Einnahme des Putnam

Es ist der 5. Dezember 2013, und ich stehe unter den 129 MIT-Studenten, die sich an diesem Samstagmorgen aufgeweckt, angezogen und in den Prüfungsraum im Fitnessstudio im Walker Memorial transportiert haben. Draußen ist es ein winterlicher Tag, aber das Wetter spielt keine Rolle: Der heutige Tag steht ganz im Zeichen der Mathematik.

MIT-Klassenzimmer

Am MIT füllen Putnam-Kandidaten routinemäßig das gesamte Fitnessstudio.

Dies ist der 74. William Lowell Putnam Mathematical Competition, der renommierteste Mathematikwettbewerb des Landes. Die fünf besten Wettbewerber, die als Putnam Fellows bezeichnet werden, neigen dazu, Titanen der Wissenschaft zu werden. Frühere Stipendiaten waren Nobelpreisträger und MacArthur-Genies. Der Physiker Richard Feynman war ein Putnam Fellow; der berühmte Mathematiker John Nash platzierte sich nur in den zweiten fünf.



Der Putnam ist die Fortsetzung der Geschichte ambitionierter amerikanischer Sportler. Die Geschichte beginnt in der Mittelschule und geht bis zur Internationalen Mathematikolympiade, dem Weltcup der Oberstufenmathematik, über. Es ist das letzte Wettrennen für die Genies, Wunderkinder und Wunderkinder, die in die Welt der ausgereiften Mathematik eintreten, in der die Lösung großer Fragen Jahre und nicht Stunden dauert.

Im Walker-Fitnessstudio warten die Schüler auf Manila-Testpakete oder schaffen Platz an Schreibtischen, trinken Kaffee oder Snapple und essen Bagels und Müsliriegel. Bedhead ist die Coif en vogue. Couture neigt stark zu T-Shirts von Mathematikwettbewerben oder Technologieunternehmen. Die großen Fenster tränken den Fitnessraum mit Morgensonne.

Drei der fünf Putnam Fellows des letzten Jahres waren MIT-Studenten: Mitchell Lee '16, Benjamin Gunby '15 und Zipei Nie '15. Sie alle kehren zurück, um das MIT-Team zusammenzustellen. Bobby Shen und David Yang, zwei Neulinge im ersten Studienjahr, die seit der Mittelschule Elite-Leistungssportler – und Rivalen – sind, sind auch hier.

Professor Henry Cohn, ein Testleiter, bittet die Studenten, ihre Registrierungsnummern an der Wand zu finden: Es ist eine Zahl zwischen eins und unendlich. Geplänkel vor dem Wettkampf hallt durch die Turnhalle: Der letzte Putnam aller Zeiten. Letzter Mathe-Wettbewerb aller Zeiten. Wenn ich die falsche ID-Nummer aufschreiben würde, würde ich wahrscheinlich eine höhere Punktzahl bekommen. Ja, wenn es die Nummer von Ben Gunby wäre.

Einer nach dem anderen holen wir unsere Pakete ab und suchen uns Plätze. Ich studiere Mathematik im Hauptfach, aber meine letzte kompetitive Mathematikerfahrung war der zweite Platz in einer regionalen Vorrunde der fünften Klasse eines Wettbewerbs im Bundesstaat Washington namens Math Is Cool. Ich bin also beruhigt, dass der Medianwert in Cohns Worten eine kleine einstellige Zahl von 120 ist. Für mathematisch Sterbliche gibt es keine Möglichkeit, den Putnam zu bombardieren: Wenn Sie Null bekommen, sind Sie durchschnittlich.

Der Raum füllt sich mit dem weißen Rauschen des Schreibens und Zappelns, das gelegentlich durch das Scheren des elektrischen Bleistiftspitzers zerschnitten wird. Ein Testteilnehmer faltet die Hände vor den Augen, kneift die Augen zusammen, ein Bagel hängt ihm aus dem Mund. Bald schläft mindestens ein Kind ein. Es sind weniger als fünf Frauen im Raum (drei Studentinnen waren insgesamt viermal Putnam-Stipendiatinnen, alle seit 1996).

Die erste Frage fordert uns auf, einen Beweis mit einem regulären Ikosaeder zu schreiben, einem konvexen Polyeder mit 12 Ecken und 20 Flächen – ein Dungeons & Dragons-Würfel. Hilfreich ist, dass oben auf jeder Seite das Logo der Mathematical Association of America, ein Ikosaeder, abgebildet ist. Mit Hilfe des Bildes schreibe ich eine Lösung auf. Aber das ist kein Trost: Die sechs Aufgaben am Morgen und die sechs am Nachmittag steigen in der Schwierigkeit. Als Cohn am Ende der dreistündigen Sitzung Bleistifte abruft, habe ich tatsächlich nur Antworten für Problem eins und einen Teil von Problem zwei.

Die Nachmittagssitzung ist gedämpfter. Viele Schüler geben ihre Prüfungen vorzeitig ab und gehen. Noch bevor die Trainingseinheit halb fertig ist, ist die Sonne untergegangen und das einzige Licht kommt von den Leuchtstofflampen des Fitnessstudios. Endlich ruft Cohn die Zeit an, und es scheint, dass alle bereit sind, für den Tag mit Mathe fertig zu sein.

Wenn die Ergebnisse im März vorliegen, werden Lee, Nie, Shen und Yang vier der fünf Fellow-Plätze beanspruchen und damit den ersten Platz für das MIT sichern. Gunby wird sich in den Top 25 platzieren, und 57 MIT-Studenten werden in einem weiteren dominanten Jahr für das Institut in den Top 201 landen. Die Fellows werden applaudiert; der Rest von uns schaut von der Seitenlinie aus zu und fragt sich, ob wir Zeugen junger mentaler Giganten sind, die die Grenzen des menschlichen Wissens neu ziehen werden, oder nur einige Kinder, die bei einem Mathe-Test gut abgeschnitten haben.

Zach Wener-Fligner ’14 kommt in die atlantisch als Medienstipendiat im Juli .

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