Die nicht so düstere Wissenschaft

Mitchell Gu

Es ist ein Mittwochmorgen, und in meiner Arbeitsökonomie-Klasse geht es darum, ob Mindestlohnerhöhungen die Beschäftigung reduzieren. Einige Gleichungen in unseren Notizen legen ja nahe – aber wenn wir die Annahmen des Modells ändern, ändern sich die Ergebnisse. Eine Studie aus den 1990er-Jahren unterstützt eine Hypothese – doch auf den zweiten Blick stellen wir fest, dass die Methoden veraltet sind.

Sie könnten also fragen, was ist die Antwort? Bleiben Sie ein wenig länger dran und Sie werden vielleicht zu Ihrem Leidwesen feststellen, dass die Antwort fast immer lautet: Es kommt darauf an. Oberflächlich betrachtet scheint dies keine wertvolle intellektuelle Beschäftigung zu sein. In der Arbeitsökonomie, wie in vielen ihrer Schwesteruntergebiete, sind die Fragen heikel, die Daten verrauscht und die Schlussfolgerungen oft im Fluss.



Und doch stehe ich hier, kurz vor dem Beginn einer Promotion in Wirtschaftswissenschaften, und freue mich darauf, mich den Legionen von Forschern anzuschließen, die versuchen, etwas Logik aus dem herrlichen Durcheinander menschlicher Interaktionen, Transaktionen und Verhaltensweisen herauszukitzeln. Die Hoffnung ist, dass leistungsstarke statistische Techniken und aufschlussreiche Theorien im Dienste dieses Strebens entwickelt werden, dass die Antworten, die wir erhalten können, uns dem Verständnis näher bringen, wie sich politische Veränderungen auf die reale Welt auswirken werden und wie diese Welt – mit all ihren Ungleichheit und Ineffizienz – wurde so, wie es ist.

Für MIT-Studenten ist die Wirtschaftsfakultät so etwas wie ein verstecktes Juwel; Viele verbringen Jahre am Institut, bevor sie erfahren, dass es eines der höchstrangigen des Landes ist. Einige belegen Wirtschaftsunterricht, um den langen Aufsätzen auszuweichen, die oft in anderen HASS-Kursen verlangt werden – und sind angenehm überrascht, wie viel Spaß sie dabei hatten. Einige bleiben nur für eine Klasse oder eine UROP im Fachbereich – und andere, wie ich, finden es so überzeugend, dass wir unsere Studiengänge und vielleicht sogar unsere Karrierepläne überdenken.

Meine ersten vorsichtigen Ausflüge in die Wirtschaftswissenschaften unternahm ich, als ich nach meinem ersten Studienjahr in Informatik feststellte, dass ich den Geschichtsunterricht an der High School verpasste. Und während eines dieser Streifzüge, in meinem zweiten Herbst, kam mir zum ersten Mal der Gedanke, dass ich vielleicht Wirtschaftswissenschaftler werden möchte. Ich kann kaum sagen, dass ich damals verstanden habe, was Ökonomie ist, aber ich wusste, dass es mir erlauben würde, die Werkzeuge, die ich im Mathematikunterricht gelernt habe, mit Beobachtungen aus Bereichen wie Geschichte, Psychologie und Politikwissenschaft zu verbinden.

In meinem Juniorjahr, als ich anfing, als wissenschaftlicher Mitarbeiter in der Abteilung zu arbeiten, war ich überzeugt. Ich habe an einer Studie gearbeitet, in der untersucht wurde, ob sich dadurch die Ideologien zweier Politiker, die im Parlament nebeneinander saßen, annähern könnten. Dieses Projekt wandte Textanalysetechniken, die ich bisher nur aus der Informatik kannte, auf politische Daten an. Und die Suche nach einer Antwort schien immer relevanter zu werden, als ich sah, wie sich das Land während der Wahlsaison 2016 in ein starkes Rot und Blau spaltete.

Wenn Sie meine befreundeten Ingenieure nach ihrer Forschung fragen, werden sie unweigerlich ihre Labors beschreiben – die Mauern, in denen Innovation stattfindet. Ökonomen verwenden vielleicht keine ausgefallene Ausrüstung, aber wir verwenden ein ausgeklügeltes Arsenal an statistischen Werkzeugen, mathematischen Modellen und oft vielen Codezeilen. Ökonomische Innovation setzt die Fähigkeit voraus, die richtigen Fragen zu stellen – solche, die nicht zu groß, nicht zu klein und für die vorhandenen Datensätze und statistischen und experimentellen Werkzeuge geeignet sind.

Ich habe den Sommer vor meinem Abschlussjahr damit verbracht, bei der Beantwortung einer solchen Frage zu helfen, nämlich über die Auswirkungen des Schlafs auf die kognitiven Funktionen armer Menschen in indischen Städten. Manchmal, wie in diesem Projekt, sind die politischen Implikationen klar: Ein positives Ergebnis würde darauf hindeuten, dass Interventionen, die auf Verhaltensweisen wie Schlaf abzielen, genauso wichtig sein könnten wie solche, die auf traditionellere Gesundheitsergebnisse abzielen. Andere Projekte, wie die Untersuchung politischer Ideologien in Parlamenten, wollen vor allem drängende gesellschaftliche Phänomene beleuchten: Die Polarisierung nimmt bekanntlich zu, aber was kann man dagegen tun? Weitere Beispiele für interessante Projekte sind Untersuchungen zu den tieferen Ursachen geschlechtsspezifischer Lohn- und Leistungsunterschiede, Studien zur Diskriminierung durch Polizeibeamte und eine Untersuchung zum Matching auf den Märkten für Adoptivkinder. Es scheinen Millionen von Fragen zu sein, die darauf warten, beantwortet zu werden, und jedes Mal, wenn ich das Büro eines Professors besuche, lerne ich etwas Neues kennen, an dem ich arbeiten möchte. Also habe ich beschlossen, für immer einzutauchen, und ich hoffe, meinen kleinen Beitrag zum Verständnis unserer Welt leisten zu können.

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