Riesige Wasserwelt um Naked Eye Star bestätigt

55 Cancri A ist ein sonnenähnlicher Stern, der etwa 40 Lichtjahre entfernt ist. Es hat eine scheinbare Helligkeit von etwa 6 und ist daher im Sternbild Krebs mit bloßem Auge sichtbar.

Dieser Stern ist insofern ungewöhnlich, als er nur einer von wenigen ist, von denen bekannt ist, dass sie mindestens 5 Planeten haben. Der innerste dieser Planeten – 55 Cancri e – wurde 2004 entdeckt und hat seitdem viel Aufmerksamkeit von Astronomen erfahren. Verschiedene Gruppen haben die Veränderungen der Radialgeschwindigkeit beobachtet, die er bei seinem Mutterstern verursacht. Dies sagt ihnen, dass er seinen Stern alle 18 Stunden umkreist und dass seine Masse etwa das 8-fache der Masse der Erde oder etwa die Hälfte von Neptun beträgt.

Aber ohne eine Messung des Planetenradius ist es nicht möglich, die Dichte des Planeten zu bestimmen. 55 Cancri e könnte also ein Eisriese wie Neptun oder ein terrestrischer Planet eher wie unsere Welt sein.



Heute enthüllen Michael Gillon von der Universität Lüttich in Belgien und einige Freunde einige interessante neue Daten über diesen Exoplaneten. Diese Jungs haben 55 Cancri e auf eine andere Weise beobachtet, indem sie sowohl mit dem Spitzer-Weltraumteleskop der NASA als auch mit dem kanadischen Weltraumteleskop MOST beobachteten, wie es vor seinem Mutterstern vorbeizog.

Diese Art von Beobachtungen sind wichtig, da die Lichtmenge, die der Planet bei jedem Durchgang blockiert, im Wesentlichen ein Maß für seinen Radius ist. Folglich können Gillon und Co. sagen, dass der Radius von 55 Cancri e ungefähr doppelt so groß ist wie der der Erde. Das macht es fast sicher, dass dies ein felsiger Planet ist.

Aber es sind noch ein paar Abzüge möglich. Ein Gesteinsplanet besteht wahrscheinlich aus einer Kombination von Eisen und Magnesium-Silizium-Oxiden, wie die Gesteinsplaneten in unserem Sonnensystem. Die Dichte dieser Materialien ist bekannt und dies wirft ein Problem auf. Wir finden, dass 55 Cnc e zu groß ist, um nur aus Steinen zu bestehen, sagen Gillon und Co. Daher muss es eine Hülle aus flüchtigen Stoffen aufweisen.

Diese Jungs sehen sich zwei Möglichkeiten an. Die erste ist eine Atmosphäre aus Wasserstoff und Helium, ähnlich der Atmosphäre unserer Eisriesen. Aber sie schließen dies aus, weil eine solche Atmosphäre in wenigen Millionen Jahren in den Weltraum entweichen würde.

Die zweite Möglichkeit ist eine Wasserhülle mit einer Masse von etwa 20 Prozent der Gesamtmasse des Planeten. (Im Gegensatz dazu macht das Wasser auf der Erde nur 0,023 Prozent seiner Masse aus.)

Dies sei wahrscheinlicher, sagen Gillon und Co, weil das Wasser weniger wahrscheinlich in den Weltraum entweiche und so Milliarden von Jahren herumhängen würde.

55 Cancer e muss also eine Wasserwelt sein.

Diese Wasserwelt hat jedoch nichts mit dem Planeten zu tun, den man sich im Film von Kevin Costner vorgestellt hat. 55 Krebs e ist seiner Sonne so nahe, dass sich das Wasser wahrscheinlich in einem überkritischen Zustand befindet, wenn die flüssige und die gasförmige Phase eins werden.

Der Planet kann auch durch die Gezeiten gesperrt sein, so dass eine Seite in ständigem Sonnenschein ist, während die andere in permanenter Dunkelheit ist.

Das sollte für interessantes Wetter sorgen, ganz zu schweigen von einer interessanten Chemie. In ein paar Jahren sollten wir mehr wissen. Gillon und Co. sagen, dass die Hülle des Planeten für die nächste Generation von Weltraumteleskopen direkt sichtbar sein sollte.

Ref: arxiv.org/abs/1110.4783 : Verbesserte Präzision im Radius der nahen Supererde 55 Cnc e

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