Die Sari-gekleidete Technik

Im Jahr 2004 wurde das Ray and Maria Stata Center auf dem Gelände des Gebäudes 20 eröffnet, ein Bau, der provisorisch sein sollte, aber 55 Jahre dauerte. Hale Bradt, PhD ’61, emeritierter Physikprofessor, freute sich bei der Einweihung über ein bekanntes Bild in der Lobby: ein Schwarz-Weiß-Bild eines Kollegen aus seiner Doktorandenzeit. Die Bildunterschrift lautete: Cosmic Ray Research Laborassistent, 1959.

Santosh Verma

Santosh Verma, ein Laborassistent der Cosmic Ray Group, studiert ein projiziertes Bild eines Wolkenkammerfotos.

Das Foto der in Sari gekleideten Inderin war in den 1960er und 70er Jahren ab und zu im Kurskatalog des MIT und auf verschiedenen Displays des MIT aufgetaucht. Jetzt war es wieder soweit. Die Frau war jedoch zu keinem Zeitpunkt explizit identifiziert worden. Und in dieser permanenten Gedenkstätte für Gebäude 20 blieb sie anonym. Die technischen und administrativen Mitarbeiter, die unsere Forschung ermöglichen, erhalten in der Regel viel weniger Anerkennung, als ihnen gebührt, sagt Bradt, und dies war ein Beispiel dafür.



Die Frau war 1955 als Laborassistentin in die Forschungsgruppe des Physikers Bruno Rossi eingetreten, ein Jahr bevor Bradt als wissenschaftliche Hilfskraft antrat. Rossis Cosmic Ray Group untersuchte hochenergetische Teilchen aus dem Weltraum, die bei ihrer Bewegung durch die Erdatmosphäre fundamentale Teilchen erzeugen. In den 1950er Jahren begannen Beschleuniger, Strahlen hochenergetischer Teilchen zu erzeugen, sagt Bradt. Als Scanner in Rossis Labor waren sowohl er als auch der Laborassistent damit beauftragt, projizierte Bilder von Fotografien aus der Nebelkammer des Beschleunigers Brookhaven National Laboratory auf Spuren von fundamentalen Teilchen zu untersuchen. Sie arbeiteten in Gebäude 20 und wurden von fortgeschritteneren Doktoranden, Yash Pal, PhD ’58, und Elihu Boldt ’53, PhD ’58, beaufsichtigt.

Das Scannen war eine mühsame Angelegenheit. Als Doktorandin stürmte ich für ein paar Stunden in den Scanraum, während sie den ganzen Tag arbeitete, erinnert sich Bradt. Wir redeten sehr wenig, wenn überhaupt. Man musste sich auf diese projizierten Bilder konzentrieren und alle Teile sorgfältig durchgehen, um nichts zu verpassen. Mitglieder der Rossi-Gruppe trafen sich außerhalb des Labors; Forscher und Studenten besuchten in der Regel Dinnerpartys bei den anderen zu Hause, nicht jedoch das technische Personal. Im Jahr 2004 erinnerte sich Bradt an das Gesicht und die ruhige Persönlichkeit seines Scanpartners, aber nicht an ihren Namen.

Zwei Jahre später bereitete Bradt einen kurzen Vortrag vor, den er bei der Feier von Pals 80. Geburtstag in Neu-Delhi halten würde. Ich ging auf dem Campus herum und machte Fotos von Orten, die Yash gekannt hätte, sagt er. Da das Gebäude 20 weg war, fotografierte er stattdessen die Ausstellung des Stata Center Building 20. Von den MIT-Archiven erhielt er Kopien der Titel- und Zusammenfassungsseiten von Pals Doktorarbeit. Auch die Archivarin Eva Bacinska überreichte ihm nachdenklich die Danksagungsseite, da Bradts Name als wesentliche Hilfestellung bei der Bildanalyse genannt wurde. Als Mitglied des Scanning- und Messteams wurde Santosh Verma – Bradts ehemaliger Scanning-Partner – aufgeführt.

Auf dieser Reise nach Indien erkundigte sich Bradt nach Santosh Verma. Pal hatte dieselbe indische Universität wie ihr Mann besucht. Obwohl Pal sich nicht an seinen Vornamen erinnerte, erinnerte er sich daran, dass er ein Doktorand in Harvard gewesen war. Und Pal hatte Santosh eingeladen, in Rossis Gruppe zu arbeiten, als ihm klar wurde, dass das junge Paar ein zweites Einkommen gebrauchen könnte. Aber nach ihrer Rückkehr nach Indien gingen Pal und die Vermas getrennte Wege.

Zurück in Cambridge nach Pals Feier kontaktierte Bradt Harvard und fand einen guten Kandidaten für Santoshs Ehemann: Raj K. Verma, ein 1960 promovierter Geologe. Bradt fand ein Buch, das dasselbe wie Verma über Geodynamik geschrieben hatte, das Santosh gewidmet war. Der Autor war Mitglied der Indian School of Mines, aber ein Anruf bei dieser Schule und eine Internetrecherche brachten Bradt nicht weiter. Im Herbst 2009 teilte er Chandar Sundaram, dem indischen Vater eines seiner Studienanfänger-Berater, die Geschichte seiner Suche mit, der sich freiwillig zur Hilfe meldete.

Innerhalb weniger Wochen hatte Sundaram die Telefonnummer und die Neu-Delhi-Adresse von Vermas ausgegraben. Bradt rief an und stellte fest, dass Santosh, die nach ihrer vierjährigen Tätigkeit am MIT nicht außer Haus gearbeitet hatte, gute Erinnerungen an ihre Zeit in Cambridge hatte, wo ihre Tochter geboren wurde. Bradt erzählte Santosh von dem allgegenwärtigen Foto und schickte ihr eine Kopie. Aber der Vermas konnte die Reise zur Dauerausstellung in Stata nicht so antreten, wie er es sich erhofft hatte. Ihre Reisetage lägen hinter ihnen, sagten sie.

Santosh, dessen Vorname auf Sanskrit Glück bedeutet, starb im September 2012 im Alter von 82 Jahren. Aber eine gerahmte Kopie des Fotos, das Bradt geschickt hat, hängt jetzt in der Residenz von Verma, die von ihrer Familie geschätzt wird.

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