Ein Spucktest fürs Alter

Die Analyse einiger chemischer Marker in der DNA des Speichels kann das Alter einer Person mit überraschender Genauigkeit bestimmen. Forscher der University of California in Los Angeles haben herausgefunden, dass das Vorhandensein von nur zwei chemischen Modifikationen es ihnen ermöglicht, das Alter der Mitglieder einer Probengruppe innerhalb eines Bereichs von etwa fünf Jahren vorherzusagen. Die Technik könnte, wenn sie validiert ist, ein nützliches Werkzeug in der Forensik sein. Es weist auch auf die Möglichkeit hin, dass DNA-Modifikationen eine Möglichkeit bieten könnten, das Altern zu messen, die medizinisch relevanter ist als das Zählen von Geburtstagen.

Die Entdeckung, veröffentlicht diese Woche in Plus eins , begann im Rahmen verschiedener Forschungen zu den biologischen Grundlagen der sexuellen Orientierung. Das UCLA-Team analysierte Speichelproben von 34 eineiigen Zwillingen im Alter von 21 bis 55 Jahren und suchte nach chemischen Modifikationen der DNA, die als Methylierung bezeichnet werden, ein häufiger Marker der Genregulation oder Epigenetik. Die Forscher unter der Leitung von Genetikern Eric Vilain , bemerkte, dass Muster in einer Untergruppe von Methylierungsstellen dazu neigen, mit dem Alter zu variieren, wobei einige Stellen im Genom über große Zellgruppen hinweg stärker methyliert werden und andere weniger.

Sie identifizierten 88 Stellen im Genom, die stark mit dem Alter korrelierten, und bestätigten diese Ergebnisse in einer Gruppe von 31 Männern und 29 Frauen im Alter von 18 bis 70 Jahren. Viele der mit diesen Stellen assoziierten Gene sind mit kardiovaskulären und neurologischen Erkrankungen verbunden. Die Forscher wählten die beiden Standorte aus, die am stärksten mit dem Alter korrelierten und nutzten sie, um ein Vorhersagemodell zu erstellen.



Sven Bocklandt, Hauptautor der Studie, früher an der UCLA und jetzt beim Biotech-Unternehmen Bioline, sagt, dass das Modell, das das Alter einer typischen Person innerhalb von 5,2 Jahren bestimmen kann, mit Abstand die genaueste Vorhersage des Alters ist, die bisher entwickelt wurde. Das Tool könnte klare Vorteile für die Forensik haben, da die Möglichkeit, das Alter eines Verdächtigen einzugrenzen, die Ermittlungen unterstützen würde. Die Genauigkeit der Methode muss jedoch in anderen Proben und auch in anderen Körperflüssigkeiten und -geweben validiert werden.

Jean-Pierre Issa , ein Epigenetik-Experte am MD Anderson Cancer Center der University of Texas, der nicht an der Studie beteiligt war, sagt, die Ergebnisse stimmen mit den Arbeiten von ihm und anderen überein, die zeigen, dass sich DNA-Methylierungsmuster mit dem Alter ändern. Er fügt jedoch hinzu, dass bestimmte Lebensstilfaktoren, wie starkes Rauchen oder Trinken, die Methylierung beeinflussen und die Menschen älter erscheinen lassen, als sie sind. Er stellt fest, dass einige Studienteilnehmer Ausreißer waren, deren Methylierung nicht so genau dem Alter entsprach. In der Studie konnten die Ausreißer identifiziert werden, weil ihr wahres Alter bekannt war, bei forensischen Anwendungen wäre dies jedoch nicht der Fall.

Diese Ausreißer werfen auch die Möglichkeit auf, dass der Methylierungsstatus ein Hinweis auf ein vom chronologischen Alter abweichendes biologisches Alter sein könnte. Zum Beispiel könnte jemand mit einem ungesunden Lebensstil biologisch älter sein als chronologisch. Eine objektive Möglichkeit, dies zu beurteilen, könnte dazu beitragen, Risiken von altersbedingten Krankheiten vorherzusagen oder die Notwendigkeit von altersbedingten Vorsorgeuntersuchungen und anderen Gesundheitsempfehlungen besser einschätzen zu können. Issa sagt, dass diese Idee seit den 1990er Jahren existiert, aber nicht genug untersucht wurde, um sie zu überprüfen.

Wissenschaftler haben ein ähnliches Konzept basierend auf der Länge von Telomeren untersucht – Kappen an den Enden von Chromosomen, die mit zunehmendem Alter kürzer werden, aber auch auf Stress reagieren. Issa sagt, dass sich die DNA-Methylierung als einfacheres und genaueres Maß für das biologische Alter erweisen könnte.

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