Eintauchen

1884, bevor Arthur D. Little die weltweit erste Unternehmensberatung gegründet oder ein bekannter Pionier der chemischen Verfahrenstechnik geworden war, stand er völlig überfordert mitten in einer Papierfabrik.

Little hatte das MIT nach drei Jahren verlassen, um bei der neu gegründeten Richmond Paper Company in Rumford, Rhode Island, zu arbeiten. Aber wenn er auf einen allmählichen Übergang von der Wissenschaft in die Industrie gehofft hatte, sollte es nicht sein.

Richmond war das erste US-amerikanische Papierunternehmen, das ein in Schweden entwickeltes Sulfitverfahren einsetzte. Aber sechs Wochen nach Littles Ankunft gaben der schwedische Chemiker und der deutsche Ingenieur, die das Unternehmen an Bord geholt hatte, um die Fabrik zu leiten, abrupt auf – ohne alle Details über den Ablauf der Papierherstellung mitzuteilen. Im Stich gelassen, beförderte der Präsident den 21-jährigen Little – den einzigen anderen Chemiker des Unternehmens und den jüngsten Mann im Werk – zum Superintendenten. Später, erinnerte sich Little, hatte ich nie etwas geschafft, geschweige denn eine Anlage, von der ich nichts wusste.



Zuerst überredete Little die Arbeiter, verärgert über seine Beförderung, nicht zu kündigen. Dann musste er herausfinden, wie man die Anlage betreibt. Er arbeitete 15 Stunden am Tag, sieben Tage die Woche, um die Einzelheiten der Sulfitpapierherstellung zu enträtseln. Innerhalb von sechs Monaten machte das Werk Gewinn.

Die Erfahrung lehrte Little, dass Industriearbeit nicht nur technische Fähigkeiten, sondern auch Soft Skills wie effektive Kommunikation und Mitarbeiterführung sowie eine Menge Lernen am Arbeitsplatz erfordert. Drei Jahrzehnte später schlug er als Vorsitzender des Besuchsausschusses der MIT Corporation am Department of Chemistry and Chemical Engineering vor, Branchenerfahrung in das Chemical Engineering-Programm des MIT einzubeziehen. 1915 empfahl das Komitee die Gründung der MIT School of Chemical Engineering Practice. Die Ausbildung von Chemieingenieuren beinhaltet viele Probleme von ungewöhnlicher Schwierigkeit und Komplexität, schrieben sie. In diesem Beruf muss man mehr als in jedem anderen ins Wasser gehen, um schwimmen zu lernen.

Unter der Leitung von William Walker, Leiter des Forschungslabors für Angewandte Chemie und ehemaliger Geschäftspartner von Little, nahm die Practice School etwas mehr als ein Jahr später ihren Betrieb auf, wobei Studenten Projekte in fünf Städten in Angriff nahmen. Nach einer kurzen Pause während des Ersten Weltkriegs expandierte es stetig und schickte Studenten zu Unternehmen wie Revere Sugar Refinery, Boston Rubber Shoe und Penobscot Chemical Fibre. Seitdem spielt es eine wichtige Rolle in der Ausbildung von Chemieingenieuren. Heute verbringen Doktoranden ein Semester an der heutigen David H. Koch School of Chemical Engineering Practice und arbeiten in zwei Unternehmen, sogenannten Stations. In Zweier- oder Dreiergruppen – und unter Anleitung eines Fakultätsmitglieds vor Ort – absolvieren sie vier einmonatige Projekte, die oft ungewohnte technische Fähigkeiten beinhalten. Die Schüler werden angewiesen, Fortschritte zu machen, wie sie können.

Das Ziel der meisten chemischen Verfahrenstechniken im industriellen Maßstab ist es, die Effizienz und Qualität der Herstellung zu verbessern. Im Laufe der Jahre haben die Schüler der Practice School also an allem gearbeitet, von Gummi und Zement bis hin zu Frühstückszerealien. (Eine Gruppe wurde gebeten, dafür zu sorgen, dass jede Schachtel mit Glücksbringern bis ganz nach unten mit Marshmallows versehen ist.)

Die Erfahrung bringt die Schüler an ihre Grenzen – und genau das ist der Punkt, sagt Robert Hanlon, SM ’83, ScD ’85, der Stationsleiter an 15 Stationen war. Die Schüler werden absichtlich überfordert, damit sie lernen, wie man Dinge erledigt, sagt er.

Stationsleiter und Doktorand Harry Watson, SM ’14, führte eines seiner eigenen Praxisschulprojekte in Corning durch. Das Unternehmen gab seinem Team Zugang zu einem teuren Drehbanksystem, das bei der Glasherstellung verwendet wird, zusammen mit den Informationen, die zu seiner Programmierung benötigt werden, und forderte die Studenten auf, es effizienter zu gestalten. Aber es gab einen Haken: Die falschen Befehle konnten zwei Teile des Systems zu nahe zusammenbringen und einen Rückbrand verursachen, möglicherweise einen Fehler von einer halben Million Dollar.

Ich stand einfach schwitzend da, sah mir dieses Ding an und sagte: Bitte, bitte, bitte tu nichts Schlechtes, sagt er. Bitte fang an, dich zu bewegen, wenn ich dir gesagt habe, dass du dich bewegen sollst. Mehr als einmal musste er den großen roten Abbruchknopf drücken.

In einer turbulenten letzten Woche, die Littles Debüt als Superintendent widerspiegelte, verbrachte Watson 15-Stunden-Tage im Werk, überwachte die Drehbankläufe, bekam zwei Stunden Schlaf und arbeitete die ganze Nacht an seinem Abschlussbericht und seiner Präsentation.

Letztendlich zahlten sich die Bemühungen seines Teams aus: Sie fanden heraus, wie sie in jeder der beiden Fabriken des Unternehmens, die die Drehmaschine einsetzten, bis zu einer halben Million Dollar pro Jahr einsparen konnten. Und Watson konnte die Problemlösungs-, Kommunikations- und zwischenmenschlichen Fähigkeiten verbessern, die Little für Industriechemieingenieure als notwendig erachtete.

Obwohl sich die chemische Verfahrenstechnik seit den Tagen von Little verändert hat, als die Practice School ihr zweites Jahrhundert beginnt, bleibt sie in allen wesentlichen Punkten gleich.

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