Sozialphysik

Seit 2001 versucht das Human Dynamics Laboratory des MIT Media Lab mithilfe digitaler Technologien – von selbst hergestellten tragbaren Sensoren bis hin zu Handy-Anrufaufzeichnungen –, die Natur und die Folgen verschiedener Arten menschlicher sozialer Interaktionen quantitativ in den Griff zu bekommen. Der Fokus der Gruppe reichte von ganz klein, wie Speed-Dating-Sessions, bis hin zu ganz großen, wie ganze Städte.

Sandy Pentland, MIT Media Lab

Foto von Sam Ogden

In einem neuen Buch, Social Physics: How Good Ideas Spread – The Lessons from a New Science, fasst Alex Sandy Pentland, Toshiba-Professor für Medienkunst und -wissenschaft und Direktor des Human Dynamics Laboratory, all diese Forschungen zu einer neuen Theorie zusammen der menschlichen sozialen Interaktion, die er dann auf Fragen des Organisationsmanagements, der Stadtplanung und der digitalen Privatsphäre anwendet.



Pentlands Titel greift den Begriff auf, den Auguste Comte, der allgemein als Vater der Soziologie gilt, zunächst auf seine eigene Disziplin anwandte. Laut Pentland machen die Verbreitung mobiler Sensordaten im Internetzeitalter, das Aufkommen neuer mathematischer Werkzeuge zur Analyse von Netzwerkinterdependenzen und die Leistungsfähigkeit moderner Computer den Anspruch auf quantitative Strenge im Begriff der Sozialphysik weniger weit hergeholt dass es einmal war.

Wir haben genug Daten, um all diese Theorien über Menschen und Innovation und gute Entscheidungsfindung quantitativ zu machen, sagt Pentland. Und wenn Sie das tun, werden Sie feststellen, dass es einige einigermaßen einfache Prinzipien gibt, die in einigen Fällen 80, 90 Prozent der Varianz ausmachen.

Da sein

Wie Pentland in dem Buch argumentiert, haben diese Prinzipien mit dem Zusammenspiel zweier unterschiedlicher Arten der Informationsverbreitung zu tun, die er Exploration und Engagement nennt. Erkunden bedeutet, neuen Ideen ausgesetzt zu sein; Engagement ist die Art der persönlichen sozialen Interaktion, bei der die nonverbale Kommunikation – das Thema von Pentlands erstem Buch, Honest Signals – immer noch eine entscheidende Rolle spielt.

So gut eine Idee auf dem Papier – oder auf einem Computerbildschirm – auch aussehen mag, so Social Physics – Engagement ist immer noch der Mechanismus, durch den sie in einer Gemeinschaft Wurzeln schlägt. Die Annahme von Gewohnheiten ist ein sehr konservativer Prozess, der anscheinend sehr stark vom sozialen Lernen angetrieben wird, indem man sieht, dass andere Menschen dasselbe tun, sagt Pentland. Gewohnheiten sind Dinge, die sich automatisch entzünden. Du solltest keine schlechten Gewohnheiten in deinem Repertoire haben, denn sie sind wirklich schwer loszuwerden. Aber wenn Sie neue Ideen erforschen, möchten Sie alles nehmen, was Sie können, denn das kostet wirklich nichts.

Wie wichtig es ist, Exploration und Engagement in Einklang zu bringen, sagt Pentland, wird in der Forschung seiner Gruppe immer wieder deutlich. Ein aufschlussreiches Beispiel, das in Social Physics beschrieben wird, betrifft die Aktienhandelsseite eToro. Mitglieder dieser Site können sich entscheiden, ihre Aktiengeschäfte untereinander offenzulegen, und jedes Mitglied kann die Geschäfte jedes anderen übernehmen – oder im Sprachgebrauch von eToro kopieren. Mitglieder erhalten jedes Mal finanzielle Belohnungen, wenn ihre Trades kopiert werden, was einen Anreiz zur Offenlegung schafft, aber niemand kann sagen, wessen Trade andere kopieren.

Aber eToro gewährte der Gruppe von Pentland Zugang zum gesamten Handelsnetzwerk für 10 Millionen Transaktionen, die von 1,6 Millionen eToro-Mitgliedern ausgeführt wurden. Einige eToro-Mitglieder waren Einzelgänger: Sie kopierten fast nie die Trades anderer. Andere waren – für sie selbst unbemerkt – in dem gefangen, was Pentland Echokammern nennt: Sie waren eng miteinander verbunden, kopierten aber selten das Handwerk von Außenstehenden. Die MIT-Forscher fanden heraus, dass eToro-Mitglieder, deren Netzwerke es ihnen ermöglichten, aus einer Vielzahl von Strategien auszuwählen, eine um 30 Prozent bessere Rendite auf ihre Investitionen erzielten als Einzelgänger oder Mitglieder, die in Echokammern gefangen sind.

Hochskalieren

Eine ähnliche Dynamik, sagt Pentland, regierte eine Bank, eine Militäreinrichtung, ein IT-Beratungsunternehmen und mehrere andere Organisationen, die seine Gruppe untersuchte; In jedem Fall steigerte die Schaffung von Möglichkeiten für die Mitarbeiter, von Angesicht zu Angesicht zu interagieren, beispielsweise durch die Synchronisierung ihrer Pausenzeiten, die Produktivität. Bemerkenswerterweise scheint das gleiche Prinzip für ganze Städte zu gelten, wo sich herausstellt, dass das BIP stark mit den Möglichkeiten für persönliche Begegnungen korreliert.

Das Labor von Pentland untersucht unter anderem, wie diese Effekte genutzt werden können. Er und seine Schüler haben beispielsweise Programme zur Förderung von Bewegungs- oder Ernährungsumstellungen in Gruppen von Freiwilligen verglichen. In einem Programm erhalten Freiwillige eine kleine finanzielle Belohnung, wenn sie bestimmte Ziele erreichen; in einem anderen erhalten sie die gleiche Belohnung nur, wenn ihre Altersgenossen die gleichen Ziele erreichen. Der Unterschied zwischen dem Erfolg der beiden Programme ist nicht subtil, berichtet Pentland: Der zusätzliche Gruppendruck macht das Programm doppelt bis 16 Mal so erfolgreich.

Tatsächlich war es eine Ausarbeitung desselben Peer-basierten Anreizsystems, das es der Pentland-Gruppe ermöglichte, einen Wettbewerb zu gewinnen, den die Defense Advanced Research Projects Agency zur Feier des 40 Wetterballons, die zufällig im ganzen Land verteilt sind.

Wir sind noch nicht dort, wo die Ökonomie ist, sagt Pentland. Das wird noch 100 Jahre dauern. Aber wir bewegen uns in einige sehr vielversprechende Richtungen.

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