Im Froschauge

Als der Materialwissenschaftsprofessor vom MIT, Robert Rose, an einem Herbsttag des Jahres 1968 das Büro von Jerome Lettvin im Keller des Gebäudes 20 betrat, hörte er sofort ein Problem. Ich hörte dieses kreischende Geräusch, das genau wie ein Lager klang, das kurz vor dem Versagen stand, erinnert er sich. Und ich wusste, dass etwas nicht stimmte, also sagte ich: „Professor Lettvin, vielleicht haben Sie ein Feuer!“ Als Rose im Raum nach der Quelle des Geräuschs suchte, schien Lettvin unbeeindruckt. Als er den Deckel eines 50-Gallonen-Mülleimers anhob, wurde der Lärm ohrenbetäubend. Da war eine Grillenkolonie. Eine Million Grillen! sagt Rose. „Professor Lettvin“, fragte ich, „warum haben Sie eine Grillenkolonie in Ihrem Büro?“ Und er sagte: „Um meine Frösche zu füttern.“

Lettvin, Professor für Elektrotechnik, Bioingenieurwesen und Kommunikationsphysiologie, war damals für seine Forschungen über Frösche berühmt. What the Frog’s Eye Tells the Frog’s Brain, das er ein Jahrzehnt zuvor veröffentlicht hatte, galt laut seinem langjährigen Kollegen Joel Moses, Institutsprofessor für Elektrotechnik und Informatik, als wegweisende Arbeit in der Kognitionswissenschaft. Es wurde zu einer der meistzitierten wissenschaftlichen Arbeiten aller Zeiten und legte den Grundstein für Fortschritte in den Neurowissenschaften, der Physiologie und der Kognitionsforschung. Aber am MIT, wo Lettvin 1951 als Forscher angekommen war, war er für seine übergroße Persönlichkeit, seine Liebe zur Sprache und seinen Diskussionswillen ebenso bekannt wie für seine bahnbrechenden Forschungen. Obwohl er 2011 im Alter von 91 Jahren starb und sein letzter Doktorand 1989 promovierte, leben unzählige Geschichten über ihn weiter.

Lettvins MIT-Erbe ist besonders bemerkenswert, weil seine Karriere fast keine war. Zunächst als Arzt in seiner Heimat Chicago ausgebildet, wollte er Dichter werden. In der Schule nahm ihn einer seiner Mentoren beiseite und sagte: Schau mal, willst du wirklich Medizin studieren? Warum gehst du nicht raus und wirst Schriftsteller? Ärzte sind ein Dutzend, aber die Autoren sind es nicht.



Lettvin schrieb während seiner gesamten Karriere Gedichte und veröffentlichte Gedichte und Essays in Literaturzeitschriften; Als er für seine wissenschaftlichen Leistungen in die American Academy of Arts & Sciences gewählt wurde, war er einer der wenigen, die ihrem vollen Namen alle Ehre machten. Aber seine Mutter hatte nüchtern erklärt: Keine medizinische Fakultät, keine Unterstützung, also blieb er bei der Medizin und erwarb 1943 seinen Doktortitel an der University of Illinois. Nach einem Praktikum am Boston City Hospital und mehreren Jahren als Psychiater in der Armee kam er zu dem Schluss, dass die Psychiatrie nicht so faszinierend ist wie die Anatomie und Physiologie hinter dem, was uns denken lässt. Als der Krieg zu Ende war, verbrachte er die nächsten Jahre damit, wütend daran zu arbeiten, sich neu zu erfinden.

1946 kehrte Lettvin als Vollzeit-Neurologe bei der Veterans Administration nach Boston zurück, besuchte Physik- und höhere Mathematikklassen am MIT und führte nebenbei Forschung durch. Nach einem Reisekrankheitsprojekt an der University of Rochester kehrte er nach Illinois zurück und führte ein Doppelleben als Psychiater und Leiter seines eigenen Physiologielabors in einem inzwischen aufgelösten staatlichen Krankenhaus. 1951, nach einem halben Jahrzehnt hektischer Arbeit (später sprach er von drei bis vier Stunden Schlaf pro Nacht für die meiste Zeit), bekam er eine Vollzeit-Einstiegsstelle am neuen Research Laboratory of Electronics des MIT.

Lettvin (mit Mitarbeiter Walter Pitts) spielt mit einem seiner Forschungsthemen.

Am MIT machte sich Lettvin daran, neue Ansätze für Probleme der Neurophysiologie zu entwickeln und diese Probleme immer klarer zu definieren, schrieb er 1958 in einem Lebenslauf. Zwei Jahre zuvor hatte er sich für das Sehen interessiert und, wie er es ausdrückte, beschlossen, mit Fröschen zu spielen. Die Wahl war kaum kapriziös: Er konnte Frösche mit Tubocurare injizieren, um sie vorübergehend zu lähmen, ohne die sensorischen Systeme zu beeinträchtigen, die er untersuchen wollte – und ohne sie zu töten. Obwohl Tubocurare für Säugetiere tödlich ist (damit versehene Pfeile schließen schnell ihre Lungen), schadet es Fröschen nicht, die durch ihre Haut atmen.

Vor Lettvins Froschstudien wurde die Netzhaut als Lichtrezeptor angesehen, der lediglich Signale zur Interpretation an das Gehirn schickte. Die Annahme sei immer gewesen, dass das Auge hauptsächlich Licht wahrnehme, dessen örtliche Verteilung dem Gehirn in einer Art Kopie durch ein Mosaik von Impulsen übermittelt werde, schrieb er. Anstatt diese Annahme zu akzeptieren, befestigte er Elektroden am Sehnerv des Frosches, damit er die gesendeten Signale belauschen konnte. Dann positionierte er eine Aluminiumhalbkugel um das Froschauge und bewegte Objekte, die an kleinen Magneten befestigt waren, entlang der Innenfläche der Kugel, indem er einen großen Magneten an der Außenseite bewegte. Durch die Analyse der Signale, die der Sehnerv beim Betrachten der Objekte erzeugte, demonstrierten Lettvin und seine Mitarbeiter das Konzept von Merkmalsdetektoren – Neuronen, die auf bestimmte Merkmale eines visuellen Reizes wie Kanten, Bewegung und Änderungen der Lichtstärke reagieren. Sie identifizierten sogar sogenannte Wanzendetektoren oder Zellen in der Netzhaut eines Frosches, die dazu veranlagt sind, zu reagieren, wenn kleine, dunkle Objekte in das Sichtfeld gelangen, anhalten und sich dann intermittierend bewegen. Kurz gesagt, Lettvins Gruppe entdeckte, dass vieles von dem, was im Gehirn passierte, tatsächlich im Auge selbst passierte. Das Auge spricht mit dem Gehirn in einer bereits hochorganisierten und interpretierten Sprache, anstatt eine mehr oder weniger genaue Kopie der Lichtverteilung auf den Rezeptoren zu übermitteln, schloss er.

Lettvin habe nie ohne Meinung gelebt, sagt seine Frau.

Diese wichtigen Ergebnisse wurden zunächst verworfen. Wir hatten die größten Schwierigkeiten. Wir wurden buchstäblich von der Bühne der American Physiology Society in Atlantic City ausgelacht, wo wir versuchten, es zu präsentieren, sagte Lettvin 1986 seinem Mitarbeiter Luis Amador. Das NIH drohte sogar, sein Stipendium zurückzuziehen, wenn er sich nicht benahm. erinnerte er sich. Dann bekam er seine Pause. IRE [das Institut für Funkingenieure] war hinter mir her, um eine Arbeit über Elektroden zu schreiben, sagte er zu Amador. Ich machte einen Handel mit ihnen – ich würde das Papier auf Elektroden schreiben, wenn sie das Papier über das Froschauge veröffentlichen würden. Antwort der Redaktion? In Ordnung, aber wir wollen ein gutes Papier über Elektroden.

Auch nach der Veröffentlichung des Papiers im Jahr 1959 stießen die Ergebnisse auf erhebliche Skepsis. Ein verärgerter Wissenschaftler – der MIT-Forscher Walter Rosenblith – hielt uns für … Lügner, hielt ein Treffen über Wahrnehmung und visuelle Wahrnehmung ab und lud uns nicht ein, sagte Lettvin gegenüber Amador. Ein anderer Kollege umging die Brüskierung, indem er Konferenzteilnehmer zu einem unangekündigten Besuch in seinem Labor mitnahm, damit sie sich selbst davon überzeugen konnten, wie das Experiment durchgeführt wurde. Das Besucherpublikum war überzeugt und Rosenblith entschuldigte sich bald. Und das, schloss Lettvin, war die Zeit, in der wir anfingen, ernst genommen zu werden.

Er selbst meinte es allerdings nicht die ganze Zeit ernst. Als Universitätsstudent studierte er in einem Chicagoer Stripclub. Während der Ardennenoffensive schrieb er Gedichte auf Toilettenpapier. Und er schlug nach drei Verabredungen vor und sagte: Die meisten Leute lernen sich kennen und heiraten dann. Wie wäre es, wenn wir es anders herum machen? sagt Maggie, seine Frau von 64 Jahren. Er habe ungeheuerliche Geschichten erzählt, sagt Rose, aber er habe ein ziemlich ungeheuerliches Leben geführt, sodass man nie wusste, welche wahr war. Als geschickter Debattierer liebte Lettvin es zu argumentieren, sagt Moses, und wusste so viel über so viele Dinge. Er konnte im Handumdrehen gut artikulierte Positionen heraufbeschwören und sie mit Eloquenz – und oft mit farbenfroher Sprache – vortragen. (Sein Lieblingswort, sagt Maggie, war „Bullshit“.) Sein krönender Auftritt war eine landesweit im Fernsehen übertragene Debatte über LSD im Jahr 1967 mit dem ehemaligen Harvard-Psychologen Timothy Leary, einem Verfechter psychedelischer Drogen. Als Learys ursprünglicher Gegner zurücktrat und die Organisatoren Lettvin baten, in letzter Minute einzuspringen, war er bei einem Experiment bis zu den Hemdsärmeln, aber er ging direkt hin und machte es, erinnerte sich sein Sohn Jonathan im Jahr 2011. Nachdem Leary die Vorteile von gepriesen hatte LSD, antwortete Lettvin mit einem spannenden 17-minütigen Vortrag. Der Kick ist günstig. Die Ecstasy ist billig. Und man begnügt sich mit einer dauerhaften zweitklassigen Welt durch die völlige Abschaffung des Intellekts, sagte er vor dicht gedrängtem Publikum in Kresge.

Lettvin verbrachte routinemäßig Stunden und Stunden damit, in der Badewanne zu lesen.

Im Klassenzimmer lieferte Lettvin eine ebenso gute Show ab. Maggie, die in Bexley Hall lebte, als sie und ihr Mann Ende der 1960er und Anfang der 1970er Jahre als Hausmeister dienten, hörte, wie Schüler über einen naturwissenschaftlichen Geschichtsunterricht sprachen, den er übernahm, um einem kränkelnden Kollegen zu seiner Rente zu verhelfen: Sag Komm und bring dein Mittagessen mit, bring deine Freundinnen mit. Lettvin unterrichtet, sagt sie. Der Unterricht würde drei oder vier Stunden dauern. Aber Lettvin hielt sich vielleicht am besten am riesigen Tisch in seinem Büro in Gebäude 20 auf, wo, sagt Rose, Kollegen es liebten, sich zu quälen, zu streiten und sich gegenseitig zu beschimpfen. Diese Umgebung, sagt Rose, diente als Modell dafür, was die Wissenschaft sein sollte. Die Eröffnungsstrophe von Lettvins Gedicht Elegy for Building 20 fängt es gut ein: Arbeitsplatz ist Teil des Geistes/Erinnerungen prägen die Wand/Schäbige Artefakte erinnern sich/Kristallkonzepte, wohldefiniert.

Als Freunde und Kollegen Lettvin an seinem 60 der Feind nur selbstgefälliger Dogmen (und natürlich Frösche).

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