wir wissen, dass sich Amyloidprotein aufbaut, aber es gibt viele Debatten, ob es das Huhn oder das Ei ist, ob dies der Auslöser oder das Ergebnis der Krankheit ist, sagt Brangman.

Selbst nach jahrzehntelangen Diskussionen über die Rolle von Amyloid bei der Alzheimer-Krankheit räumen Forscher ein, dass die Hypothese, dass diese Plaques der Schlüssel zur Krankheit sind, nicht richtig getestet wurde. Wir haben nicht die richtigen Patienten zur richtigen Zeit mit den richtigen Wirkstoffen getestet, sagt Greenberg. Die Realität ist, dass wir das noch nicht getan haben. Aber das Feld weiß, was zu tun ist und tut es jetzt.

Tatsächlich stehen in den nächsten Monaten mehrere ehrgeizige klinische Studien an – Greenberg hält sie für die wichtigsten Studien in der Geschichte der Entdeckung von Alzheimer-Medikamenten –, deren Ergebnisse die Demenzforschung für die kommenden Jahre prägen werden. Gelingt es diesen sogenannten Präventionsstudien, machen sie Hoffnung, dass der meist unvermeidliche Verlauf der Demenz verändert werden kann. Wenn sie den Krankheitsverlauf jedoch nicht ändern, werden die Folgen das sein, was Forscher wie Greenberg und Duff als verheerend und entsetzlich bezeichnen.

Wahrer Test

Angesichts des Ausmaßes und der Dringlichkeit des Problems ist es kein Wunder, dass Kathleen Sebelius, die US-Gesundheitsministerin, im vergangenen Februar neue NIH-Finanzierungen ankündigte, gegenüber Reportern sagte: Wir können es kaum erwarten, zu handeln. Und doch ist vielen Experten klar, dass wir wahrscheinlich auf ein wirksames Alzheimer-Medikament warten werden – vielleicht sogar 10 oder 15 Jahre.

Die Herausforderung, eine Behandlung zu finden, die den Verlauf der Demenz verändert, ist gerade deshalb gewaltig, weil der Prozess der neuronalen Degradation so viele Jahre lang unsichtbar verläuft und so früh beginnt. Wie früh? Im vergangenen Juli veröffentlichte das Dominantly Inherited Alzheimer's Network, ein Netzwerk führender akademischer Zentren mit Sitz an der Washington University in St. Louis, überraschende Ergebnisse, dass nachweisbare Veränderungen der Amyloidchemie bei Patienten mit einer genetischen Form der Alzheimer-Krankheit in der Gehirn-Rückenmarks-Flüssigkeit einer Person auftreten können bis 25 Jahre vor dem Auftreten der Alzheimer-Symptome. Wenn Alzheimer-Patienten mit Anzeichen einer leichten oder mittelschweren Demenz in der Praxis des Neurologen auftauchen, ist es zu spät.

Wenn die Amyloid-Hypothese für Alzheimer zutrifft, müssen Forscher daher mindestens ein Jahrzehnt vor dem Auftreten der ersten Anzeichen einer kognitiven Beeinträchtigung Patienten finden und behandeln. Sie brauchen ein Medikament, das die Blut-Hirn-Schranke passiert, um die Ansammlung von Amyloid zu unterbrechen. Und sie brauchen Diagnosewerkzeuge – das kognitive und neuronale Äquivalent eines Glukosetests für Diabetiker – um Veränderungen des Amyloids und anderer Biomarker zu messen und festzustellen, ob die Therapien wirken. (Diese gleichen diagnostischen Marker könnten auch verwendet werden, um Patienten mit Alzheimer-Risiko zu identifizieren, die von einer präventiven Behandlung profitieren würden.) Obwohl Fortschritte bei der Suche nach diesen Markern erzielt wurden, ist ihre Zuverlässigkeit noch ungewiss. Die Food and Drug Administration könnte die Zulassung von Medikamenten aufgrund von Verbesserungen beschleunigen, sagt Sam Gandy, Direktor des Mount Sinai Center for Cognitive Health in New York. Aber alle werden noch den Atem anhalten, bis die Patienten das Alter weit überschritten haben, in dem sie voraussichtlich demenzgefährdet sind.

Die Forschergruppe der Washington University hat ein vielversprechendes Instrumentarium zusammengestellt, das ihnen hilft, den Krankheitsverlauf zu erkennen: Bildgebung von Amyloidablagerungen im Gehirn, Analyse von Gehirn-Rückenmarks-Flüssigkeit und kognitive Tests. Aber wer sollen die Testpersonen sein? Wie sich herausstellte, gibt es mehrere seltene genetische Formen der Alzheimer-Krankheit, auf die sich das Netzwerk seit langem konzentriert. Menschen, die ganz bestimmte dominante Mutationen erben, sind dazu bestimmt, in einem relativ frühen Alter an Alzheimer zu erkranken, und Forscher können berechnen, wann die ersten Symptome der Krankheit wahrscheinlich auftreten. Das Netzwerk befindet sich jetzt in der Endphase der Auswahl von drei verschiedenen therapeutischen Wirkstoffen, die auf Amyloid abzielen, und plant, sie an Patienten mit genetischen Formen von Alzheimer zu testen.

Randall Bateman, ein Arzt und Forscher der Washington University, sagt, das Ziel der Studie sei es, ein Medikament zu finden, das die Ansammlung von Amyloid im Gehirn hemmt, ähnlich wie Ärzte Statine verwenden, um das Risiko von Schlaganfällen und Herzinfarkten durch Senkung des Cholesterinspiegels zu verringern . Bateman sagt, seine Forschungsgruppe hofft, bis Anfang 2013 Tests am Menschen mit den Biomarkern durchführen zu können; Er und seine Kollegen hoffen, nach zwei oder drei Behandlungsjahren Beweise für Auswirkungen auf diese Marker zu sehen, anstatt 10 oder 15 Jahre zu warten, bis Demenzsymptome zu erwarten sind.

Die andere genau beobachtete Studie wird – mit dem Segen und der Finanzierung des NIH – vom Banner Alzheimer Institute in Phoenix und Genentech eingeleitet. Die meisten Patienten in dieser Studie haben auch eine genetische Form der Krankheit. Mitglieder einer Großfamilie von etwa 5.000 Menschen, die in der Region Antioquia in Kolumbien leben, sind für eine sehr seltene Mutation gefährdet; diejenigen, die Träger sind, entwickeln ausnahmslos eine früh einsetzende Version von Alzheimer. Die Idee ist, etwa 300 Mitglieder dieser Gruppe mit einem experimentellen Medikament zu behandeln, um Amyloid-Plaques anzugreifen, schätzungsweise 15 Jahre bevor Symptome erwartet werden.

Das von Genentech lizenzierte Medikament ist ein amyloid-angreifender monoklonaler Antikörper namens Crenezumab. Ärzte glauben, dass es in einer höheren Dosis als andere monoklonale Medikamente sicher injiziert werden kann. Wir glauben, dass die höhere Dosis zu einer höheren Wirksamkeit führen wird, sagt Carole Ho, Group Medical Director für frühe klinische Entwicklung bei Genentech.

Durch die frühere Verabreichung dieser Medikamente an eine genetisch anfällige Bevölkerungsgruppe glauben die Alzheimer-Forscher, dass sie den richtigen Patienten zur richtigen Zeit endlich die richtige Therapie geben. Und angesichts des hohen Risikos haben die beiden Präventionsstudien große Vorfreude geweckt. Dies wird der erste echte Test der Amyloid-Hypothese sein, sagt Barry Greenberg. Die Strategie ist solide. Also lass die Daten passieren.

Wenn die Präventionsstudien erfolgreich sind, gibt es jedoch keine Garantie dafür, dass diese Version der Frühintervention in den meisten Fällen von Demenz hilft. Kliniker warnen davor, dass diese seltenen, früh einsetzenden, mutationsbasierten Formen der Krankheit höchstens 10 Prozent aller Alzheimer-Fälle ausmachen. Wie Evelyn Granieri es ausdrückt, ist dies möglicherweise nicht einmal die Alzheimer-Krankheit, die die meisten Menschen bekommen. Die genetischen Formen der Krankheit ähneln in der Pathologie den Formen, die die meisten Menschen bekommen, sagt Ho. Dennoch würden selbst positive Ergebnisse aus frühen Zwischenanalysen dieser Studien für die Millionen von Menschen, die bereits den langsamen Abstieg in den kognitiven Verfall begonnen haben, zu spät kommen. Die Realität, sagt Granieri, ist, dass die meisten Menschen, die jetzt da sind und fühlen, nicht für die Heilung da sein werden. Ein Grund mehr, laut Greenberg, in der Demenzforschung grundlegend anders zu denken. Das medizinische Versorgungssystem wird bis 2050 bankrott sein, wenn wir keinen Weg finden, die Alzheimer-Krankheit zu verzögern oder zu behandeln, sagt er, und er glaubt, dass dies ohne eine große öffentlich-private internationale Initiative nicht passieren wird. Der wettbewerbsorientierte Markt sei nicht dazu gedacht, Probleme dieser Größenordnung zu überwinden.

Stephen S. Halls neuestes Buch ist Weisheit: Von der Philosophie zur Neurowissenschaft (Jahrgang). Seine letzte Geschichte für Technologieüberprüfung war die dunkle Materie des Genoms.

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