Eine andere Geschichte als im Nahen Osten: Unternehmer bauen eine arabische Tech-Wirtschaft auf

Ende März wurde bekannt gegeben, dass das größte E-Commerce-Unternehmen im Nahen Osten und Nordafrika, Souq.com, von Amazon für fast 600 Millionen US-Dollar übernommen wird. Das war ungewöhnlich: Wenn Amazon in einen neuen geografischen Markt eintritt, tut es dies normalerweise, indem es seine bestehende Plattform startet und viel Geld investiert, um sie auszubauen. Stattdessen entschied sich Amazon – offenbar beeindruckt vom Managementteam von Souq.com, seiner Technologie und seiner Fähigkeit, sich in einer komplizierten Region zurechtzufinden – für eine andere Strategie.

Eine Woche nach der Bekanntgabe schlug auf der Step Conference in Dubai, einem der beliebtesten Startup-Treffen der Region, der Blitz ein. Über 2.000 aufstrebende Unternehmer füllten die Arena mit nur Stehplätzen für ein Panel mit Souq.com-Gründer Ronaldo Mouchawar. Mouchawar, gebürtig aus Aleppo, Syrien, verbrachte über eine Stunde auf der Bühne mit seinen Mitbegründern und seinem Hauptinvestor und erklärte akribisch detailliert, wie es ist, einen E-Commerce-Riesen aufzubauen. Im Jahr 2005, als Souq.com startete, kauften nur wenige in der arabischen Welt digital ein, noch weniger waren bereit, online eine Kreditkarte zu verwenden, und Beispiele für erfolgreiche Tech-Startups waren schwer zu finden. Jetzt, betonte Mouchawar gegenüber seinem begeisterten Publikum, seien die Dinge anders.



35 Innovatoren unter 35

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom September 2017

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Ein paar Monate zuvor war Careem – das schnell wachsende Mitfahrunternehmen der Region – von Risikokapitalgebern mit über 1 Milliarde Dollar bewertet worden. Für die Teilnehmer der Konferenz schienen diese beiden jüngsten Erfolge einen Wendepunkt in der arabischen Welt zu signalisieren, der durch den lokalen Zugang zu Technologie und eine aufstrebende Mittelschicht ermöglicht wurde. Eine junge Frau, eine aufstrebende Unternehmerin, die sich reichlich Notizen auf ihrem Laptop macht, sagte mir, ich kann das. Ich werde dies tun.

Natürlich bleiben die Herausforderungen in der Region sehr real, darunter Armut, Krieg und der Zusammenbruch politischer und wirtschaftlicher Institutionen. Israel hat einen gut etablierten Technologiesektor, aber im arabischen Nahen Osten – außerhalb der Vereinigten Arabischen Emirate und ihres führenden Wirtschaftszentrums Dubai – ist das Rechts- und Regulierungssystem bestenfalls umständlich zu navigieren und häufiger unvorhersehbar und inkonsistent. Historische politische Streitigkeiten und Sicherheitsbedenken sind ebenfalls Themen. Die Bildungsinfrastruktur ist trotz relativ hoher Ausgaben nicht angemessen, um eine Erwerbsbevölkerung des 21. Jahrhunderts zu entwickeln.

Und doch passiert etwas Ermutigendes. Überall in Dubai versammeln sich junge Leute und checken ihre Smart Devices. Sie können sie auf der sandigen Corniche am Meer spazieren sehen, die parkähnliche Schönheit des kürzlich fertiggestellten Kanals genießen oder in einem der stilvollen Cafés sitzen. Vor zwei Generationen war es ein kleines, von Wüste umgebenes Handels- und Perlenzentrum, aber heute hat sich diese Stadt am Persischen Golf zu einem Knotenpunkt entwickelt, von dem aus Technologie-Startups mit Wurzeln im Nahen Osten auf aufstrebende Märkte im Osten, Westen, Norden, und Süden. Souq.com und Careem sind nur zwei von Tausenden. Und wie Amazon haben globale Tech-Player wie Google, Facebook und LinkedIn ihre Präsenz hier alle erheblich ausgebaut.

Amazon-Manager Russ Grandinetti (links) schüttelt Ronaldo Mouchawar, dem Gründer von Souq.com, die Hand.

Die überwiegende Mehrheit der drei Millionen Einwohner der Stadt, einschließlich einer neuen Generation junger arabischer Unternehmer, wurde anderswo geboren. Und sie verkaufen an eine verkabelte Generation im Nahen Osten. Laut dem Entwicklungsprogramm der Vereinten Nationen ist heute in fast allen Ländern der Region mehr als die Hälfte der Bevölkerung unter 30 Jahre alt. Fast zwei Drittel von ihnen werden laut Vorhersagen des globalen Mobilfunkverbands GSMA bis Ende dieses Jahrzehnts über intelligente Geräte verfügen, eine Zahl, die in Teilen des Golfs heute bereits überschritten wird, in Ägypten und anderen Ländern jedoch viel niedriger ist. Unternehmer mit Migrationshintergrund nutzen Dubai als Plattform, um Kunden zu erreichen, indem sie häufig Technologie, Talent und erschwingliche Geschäfte in ihren Heimatländern nutzen und gleichzeitig von ihrem eigenen Wissen über lokale Märkte profitieren.

Eine junge aufstrebende Unternehmerin, die sich reichlich Notizen auf ihrem Laptop machte, sagte mir, ich kann das. Ich werde dies tun.

Vor zwei Jahrzehnten bedeutete es im Wesentlichen, nach Amerika zu verkaufen, um es in der globalen Technologie zu schaffen. Jetzt und zunehmend sind vernetzte Verbraucher überall – in Indien, Südostasien, Afrika. Dubai ist für über ein Drittel der Weltbevölkerung innerhalb von vier Flugstunden erreichbar. Laut dem Forschungszweig der Step Conference sind Dubai und der Rest der VAE die Heimat von über 42 Prozent aller Startups in der arabischen Welt. Die Forschungsgruppe Magnitt schätzt, dass von den 60 Technologieunternehmen, die in den vergangenen fünf Jahren in der Region erworben wurden, die meisten in Dubai ansässig sind. Im nächsten Jahr sollen bis zu 1 Milliarde US-Dollar an neuem Risikokapital von Investoren in der Region für Investitionen in lokale Start-ups aufgebracht werden – eine große Zahl für jede sich entwickelnde Wirtschaft und ein großer Sprung gegenüber dem Niveau von 2016.

Insolvenzen und Visa

Die Regierung der VAE hat kürzlich Gesetzesänderungen vorgenommen, um das Unternehmertum zu fördern. 2016 erließ die Regierung ihr erstes Insolvenzgesetz. Die Freiheit zu scheitern, aus Fehlern zu lernen und schnell das nächste Unternehmen zu gründen, war für das Silicon Valley von entscheidender Bedeutung, aber in einigen Teilen des Nahen Ostens hatten kulturelle Traditionen rund um Schulden und Verpflichtungen gegenüber anderen das Scheitern zu einer kriminellen Handlung gemacht: Führungskräfte konnten buchstäblich Gefängniszeit verbüßen. Und während einige in Amerika gegen die Ausweitung von H1-B-Visumprogrammen kämpfen, die es Ausländern ermöglichen, im Land in spezialisierten Berufen zu arbeiten, haben die VAE gerade ein neues Visum angekündigt, das den besten Technologen aus aller Welt einen Aufenthalt ermöglicht.

Auch die Regierung von Dubai setzt auf Technologie. Bis Ende 2020 werden alle behördlichen Unterlagen und Interaktionen auf Blockchain verfügbar sein, einer dezentralisierten Aufzeichnungstechnologie, die Transaktionen sicher verifiziert und aufzeichnet. Als Teil einer Strategie zur Verbesserung der Effizienz und Bausicherheit bei gleichzeitiger Kostensenkung müssen bis 2019 2 Prozent aller Neubauten 3-D-gedruckte Komponenten verwenden, um Baugenehmigungen zu erhalten, eine Zahl, die bis dahin jedes Jahr steigen soll erreicht bis 2030 25 Prozent. Die VAE haben sogar ein eigenes Weltraumprogramm; Es plant, die Satellitenbemühungen auszuweiten und die erste Marssonde in der arabischen Welt zu starten.

Ala’ Alsallal, 31, ist einer von Tausenden von Unternehmern hier, die ihren Hauptsitz in ihrem Heimatland, in seinem Fall Jordanien, mit einem Büro in Dubai kombinieren. Sein Startup, der Online-Buchmarkt Jamalon (arabisch für Spitze der Pyramide), startete vor sieben Jahren und bietet mittlerweile über 12 Millionen Titel an, davon über 150.000 auf Arabisch. Amazon hat im Vergleich dazu nur ein paar Hundert.

Alsallal stammt aus bescheidenen Verhältnissen. Er ist eines von sieben Kindern palästinensischer Schullehrer, deren Großeltern nach der Gründung Israels 1948 nach Jordanien gekommen waren. Diese palästinensischen Flüchtlinge stellen fast ein Drittel der jordanischen Bevölkerung dar, und viele leben heute in Flüchtlingslagern, die eigentlich Siedlungen mit Gebäuden und Strom sind , und Wasser, gebaut auf dem Hügel, der lokal Jabal genannt wird. Diese Gemeinschaften sind eng, arm und in sich geschlossen. Die Schulen sind heruntergekommen und es gibt nur wenige sichere Orte zum Spielen für Kinder, daher ist es nicht verwunderlich, dass sowohl die Schulabbrecherquote als auch die Arbeitslosigkeit erschreckend hoch sind.

Die Careem-Mitbegründer Mudassir Sheikha (links), Abdulla Elyas (Mitte) und Magnus Olsson (rechts).

Alsallal, begabt in Mathematik und Naturwissenschaften, erkannte, dass alle traditionellen Wege zum Erfolg in der jordanischen Gesellschaft – Medizin, Recht und Ingenieurwesen – für ihn unerschwinglich und unerreichbar wären. Aber er überzeugte seine Familie, Geld für den begrenzten Online-Zugang in seiner Gemeinde zusammenzubekommen, und nutzte das, um etwas über die breitere Welt der Technologie zu lernen. Er studierte Ingenieurwesen mit einem Stipendium an der Athens Information Technology (einer Tochtergesellschaft der Carnegie Mellon University) und kehrte nach zweijähriger Tätigkeit in Griechenland nach Amman, der Hauptstadt Jordaniens, zurück, um sein eigenes Unternehmen zu gründen.

Amazon hatte ihn schon lange beeindruckt, und obwohl der Online-Händler in der Region nur eine kleine Präsenz hatte, ärgerte er sich darüber, wie schwierig es war, Bücher auf Arabisch online zu finden. Alsallal skizzierte einen einfachen Geschäftsplan und überredete Angel-Investoren und Mentoren wie Fadi Ghandour, den Gründer des Expresslieferunternehmens Aramex, ihm ein paar Zehntausend Dollar für den Anfang zu geben. (Ghandour ist auch Vorsitzender der Investmentfirma Wamda Capital, die sich auf diese Region konzentriert und in deren Beirat ich sitze.) Letztes Jahr sammelte Alsallal weitere über 4 Millionen US-Dollar, um die Geschäftstätigkeit von Jamalon auszuweiten.

In Dubai eröffnete er den ersten Print-on-Demand-Betrieb der Region, mit dem Bücher zu geringeren Kosten gedruckt werden können, um den Versand in die VAE, in die gesamte Region und rund um den Globus zu erleichtern. Als im vergangenen Frühjahr der deutsche Verlag OmniScriptum an einem Markteintritt interessiert war, stellten Führungskräfte fest, dass es billiger war, mit Jamalon zusammenzuarbeiten, als per DHL von Frankfurt in den Nahen Osten zu versenden. Durch die Zusammenarbeit mit Jamalon beim arabischen Druck spart OmniScriptum 80 Prozent der Versandkosten, die es sonst gezahlt hätte, und profitiert von der Marktexpertise eines lokalen Partners, sagt COO Marc Wegmann.

Mehr als tausend Meilen nordwestlich von Jamalons Werk in Dubai, in einem Gebäude mit der für Amman typischen einfachen weißen Fassade, nennt Alsallal unsere Küche im Hintergrund. Alsallal nutzte lokale Software-Talente und profitierte von niedrigeren lokalen Gehältern und hat seine Back-End-Operationen – Call Center, Supply Chain Management, Beschaffung und Finanzen – in seiner Heimatstadt belassen. Ein guter Software-Ingenieur oder Beschaffer kann in Amman mit 35.000 Dollar pro Jahr leben – eine Summe, die kaum die Lebenshaltungskosten für zwei Monate in Dubai decken würde.

Von den 70 Mitarbeitern von Jamalon arbeiten 65 in Amman, Tendenz steigend. Die Bürowände sind im charakteristischen Hellviolett der Marke gestrichen. Die Schreibtische sind einfach, aber mit der neuesten Technologie ausgestattet. Operativ mussten wir nach Dubai ziehen, um zu wachsen, sagt Alsallal und verweist auf Gesetze, die den Versand und die Lieferung fördern, sowie auf den logistischen Vorteil der Stadt. Aber es war kulturell nicht einfach. Die Gründung, die Geschichte, die Verbundenheit des Teams war alles in Amman – ich habe fast alle eingestellt, sagt er. Als die Schulbuchveröffentlichung in Dubai schnell an Fahrt gewann, entwickelte sich eine Wir-gegen-sie-Mentalität. Alsallal holte das kleine Team aus Dubai nach Amman, um das Problem anzugehen. Sie arbeiteten zusammen, gingen zusammen aus, kommunizierten von Angesicht zu Angesicht. Viele Zusammenstöße gingen dadurch aus dem Fenster, sagt Alsallal. Die Kombination aus einem starken Hub in Dubai und Operationen vor Ort in jedem Land ist schlagkräftig und verschafft uns einen erheblichen Vorteil. Im Nahen Osten gibt es nichts Vergleichbares wie [Dubai] – nirgendwo wirklich Vergleichbares.

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Diese Dynamik ist der Grund, warum Hassan Hamdan, Mitbegründer von Unifonic mit Sitz in Saudi-Arabien, sein Unternehmen und seinen eigenen Wohnsitz nach Dubai verlegt. Das Cloud-Kommunikationsunternehmen mit Umsätzen in zweistelliger Millionenhöhe ist eine Art One-Stop-Shop für mobiles Marketing, einschließlich eines besonders beliebten Dienstes, der Millionen von Nachrichten im Handumdrehen versendet. Hamdan ist ein schlaksiger, eloquenter, ruheloser Computer-Nerd, der 1997 als 10-Jähriger in Jeddah, Saudi-Arabien, mit dem Computerspielen begann. 1998 hatte seine Familie Breitbandzugang zum Internet, und er fand schnell Gemeinschaften und Foren gleichgesinnter junger Leute, die ihm beim Englischlernen halfen, Fragen zum Programmieren beantworteten und ihm das Entwerfen beibrachten.

Hamdans Geschäftskarriere begann ungefähr im Jahr 2006, als sein Bruder Ahmed, ein Student an der King Fahd University of Petroleum and Minerals, ihn wegen eines Problems anrief. Er wollte der gesamten Studentenschaft eine SMS über ein Ereignis schicken, konnte sie aber nur einzeln erreichen, eine Aufgabe, die Stunden dauern würde. Hamdan entwarf eine einfache Website, auf der man alle Schülerdaten eingeben und Nachrichten auf einmal versenden konnte. Menschen außerhalb der Universität fanden die Website durch Mundpropaganda und nutzten sie für Hochzeitseinladungen, Familienfeiern und Veranstaltungen an ihrem Arbeitsplatz. Es war noch kein Geschäft, weil ich nicht herausgefunden hatte, dass ich dafür eine Gebühr erheben könnte, sagt Hamdan. Aber Tausende benutzten es. Keiner von uns hatte eine Ahnung von Evite oder frühen Gottesdiensten im Westen, weil nur wenige von uns Englisch sprachen. Es ging wirklich los.

Im Nahen Osten gibt es nichts Vergleichbares wie Dubai – nirgendwo wirklich Vergleichbares.

Kurz darauf, als Hamdan selbst auf dem College in Ägypten war, beschlossen die Brüder, ein Unternehmen zu gründen, und rekrutierten Hamdans Klassenkameraden von der Universität, um die Technologie zu entwickeln. 2010 gelang den Brüdern der große Durchbruch: ein Vertrag mit Toyota Saudi Arabia, das von einem Mitarbeiter, der das Tool für Hochzeitseinladungen nutzte, auf ihr Geschäft aufmerksam geworden war. Heute verkaufen sie an Autohersteller, Finanzunternehmen und viele andere in einer Reihe von Ländern, darunter Ägypten, Sudan, Katar, die Vereinigten Arabischen Emirate, Jordanien und Bahrain.

Um überall in der arabischen Welt, Pakistan, Afrika, Südostasien zu erreichen, gab es für uns nur eine klare Wahl, sagt Hamdan. Mit einem Flug können Sie problemlos nach Indien, Kenia, Südafrika, Nepal, Pakistan, Singapur, Malaysia und Indonesien gelangen. Er hält inne. Aber was die Leute dabei unterschätzen, ist die Zugänglichkeit von Talenten aus den unterschiedlichsten Nationalitäten hier. Dieses globale Talent bietet Fähigkeiten, die auf dieser Seite der Welt unerhört sind, aber auch Talente, die mit ihrer Heimat verbunden sind und ihre Sprachen sprechen. Es gibt eine Vielfalt und einen Pool, aus dem Sie genau Ihren Expansionsbedarf für jeden Schwellenmarkt auswählen können.

Unternehmerinnen

Es überrascht viele im Westen, dass über 25 Prozent der Startups in der arabischen Welt von der gemeldet werden Ökonom von Frauen gegründet oder geführt werden. Im Gegensatz dazu schätzt der Technologieforscher Crunchbase diese Zahl in den Vereinigten Staaten auf eher 17 Prozent. Hala Fadel, Mitbegründerin von Leap Ventures, einer führenden Risikokapitalgesellschaft mit Sitz in Beirut, sagt, dass die Technologie als relativ neues Gebiet in der Region kein Erbe der Männerdomäne ist und eine Kultur der Freiheit umfasst, in der alles als möglich angesehen wird , einschließlich der Überwindung von Geschlechterbarrieren. Es ist fast der einzige Ort in der Region, an dem dies möglich ist, sagt Fadel. Es ist daher sehr überzeugend für Frauen. Arabische Frauen aus der Mittelschicht, die hier arbeiten wollen, haben oft wenig Möglichkeiten, zumal die Arbeitslosenquote hoch ist, so viele gründen in ihren eigenen vier Wänden ein technisches oder technologiegestütztes Unternehmen.

Technologie umfasst eine Kultur der Freiheit, die für Unternehmerinnen in der Region attraktiv ist, sagt Hala Fadel, Mitbegründerin der in Beirut ansässigen VC-Firma Leap Ventures.

Ola Doudin gründete ihr Unternehmen BitOasis, als sie eine Lücke in der Finanzinfrastruktur der Region entdeckte und eine aufstrebende neue Technologie identifizierte, um diese zu füllen. Ursprünglich aus Amman stammend, studierte Doudin Elektrotechnik an der Universität von Birmingham im Vereinigten Königreich und bildete sich später selbst zum Programmieren aus. Sie sträubte sich gegen die pädagogische Betonung des Nahen Ostens auf Auswendiglernen und Auswendiglernen, und sie versuchte, über die traditionellen Karrierepfade in der Regierung, im Ingenieurwesen oder in großen Unternehmen hinauszugehen, die die meisten Eltern für ihre Kinder einschlagen wollten. 2015 begann sie, das Potenzial in der Region für Blockchain-Technologie und Kryptowährungen wie Bitcoin zu erkunden.

Im Jahr 2015, als mehr als die Hälfte der Bevölkerung des Nahen Ostens Zugang zum Internet hatte, aber weniger als 20 Prozent über Bankkonten, schien Doudin etwas grundlegend kaputt zu sein. Die Banken waren ineffizient und kostspielig und zeigten wenig Interesse daran, mit der weltweiten digitalen Transformation Schritt zu halten. Die schnell wachsende Internetnutzerbasis suchte bereits eifrig nach Alternativen zum traditionellen Banking – nach Kanälen, insbesondere online, die zugänglich, sofort, global und effizient waren. Bitcoin überprüft all diese Kästchen und mehr, sagt sie. BitOasis, das sie 2015 gründete, war eine der ersten Bitcoin-Wallets und -Börsen im Nahen Osten und in Nordafrika. Seit Juni 2017 verarbeitet es über 60 Millionen US-Dollar pro Monat, und das Volumen hat sich jeden Monat verdoppelt.

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Für Doudin liegen die Vorteile Dubais auf der Hand: Der vielfältige Markt, die globale Marktreichweite, der Schmelztiegel von Talenten und die junge Unternehmergemeinschaft machen es einfacher, ein neues Produkt auf den Markt zu bringen oder eine neue Technologie zu testen. Es sei auch eine junge Stadt mit Unternehmercharakter, sagt sie. Es hat keine Angst davor, Risiken einzugehen und immer zu versuchen, die Grenzen zu überschreiten.

Unternehmer wie diese – die Größe der Möglichkeiten, an denen sie arbeiten, und die Marktdynamik einer aufstrebenden Verbrauchermittelklasse – haben mich als Investor schon lange fasziniert. Aber ihre Geschichten sind auch eine Erinnerung daran, dass die Dinge in aufstrebenden Regionen vor Ort oft ganz anders sind als das, was wir in den Nachrichten lesen – dass die Überprüfung unserer Voreingenommenheit uns helfen kann, die Herausforderungen zu verstehen und das Potenzial zu erkennen.

Ich denke an meine letzte Fahrt in einem Careem-Auto im letzten Jahr zurück. Trotz all meiner Besuche in Dubai ist das Tempo des Wandels immer noch erstaunlich – das schnelle Wachstum der Infrastruktur, die Anzahl der Geschäftsabschlüsse, die scheinbar unendliche Anzahl von Restaurants und Bars, die Anhäufung von Reichtum. Die Flotte von Careem, alles saubere und effiziente Lexuses, ist das zuverlässigste Mittel für globale Führungskräfte – für jeden – um von Punkt A nach Punkt B zu gelangen. An diesem Tag fuhren wir zum neuesten Geschäftszentrum der Stadt, vorbei an Wolkenkratzern, Palmen und das Summen junger Geschäftsleute, die über die Straßen eilen. Mein Fahrer bat mich, auf sein Armaturenbrett zu schauen, wo sein GPS-Bildschirm die Straße anzeigte, auf der wir uns befanden. Anstelle von Wolkenkratzern und Bebauung zeigte es alles rund um die Straße als braune Wüste.

Er lächelte. Das ist weniger als zwei Jahre alte Software – als ich sie das letzte Mal geladen habe, war nichts hier, sagte er. Es ist nur der Anfang.

Christopher M. Schröder ist ein amerikanischer Unternehmer und globaler Investor. Sein Buch Startup Rising: Die unternehmerische Revolution, die den Nahen Osten neu gestaltet war das erste, das den Aufstieg von Tech-Startups und Innovationen in der arabischen Welt dokumentierte.

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