Merck sucht Startups

Da die Forschungsbudgets der Pharmaindustrie schrumpfen, versuchen große Pharmaunternehmen stattdessen, Biotechnologie-Startups im Frühstadium zu unterstützen. Merck, Eli Lilly und GlaxoSmithKline haben in den letzten Monaten alle Investitionen in solche Unternehmen angekündigt.

Die multinationalen Arzneimittelgiganten gehen eine Partnerschaft mit Risikokapitalfirmen und aufstrebenden Biotechnologieunternehmen ein, in der Hoffnung, ihre Arzneimittelentwicklungspipelines zu stärken. Wir gehen in Richtung externe Innovation. Wir haben es mit mehr Akademikern und Biotechs zu tun als je zuvor, sagte James Schaeffer, Direktor für Lizenzierung und externe Forschung an der Westküste von Merck Research Laboratories, letzte Woche auf der C21-Konferenz von BioVentures in Kalifornien.



Im April kündigte Merck an, als Kommanditist in einen neuen Biotech-Fonds in Höhe von 270 Millionen US-Dollar zu investieren, der von Flagship Ventures, einem in Cambridge, Massachusetts, ansässigen Unternehmen, aufgebracht wird. Merck wird die Beteiligungen nicht auswählen, sondern neu gegründete Unternehmen beraten. Das Geld kommt vom Merck Research Ventures Fund, einem strategischen Venture-Capital-Zweig in Höhe von 250 Millionen US-Dollar, den das Unternehmen im vergangenen September ins Leben gerufen hat und sich an Unternehmen in der Anfangsphase richtet .

In einem weiteren kürzlichen Schritt kündigte Merck im März dieses Jahres an, bis zu 90 Millionen US-Dollar für die Gründung eines gemeinnützigen Instituts in San Diego auszugeben, um Grundlagenforschungsprojekte in konzeptionelle Beweise für ein neues Medikament oder eine neue Therapie zu übersetzen. Externe Forscher können auf das Know-how und die Laborressourcen von Merck zurückgreifen. Im Gegenzug geben sie dem Unternehmen die erste Option auf eine exklusive kommerzielle Lizenz.

Diese Summen sind nicht viel, wenn man bedenkt, dass Merck 2011 7,7 Milliarden Dollar für Forschung und Entwicklung ausgegeben hat. Schaeffer sagt jedoch, dass es heute schwierig sei, interne Mittel für Projekte in der Frühphase zu sichern. Der Großteil dieser Milliarden fließt in die Weiterentwicklung von Therapien, die sich in klinischen Studien befinden und der behördlichen Zulassung näher kommen.

Die Schritte von Merck kommen zu einer Zeit, in der Biotech-Firmen im Frühstadium ums Überleben kämpfen. Viele Venture-Capital-Firmen, die früher solche Start-ups ernährten, schrecken vor risikoreichen Investitionen in den Sektor zurück und konzentrieren sich auf Unternehmen mit späterem Status.

Heute investieren nur noch eine Handvoll Venture-Capital-Firmen überhaupt in Biotech-Unternehmen im Frühstadium, und diejenigen, die dies tun, suchen jetzt so früh wie möglich nach einer Beteiligung von Pharmaunternehmen. Je weiter flussaufwärts von der Ziellinie, desto schwieriger ist es für ein Startup heute, Kapital zu finden, sagt Noubar Afeyan, geschäftsführender Gesellschafter von Flagship Ventures.

Nur 10 Biotechnologieunternehmen erhielten im ersten Quartal 2012 eine erstmalige Finanzierung. Das ist die niedrigste Quartalszahl seit 1995, so die Daten von Thomson Reuters von PricewaterhouseCoopers und der National Venture Capital Association.

Risikokapitalfonds, die von weniger als einem Dutzend großer Pharmaunternehmen finanziert werden, werden das Problem nicht lösen. Schaeffer sagt: Wir können nicht 250 Millionen Dollar in 150 Unternehmen investieren. Und Schaeffer sagt, er bezweifle, dass die Bemühungen zur Finanzierung von Corporate Ventures ausreichen, um die Innovationslücke für Pharmaunternehmen mit schwindenden Aussichten in ihrer Pipeline für klinische Studien zu schließen.

Teilweise ist ein Teufelskreis im Spiel. Die meisten traditionellen Venture-Firmen stehen Schlange, um Vermögenswerte zu finden und zu verkaufen, die bereits zu klinischen Studien fortgeschritten sind. Pharmaunternehmen sind auch gezwungen, nach kurzfristigen Akquisitionen zu suchen, um Einnahmen aus auslaufenden patentgeschützten Medikamenten zu ersetzen. Das meistverkaufte Medikament von Merck beispielsweise verliert diesen August den Patentschutz. In der Zwischenzeit kann es sich niemand leisten, langfristig risikoreiche Startups in der Frühphase zu finanzieren, die noch Jahre von der Einführung eines Produkts entfernt sind. Doch ohne solche Startups droht die langfristige Pipeline zu versiegen.

Und im Moment gibt es wenig Anzeichen dafür, dass sich dies ändern wird. Die Entwicklung von Arzneimittel-Leads für marktgängige Krankheiten wie Diabetes oder Alzheimer ist für Risikoinvestoren keine gute Wahl mehr, um Gewinne zu erzielen. Was wir brauchen, ist ein Mechanismus, mit dem die VC-Leute Geld verdienen können, um Unternehmen in der Frühphase zu finanzieren, sagt Schaeffer.

verbergen