Ein glückliches Leben in einem schrecklichen Jahrhundert

Victor Weisskopf nutzte sein Charisma, um Wissenschaftler zu vereinen, die die Kontrolle über die von ihm miterfundenen Atomwaffen forderten.23. Februar 2016

Victor Weisskopf lernte früh, dass er ohne ein paar Witze nicht überleben würde. Jahrzehntelang füllte der Physiker Ordner mit Limericks, Gedichten über Physik und Skripten von Sketchen, in denen er sich über seinesgleichen lustig machte. Der Sinn für Humor, den er kultivierte, half Weisskopf, der am Manhattan-Projekt und an der MIT-Fakultät tätig war, unter seinen Kollegen eine Führungsrolle zu übernehmen und ihm eine Plattform zu geben, um sich für ethische Wissenschaft einzusetzen.

Weisskopf begann ein naturwissenschaftliches Studium, um gegen eine, wie er es nannte, extrem humanistische Familie zu rebellieren. Nachdem er kurz überlegt hatte, Berufsmusiker zu werden, promovierte er an der Universität Göttingen und arbeitete dann bei dem österreichischen Theoretiker Erwin Schrödinger. Weisskopf fand ihn langweilig, überhaupt nicht inspirierend und distanziert von seinen Kollegen. Als er an Niels Bohrs Institut an der Universität Kopenhagen wechselte, stellte er überrascht fest, dass Bohrs engste Mitarbeiter Streiche spielten und sich über seine Angewohnheit, laut zu denken, lustig machten. Und Bohr stellte sich nicht über seine Assistenten und lud sie in die Tivoli-Gärten und ins Kino ein.



Eine Renaissance-Frau für das Nano-Zeitalter

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe März 2016

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Als Bohr früh fragte, wie ihm das Institut gefalle, antwortete Weisskopf, dass ihm die Arbeit und alle Menschen gefalle – bis auf eine Sache. Ich erwarte, dass die Wissenschaftler ernster werden, erklärte er. Es gibt einige Dinge, die so ernst sind, dass man darüber nur Witze machen kann, antwortete Bohr.

Um zu erklären, wie das Elektron gleichzeitig Eigenschaften von Teilchen und Wellen hat, verwendete Bohr in seinem Haus keine wissenschaftliche Figur, sondern ein kubistisches Gemälde. Er sagte seinen Schülern, dass man, um etwas vollständig zu verstehen, es aus vielen verschiedenen Perspektiven betrachten muss, die sich zunächst zu widersprechen scheinen – so wie ein kubistischer Maler eine Figur aus mehreren Blickwinkeln gleichzeitig darstellt.

Bohrs Haltung überzeugte Weisskopf. Seine Bekehrung bewies er, als er – als Dalai Lama – in einer satirischen Adaption von Jules Verne auf der Bühne stand In achtzig Tagen um die Welt nachdem Bohr von einer langen Reise zurückgekehrt war. Während er daran arbeitete, das Quantenverhalten elektrischer Felder aufzudecken, schrieb er Parodie-Wissenschaftsartikel für die des Instituts Zeitschrift für lustige Physik .

1937, als die Gefahr einer Nazi-Invasion drohte, half Bohr Weisskopf, einem österreichischen Juden, eine Lehrstelle an der University of Rochester zu ergattern. Sechs Jahre später bat J. Robert Oppenheimer Weisskopf, sich der theoretischen Physikabteilung des Manhattan-Projekts in Los Alamos, New Mexico, anzuschließen. Ihr Ziel: Nazideutschland beim Bau einer Atombombe zu schlagen.

Doch noch während er am dringendsten Physikproblem seiner Karriere arbeitete, ließ sich der charismatische Physiker von Kollegen überreden, für den Stadtrat von Los Alamos zu kandidieren. Er diente drei Amtszeiten als Ratsmitglied, davon eine als Vorsitzender, und befasste sich mit Problemen in Bezug auf Spielplätze, Milchknappheit und Bürgersteige.

Obwohl Weisskopf oft über die Implikationen der Wissenschaft nachdachte, wurde er von der ultimativen Konsequenz der modernen Physik überrascht – der Detonation von Atombomben in Japan. Für viele von uns, die gehofft hatten, dass die Bombe bei einer unblutigen Demonstration zum Einsatz kommen würde … waren die Nachrichten entsetzlich, schrieb er. In einer Rede forderte ein erschütterter Oppenheimer die internationale Bruderschaft von Wissenschaftlern auf, bei der Kontrolle von Atomwaffen zusammenzuarbeiten.

Weisskopf trat 1945 der MIT-Fakultät bei und kam 1946 an, nachdem er seine Arbeit in Los Alamos beendet hatte. Für den Rest seiner Karriere, die fast fünf Jahre als Generaldirektor des CERN umfasste, setzte er seine Fähigkeiten zum Aufbau von Gemeinschaften ein, um Menschen zu sammeln, um die Verbreitung von Atomwaffen zu bekämpfen. Als Gründungsmitglied der Union of Concerned Scientists am MIT gründete er zusammen mit Albert Einstein das Emergency Committee of Atomic Scientists und nahm aktiv an den Pugwash-Konferenzen mit sowjetischen Wissenschaftlern teil. Mit vielen Freundschaften auf beiden Seiten des Eisernen Vorhangs glättete Weisskopf Meinungsverschiedenheiten über die endgültige Formulierung der einflussreichen Erklärungen der Konferenzen zur nuklearen Nichtverbreitung. Diese würden die Voraussetzungen für das Abkommen über die strategische Rüstungsbegrenzung (SALT I) schaffen und dazu beitragen, dass die oberirdischen Atomwaffentests durch die USA, Großbritannien und die UdSSR beendet werden.

Als Vermittler zwischen Wissenschaftlern in den Vereinigten Staaten und der Sowjetunion fand Weisskopf seinen Sinn für Humor als nützliches Werkzeug. Er war Internationalist, patriotisch misstrauisch. Als er 1955 in England aus der UdSSR zurückreiste, teilte er einen Witz seiner russischen Kollegen mit: Was ist der Unterschied zwischen Kapitalismus und Sozialismus? Antwort: Im Kapitalismus beutet der Mensch den Menschen aus und im Sozialismus ist es genau umgekehrt.

Und während er nach nuklearer Kontrolle strebte, spielte Weisskopf auch weiterhin Klavier. Sein Lieblingskomponist war Mozart. Sein Sinn für Spaß ließ ihn in einem schrecklichen Jahrhundert ein glückliches Leben führen, wie er es ausdrückte. Er zeigte Kollegen, dass auch theoretische Physiker nicht in einem Vakuum leben.

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