Speicher manipulieren

Für den Psychologen Alain Brunet ist der Fall noch immer erstaunlich. Als Patrick Moreau zum ersten Mal mit einer posttraumatischen Belastungsstörung (PTSD) in sein Büro kam, konnte der kanadische Soldat, der als Friedenstruppe der Vereinten Nationen in Bosnien gedient hatte, kaum die Einzelheiten des Tages seiner Geiselnahme im Jahr 1993 erzählen Die Erinnerung – wie er mit den Händen auf dem Kopf auf dem Boden kniete, die Beine zitterten, eine kahle Baumreihe am Himmel – erweckte eine lähmende Angst, die sich so frisch anfühlte wie vor 15 Jahren. Der Blick auf eine bestimmte Baumgrenze durch seine Windschutzscheibe reichte aus, um die Erinnerung zurückzuholen und ihn so heftig zu erschüttern, dass er von der Straße abfahren musste.

Aber sechs Monate nach der Teilnahme an Brunets klinischer Studie erfüllt Moreau nicht mehr die diagnostischen Kriterien für PTSD. Er erlebt immer noch einige Rückblenden, aber sie sind seltener und weniger intensiv. Er kann jetzt ruhig und offen über das Geschehene sprechen. Und alles, was er tat, war, ein Blutdruckmittel zu nehmen, nachdem er die Details des traumatischen Erlebnisses aufgeschrieben hatte.

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Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom Mai 2009



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Es schien wie Science-Fiction, sagt Brunet, ein klinischer Psychologe an der McGill University und dem Douglas Institute in Montreal. Wenn jemand traumatisiert ist, bittet man ihn, sich an die Erinnerung zu erinnern, gibt ihm eine Pille, und die [emotionale] Kraft der Erinnerung wird geschwächt. Die Details des Traumas bleiben intakt, aber die emotionale Komponente der Erinnerung scheint sich aufzulösen. Obwohl größere Studien erforderlich sind, um den potenziellen Nutzen der Behandlung zu bewerten, sind die vorläufigen Ergebnisse vielversprechend. Brunet hat PTSD nicht nur bei Soldaten wie Moreau, sondern auch bei Überlebenden von Vergewaltigungen und Autounfällen erfolgreich behandelt. Sie seien sachlich, sagt er. Wenn wir sie fragen, ob sie über das Trauma nachgedacht haben, heben sie die Schultern und sagen: „Äh, ich denke nicht so viel darüber nach.“ Es ist, als ob es kein Thema mehr wäre.

Brunets potenziell transformative Behandlung basiert teilweise auf einer überraschenden experimentellen Beobachtung: Der einfache Akt, eine Erinnerung ins Gedächtnis zu rufen, macht sie anfällig für Veränderungen. Tatsächlich kann das richtige Medikament, das zur richtigen Zeit verabreicht wird, Teile davon ganz verschwinden lassen. Wenn verschiedene Medikamente an bestimmte Teile des Gehirns abgegeben werden, erkunden Labortiere Käfige, auf die sie konditioniert wurden, trinken Flüssigkeiten, die mit einer bestimmten Krankheit in Verbindung gebracht wurden, und ignorieren Anblicke und Geräusche, die sie zuvor dazu veranlasst haben, Kokain oder andere lusterregende Stoffe zu erwarten. Drogen. Auch Menschen können dazu gebracht werden, ihre Erinnerungen auf bestimmte Weise zu verschlüsseln. Wenn Menschen beispielsweise eine Wortliste kurz nach dem Abrufen einer zuvor gelernten Liste lernen, neigen sie dazu, die alte Liste zu vergessen oder diese Wörter in die neue aufzunehmen. Die Erinnerung an die alte Liste bleibt erhalten, wenn die Leute nicht daran erinnert werden, bevor sie die neue lernen. Und es ist immer die alte Liste, die in die neue eingearbeitet wird, nicht umgekehrt.

Brunet und andere glauben, dass dieses Phänomen mit einem Prozess namens Gedächtnisrekonsolidierung zu tun hat. Die Idee ist, dass, nachdem jemand eine Erinnerung abgerufen hat, diese erneut im Gehirn gespeichert werden muss. Während dieses Vorgangs befindet sich der Speicher in einem veränderlichen Zustand. Das Konzept der Rückkonsolidierung ist unter Neurowissenschaftlern noch umstritten. Aber wenn die Theorie stimmt und die Forscher herausfinden können, was mit den Gehirnzellen und den Verbindungen zwischen ihnen passiert, wenn eine Erinnerung abgerufen wird, könnte sie helfen, eine der größten Fragen der Neurowissenschaften zu beantworten: wie Erinnerungen physisch gespeichert und aktualisiert werden das Gehirn. Es könnte auch die formbare Natur des Gedächtnisses erklären. Es gibt uns eine neue Wahrnehmung einer Komponente des Gedächtnisses, die wir vorher nicht verstanden haben – wie es zu der Unvollkommenheit des Erinnerungsvermögens kommen kann, sagt Eric Kandel, Neurowissenschaftler an der Columbia University und Träger des Medizinnobelpreises 2000.

Brunet ist einer der wenigen Personen, die die Rückkonsolidierung beim Menschen untersuchen. In seinen Studien verabreicht er ein Medikament namens Propranolol, das bereits zur Behandlung von Bluthochdruck eingesetzt wird. Es senkt den Blutdruck, indem es die Wirkung von Adrenalin, einem Stresshormon, im peripheren Nervensystem blockiert. Aber es blockiert auch das Hormon in der Amygdala, einem Teil des Gehirns, der eine entscheidende Rolle bei der Speicherung der emotionalen Komponenten des Gedächtnisses spielt. Wenn Brunet beweist, dass diese Behandlung schmerzhafte Erinnerungen schwächen kann, hat er nicht nur eine Alternative zur Verhaltenstherapie und bestehenden medikamentösen Behandlungen für PTSD gefunden, die nicht bei jedem funktionieren. Er wird auch gezeigt haben, dass es möglich sein könnte, durch eine medikamentöse Behandlung Erinnerungen über die Grenzen des Labors hinaus grundlegend und präzise zu verändern. Die Auswirkungen sind immens. Brunets allgemeiner Ansatz zum Verständnis des Gedächtnisses könnte zur Behandlung einer Vielzahl von Angststörungen und Süchten verwendet werden.

Ein Fenster der Verwundbarkeit
Auf der einfachsten Ebene wird angenommen, dass eine Erinnerung im Gehirn durch einen spezifischen, gut verbundenen Schaltkreis von Nervenzellen gespeichert wird, die durch Verbindungen, die Synapsen genannt werden, verbunden sind. Neue Erinnerungen werden gebildet, wenn sich Synapsen bilden oder bestehende Synapsen stärker werden, während das Gehirn Ereignisse verarbeitet.

Einer der Grundsätze der modernen Neurowissenschaften ist, dass es Zeit braucht, bis diese Erinnerungen dauerhaft werden – ein Prozess, der als Konsolidierung bezeichnet wird. In den 1960er Jahren setzten Wissenschaftler Ratten verschiedenen Behandlungen aus, die die normale Gehirnsignalübertragung blockieren (z. B. Elektrokrampfbehandlung oder ECS unterbricht elektrische Signale durch Auslösen von Anfällen). Die Ergebnisse zeigten, dass ganz neue Erinnerungen leicht aus der dauerhaften Speicherung herausgehalten werden konnten. Aber wenn die störenden Behandlungen etwa einen Tag nach der Erstellung des neuen Gedächtnisses verabreicht wurden, hatten sie keine Wirkung. Sobald ein bestimmter Speicher störungsresistent wird, gilt er als konsolidiert.

Auch der erste Hinweis darauf, dass Langzeiterinnerungen formbar gemacht werden könnten, kam in den 1960er Jahren, als die Idee der Konsolidierung an Boden gewann. Durch Experimente ähnlich denen, die das Zeitfenster für die Konsolidierung definierten, entdeckten Wissenschaftler, dass ECS sogar ein altes Gedächtnis bei Tieren stören kann, wenn das Tier zuerst daran erinnert wird. Zu Beginn konditionierten die Forscher Ratten so, dass sie sich vor einem bestimmten Geräusch fürchten, indem sie ihnen jedes Mal, wenn sie es hörten, einen leicht schmerzhaften Schock gaben. Die Tiere erstarrten schließlich vor Schreck, als sie das Geräusch hörten: Die schmerzhafte Erinnerung hatte sich gefestigt. Aber als die Ratten eine ECS-Behandlung erhielten, kurz nachdem die Erinnerung durch das Abspielen des Geräusches ausgelöst wurde, war die ängstliche Verbindung zwischen dem Geräusch und dem Schock für immer verloren. Da dieser ziemlich verwirrende Befund im Widerspruch zu der vorherrschenden Theorie stand, dass konsolidierte Erinnerungen dauerhaft sind, wurde er nur kurz verfolgt und dann für die nächsten 25 Jahre weitgehend vergessen.

In den nächsten Jahrzehnten entwickelten Wissenschaftler genauere Methoden, um die molekularen Grundlagen von Gedächtnis und Konsolidierung zu untersuchen. 1999 fanden Forscher im Labor des Neurowissenschaftlers Joseph LeDoux an der New York University beispielsweise heraus, dass die Injektion eines Medikaments, das die Proteinsynthese blockiert, direkt in einen Teil des Gehirns die Konsolidierung neuer Erinnerungen störte. Forscher schlugen vor, dass Nervenzellen nicht die Verbindungen herstellen können, die der Gedächtnisbildung auf zellulärer Ebene zugrunde liegen, wenn nicht die richtigen Proteine ​​​​produziert werden.

Im Jahr 2000 veröffentlichte Karim Nader, damals Postdoktorand im Labor von LeDoux (er ist jetzt außerordentlicher Professor bei McGill), ein Papier, das Beweise dafür liefert, dass die gleiche medikamentöse Behandlung auch Langzeitgedächtnisse löschen kann, die kürzlich abgerufen wurden – eine wichtige Neuerung Herausforderung an die vorherrschenden Ansichten über die Konsolidierung. Nader, der neu in der Gedächtnisforschung war, aber Zugang zu den Neurowissenschaften hatte, die in den 1960er Jahren nicht verfügbar waren, skizzierte eine spezifische Theorie, die diese Beobachtung erklärt. Er schlug vor, dass das Abrufen einer Erinnerung tatsächlich dazu führt, dass die Synapsen, die diese Erinnerung kodieren, geschwächt oder sogar aufgelöst werden. Die molekulare Struktur des Gedächtnisses – die Reihe von Synapsen, in denen es gespeichert ist – wird dann neu gebildet oder wieder konsolidiert, um es wieder stabil zu machen.

Als Nader seine Arbeit im Jahr 2001 auf der Jahrestagung der Society for Neuroscience, der wichtigsten akademischen Versammlung des Fachgebiets, in einem überfüllten Hörsaal vorstellte, sah er sich bei einigen Führungskräften auf diesem Gebiet völlig ungläubig. Es erregte die Aufmerksamkeit vieler anderer Neurowissenschaftler, weil einige der Ansicht waren, dass es nach Abschluss der Konsolidierung nicht mehr entfernt werden könne, sagt David Riccio, ein experimenteller Psychologe an der Kent State University in Ohio, dessen eigene Forschungen in den 1970er Jahren durchgeführt wurden hatte das Konsolidierungsmodell in Frage gestellt.

Es ist sinnvoll, dass das Gehirn, um neue Informationen aufzunehmen und zu speichern, eine gewisse Flexibilität bei der Speicherung alter Erinnerungen haben muss. Aber bedeutet das wirklich, dass das Gehirn beim Abrufen einer alten Erinnerung die der Erinnerung zugrunde liegende synaptische Struktur abbauen und dann neu bilden muss? Die Rekonsolidierung erscheint mir als eine erbärmlich ineffiziente Methode, um das Gedächtnis zum Laufen zu bringen, sagt Ralph Miller, ein Verhaltensneurowissenschaftler an der State University of New York in Binghamton, der auch an der Konsolidierungsdebatte der 1960er Jahre beteiligt war. Meine eigene beste Vermutung ist, dass wir jedes Mal, wenn wir uns an eine Erinnerung erinnern, neue Versionen niederlegen. In diesem Modell würden die bestehenden Erinnerungen intakt bleiben, aber sie würden mit den neuen integriert oder von ihnen abgelöst – was bedeutet, dass die alten Erinnerungen noch im Gehirn existieren würden, aber weniger zugänglich wären als die neuen.

Trotz dieser Zweifel häufen sich die Beweise für die Theorie der Rückkonsolidierung. Ein Experiment hat beispielsweise gezeigt, dass die Blockierung der Moleküle, die am Proteinabbau beteiligt sind, der zum Abbau von Synapsen notwendig ist, Tiere eine Erinnerung vergessen lässt, nachdem sie abgerufen wurde. Das Ergebnis legt nahe, dass eine Neukonsolidierung – die ohne den anfänglichen Zusammenbruch nicht möglich wäre – der einzige Weg ist, zu erklären, warum solche Erinnerungen normalerweise nicht verschwinden.

Ein neueres Experiment, das Ende letzten Jahres veröffentlicht wurde, beginnt den Zweck der Rekonsolidierung zu erreichen: Es kann helfen, Erinnerungen zu aktualisieren und sie mit Informationen über verwandte neuere Erfahrungen zu integrieren. Jonathan Lee, ein Neurowissenschaftler an der University of Birmingham im Vereinigten Königreich, trainierte Ratten, eine bestimmte Kammer zu fürchten, indem er sie kurz nach dem Betreten schockte. Mehr Ausbildung stärkte den Verein; Das Hervorrufen der Erinnerung ließ diese Ratten länger frieren als Ratten, die nur einen Tag lang trainiert wurden. Dann blockierte Lee ein Protein, das für die Konsolidierung neuer Erinnerungen erforderlich ist; in einer zweiten Gruppe von Tieren blockierte er stattdessen ein Gen, das für die Rückverfestigung entscheidend ist. Er stellte fest, dass das Blockieren der Konsolidierung die Stärkung des Gedächtnisses nicht beeinträchtigte, während das Blockieren der Rekonsolidierung dies tat. Dies deutet darauf hin, dass Rekonsolidierung und nicht Konsolidierung wichtig ist, um Erinnerungen zu stärken, was eine Möglichkeit ist, sie zu aktualisieren. Etwas zum zweiten Mal zu lernen, scheint den Rekonsolidierungsmechanismus zu nutzen, sagt Lee. Das Lernen wird durch das Zurückgehen auf das ursprüngliche Gedächtnis gestärkt.

Lees Arbeit impliziert, dass beim Aktualisieren des Speichers keine neuen Versionen eines Speichers über einer noch erhaltenen alten Version abgelegt werden, wie Millers alternative Erklärung nahelegt. Vielmehr kann die Instabilität eines abgerufenen Speichers für den Aktualisierungsprozess entscheidend sein. Wir gehen davon aus, dass ein Speicher, wenn er aktiviert wird, aktualisiert wird, sagt Lynn Nadel, Neurowissenschaftlerin an der University of Arizona. Sie machen [die Erinnerung] zerbrechlich, damit sie sich ändern lässt.

Dennoch bleiben viele Fragen zur Neukonsolidierung. Mehrere Experimente haben gezeigt, dass unter bestimmten Umständen gelöschte Erinnerungen zurückkommen können, was darauf hindeutet, dass die ursprüngliche Erinnerung nicht wirklich gelöscht wurde. Unterdessen scheinen sowohl das Alter der Erinnerung als auch ihre anfängliche Stärke manchmal ihre Formbarkeit zu beeinflussen: Ältere Erinnerungen zum Beispiel können widerstandsfähiger gegen Veränderungen sein, obwohl dies nicht immer der Fall ist. Einige Wissenschaftler sehen diese Einschränkungen als Beweis dafür, dass Naders Theorie der Rekonsolidierung das durch Erinnerungen induzierte Vergessen nicht ausreichend erklärt. Es kann jedoch sein, dass die Neukonsolidierung nur unter bestimmten Bedingungen oder mit bestimmten Speichertypen erfolgt, während in den anderen Situationen andere Mechanismen zum Aktualisieren des Speichers verwendet werden. Was wir noch nicht verstehen, ist, welche Arten von Gedächtnis unter welchen Umständen anfällig für Veränderungen sind, sagt Jerry Rudy, Neurowissenschaftler an der University of Colorado in Boulder, Autor von The Neurobiology of Learning and Memory. Andere Forscher untersuchen jetzt, ob die Rekonsolidierung ein relativ begrenztes Ereignis ist oder ein grundlegendes Ereignis für das Gedächtnis ist, wie wir es uns vorstellen.

Auch wenn sich die Beweise für eine Rekonsolidierung häufen, hat die Vorstellung, dass die neuronalen Verbindungen, die unseren Erinnerungen zugrunde liegen, routinemäßig aufgelöst werden, einige beunruhigende Implikationen. Zu den wichtigsten gehört, dass unsere Erinnerungen anfällig für unbeabsichtigte Veränderungen sind. Wenn sich das Gehirn die Mühe machen würde, eine Erinnerung zu speichern, warum sollte es dann einen Mechanismus haben, der das Löschen so einfach macht? Es macht einfach keinen Sinn, dass eine geschätzte Kindheitserinnerung anfällig für das Löschen wird, sagt Larry Squire, Neurowissenschaftler an der University of California in San Diego. Diese Verletzlichkeit hat jedoch auch positive Auswirkungen: das Potenzial, schlechte Erinnerungen zu schwächen.

Schmerzhafte Vergangenheit
Brunets Büro am Douglas Institute in Montreal, dessen leuchtend orangefarbene Wände mit Gemälden und Grün geschmückt sind, strahlt eine Fröhlichkeit aus, die in starkem Kontrast zu der düsteren Natur seiner Forschung steht. Er beschloss, seine Karriere auf PTSD zu konzentrieren, während er Ende der 1980er Jahre noch als College-Student an der L'Ecole Polytechnique in Montreal arbeitete, nachdem ein bewaffneter Mann dort eine Ingenieurklasse besuchte und 14 Frauen bei einem Amoklauf tötete.

Neue Behandlungen für PTSD werden dringend benötigt. Eine aktuelle Studie zeigte, dass etwa 15 Prozent der US-Kampftruppen, die aus den Kriegen im Irak und in Afghanistan zurückkehren, Anzeichen der Störung aufweisen. Und obwohl es einige wirksame Behandlungen gibt, verbrauchen sie viel Zeit und Ressourcen und wirken nicht bei jedem.

Bessere Therapien zu entwickeln ist natürlich einfacher, wenn wir wissen, was das Problem überhaupt verursacht. Eine Hypothese besagt, dass PTSD von einem zu starken Gedächtnis herrührt, das durch Hormone, die in Stresszeiten freigesetzt werden, in das Gehirn eingebrannt wird. Diese Hormone, die als Teil der Kampf-oder-Flucht-Reaktion des Körpers anschwellen, aktivieren Zellen in einem Teil des Gehirns, der für die emotionale Komponente des Gedächtnisses verantwortlich ist. In einem evolutionären Kontext ist es sinnvoll, die Speicherung erschreckender Erinnerungen zu verbessern: Je lebhafter Sie sich an beängstigende Situationen erinnern, desto wahrscheinlicher ist es, dass Sie sich in Zukunft von ihnen fernhalten. Aber bei PTSD scheint dieser Prozess schief gelaufen zu sein und erzeugt pathologisch starke Erinnerungen, die durch die kleinste Erinnerung ausgelöst werden. Forschern ist es gelungen, die Bildung dieser Supergedächtnisse zu verhindern, indem sie die Stressreaktion kurz nach einem Trauma dämpfen: Brunet und sein Kollege Roger Pitman, ein Psychiater an der Harvard Medical School, haben beide gezeigt, dass Patienten in der Notaufnahme Adrenalin-blockierendes Propranolol verabreicht wurde weniger wahrscheinlich eine PTSD entwickeln. Die Idee war, dass, wenn man die Ausschüttung von Stresshormonen nach einem Trauma verringern könnte, man die Bedeutung dieser Erinnerung in Zukunft beeinflussen könnte, sagt Brunet.

Diese Präventionsstrategie könnte in einem militärischen Kontext gut funktionieren, in dem jedem, der an einem bestimmten Kampfereignis beteiligt ist, das Medikament verabreicht werden könnte, aber für Zivilisten ist sie nicht ideal. Das Zeitfenster für die Behandlung ist begrenzt und nicht jeder, der ein Trauma erlebt, wird in die Notaufnahme eilen. Selbst die Behandlung von Menschen vier bis sechs Stunden nach dem Trauma kann zu spät sein, sagt Pitman. Wenn ihnen eine Behandlung nicht helfen kann, kann sie Menschen, die bereits PTSD haben, sicherlich nicht helfen.

Im Jahr 2004 hatte Pitman – nachdem er von Naders Arbeit erfahren hatte – eine andere Idee: Propranolol zu verwenden, um zu versuchen, Tierversuche zur Rekonsolidierung nachzuahmen, von denen sich ein Großteil auf Angsterinnerungen konzentrierte. Forscher, die die Rekonsolidierung untersuchten, hatten zuvor vorgeschlagen, dass das Blockieren der Rekonsolidierung traumatischer Erinnerungen bei Menschen dazu beitragen könnte, diese Erinnerungen weniger beunruhigend zu machen. Es stellt sich heraus, dass Propranolol auf den Teil des Gehirns wirkt, der für die emotionale Komponente des Gedächtnisses zentral ist – der gleiche Bereich, auf den Naders Nagetierforschung abzielt. (Tatsächliche Komponenten des Gedächtnisses werden in einem anderen Teil des Gehirns gespeichert.) Durch die Reaktivierung der Erinnerungen der Patienten, schlug Pitman vor, könnten wir das Zeitfenster wieder öffnen und eine zweite Chance zur Behandlung von PTSD erhalten.

Die Theorie der Rückkonsolidierung: Erinnerungen werden auf zellulärer Ebene als komplexer Satz von Verbindungen zwischen Neuronen kodiert. Wenn ein Tier beispielsweise erfährt, dass ein bestimmtes Geräusch eine Futterbelohnung signalisiert, werden neue neuronale Verbindungen hergestellt, um das Gedächtnis zu festigen. Aber auch stabile Speicher können unter bestimmten Umständen anfällig für eine Löschung sein. Die Theorie der Rückkonsolidierung versucht zu erklären, warum.

Eine Pilotstudie der Behandlung ergab, dass Propranolol die Angst, die durch traumatische Erinnerungen der Patienten hervorgerufen wurde, zu lindern schien, lange nachdem das Medikament selbst aus dem Körper verschwunden war. In der Studie schrieben die Patienten ihre Erinnerungen an das Trauma auf und nahmen dann eine Einzeldosis Propranolol oder ein Placebo ein. Diejenigen, die das Medikament erhielten, waren viel ruhiger – gemessen an Herzfrequenz und Hautleitwert – als sie eine Woche später ein Skript ihrer Geschichten lasen.

Eine größere Studie mit etwa 60 Personen ist nun fast abgeschlossen. Vorläufige Ergebnisse zeigen eine 40- bis 50-prozentige Verbesserung der selbstberichteten Symptome bei denen, die das Medikament einnehmen. Am Ende der Studie erfüllten fast zwei Drittel der Patienten in einer der Gruppen, die Propranolol einnahmen, die Kriterien für PTSD nicht mehr. Das gleiche galt für weniger als 10 Prozent der Kontrollpatienten.

Brunet zieht eine Grafik auf seinem Computerbildschirm hoch, deren nach unten geneigte Linie den anhaltenden Rückgang der PTSD-Symptome der Propranolol-Empfänger während der fünf Wochen der Studie widerspiegelt. Wir sehen mindestens genauso gute, wenn nicht sogar bessere Ergebnisse als Menschen mit einer Expositionsbehandlung – und das in viel kürzerer Zeit, sagt er. (Bei der Expositionsbehandlung, einer der häufigsten Arten der Verhaltenstherapie bei PTSD, erinnern sich Patienten mit einem Therapeuten in einer sicheren Umgebung wiederholt an die Details ihres Traumas und lernen schließlich, die extreme Angst von den Details des Ereignisses zu trennen.) Und Patienten vier Monate nach der Behandlung ging es immer noch gut, obwohl ein Rückfall in der PTSD-Therapie relativ häufig vorkommt.

Obwohl die Ergebnisse vorläufig sind (die Behandlung muss noch in einer richtigen Doppelblindstudie getestet werden, in der weder Patienten noch Ärzte wissen, wer das Medikament und nicht das Placebo bekommt), stößt die Arbeit auf großes Interesse. Das US-Verteidigungsministerium hat Brunet, Pitman und Nader über einen Zeitraum von vier Jahren einen Zuschuss von 7 Millionen US-Dollar gewährt, um zusätzliche bestehende Medikamente zu identifizieren, die die Rückkonsolidierung effektiver bekämpfen können als Propranolol. Die Studie konzentriert sich auf Medikamente, die bereits auf dem Markt sind, das heißt, sie gelten bereits als sicher und können ohne zusätzliche Tierversuche an PTSD-Patienten getestet werden. Pitman und seine Kollegen testen derzeit Opioide wie Morphin an Nagetieren. Seine Gruppe hat auch mit RU-486, der Abtreibungspille, erste Erfolge bei Nagetieren erzielt; Zusätzlich zur Beeinflussung von Progesteron, einem Hormon, das an der Schwangerschaft beteiligt ist, blockiert das Medikament die Wirkung von Chemikalien, die Glukokortikoide genannt werden, die in der Amygdala enthalten sind und eine Rolle beim emotionalen Aspekt der Erinnerungen spielen.

Während er einen dicken Stapel von Förderanträgen auf seinem Schreibtisch durchblättert, sagt Brunet, dass er der Meinung ist, dass eine gezielte Neukonsolidierung eine Reihe von Problemen über die PTSD hinaus lindern wird. Wir hätten vielleicht einen neuen Weg zur Behandlung psychischer Störungen entdeckt, sagt er. Es gibt mehrere Störungen, die im Kern ein Problem mit emotionalen Erinnerungen haben. Insbesondere, sagt er, beinhalten viele Arten von Süchten, obwohl sie physiologisch sind, auch eine psychologische Komponente.

Während die Rolle des Gedächtnisses bei der Behandlung von Drogenmissbrauch keine offensichtliche Rolle spielt, sind die Anblicke, Geräusche und Gerüche, die Süchtige an ihre Gewohnheiten erinnern, ein starker Auslöser für einen Rückfall. Bildgebungsstudien des Gehirns zeigen, dass, wenn einem Süchtigen ein Auslöser wie eine Nadel gezeigt wird, der Teil des Gehirns, der mit dem Drogenkonsum in Verbindung steht, sofort aktiviert wird. Psychiater haben mit wenig Erfolg eine Expositionstherapie versucht, um Süchtige von diesen aufdringlichen Erinnerungen zu befreien. Studien zeigen jedoch, dass das Blockieren der Rekonsolidierung arzneimittelgebundener Erinnerungen bei Tieren bemerkenswert gut funktioniert. Tatsächlich, sagt Barry Everitt, Neurowissenschaftler an der University of Cambridge in England, ist dies das einzige, was gut funktioniert.

Wahre Identität
Den Schmerz schwieriger Erinnerungen zu lindern, klingt wie ein wahr gewordener Traum, vielleicht sogar für Menschen, die nicht an Angststörungen leiden. Aber die Idee wirft auch Bedenken auf. Schließlich sind solche Erinnerungen ein fester Bestandteil eines Menschen: Beängstigende, traurige, vielleicht lebensverändernde Momente bilden wichtige Kapitel in unseren Lebensgeschichten. Wir wären vielleicht nicht die gleichen, wenn die Erinnerung an diese Ereignisse nicht emotionaler wäre als die Erinnerung an einen Einkaufsbummel.

Brunet weist jedoch darauf hin, dass er versucht, die Erinnerungen von PTSD-Patienten in einen normalen emotionalen Bereich zu bringen und ihre Macht nicht ganz abzustumpfen. Haben Sie Monate nach einer Trennung, wenn die Schmerzen nachzulassen beginnen, das Gefühl, etwas verloren zu haben? er fragt. Natürlich nicht. Das ist das Schicksal des normalen emotionalen Gedächtnisses. Bei PTSD hingegen ist die Erinnerung so schmerzhaft und lähmend, als ob die Ereignisse gestern stattgefunden hätten, was es schwierig macht, ein normales Leben zu führen. Er glaubt nicht, dass die Verwendung von Propranolol, um diese Erinnerungen erträglich zu machen, ein einzigartiges Missbrauchspotenzial schaffen würde, um die Reue, Ängste und Peinlichkeiten des Alltags zu betäuben; Menschen konsumieren bereits Alkohol und andere Drogen für solche Zwecke.

Die ethischen Bedenken können teilweise auf ein Missverständnis bezüglich des Grades an Kontrolle zurückzuführen sein, den Wissenschaftler über das Gedächtnis haben. Forscher können Erinnerungen nur auf sehr subtile Weise manipulieren. Es ist nicht möglich, ein Netz miteinander verbundener Erinnerungen zu löschen oder Menschen mit erheblichen neuen Erinnerungen zu programmieren. (Nachforschungen zu falschen Erinnerungen und Augenzeugenaussagen deuten darauf hin, dass eine Erinnerung auf subtile Weise beeinflusst werden kann: Jemand, der beispielsweise einen Autounfall miterlebt hat, kann unterschiedliche Geschwindigkeiten für das Auto schätzen, je nachdem, ob er gefragt wird, wie schnell er es gesehen hat, wie es zerschellt oder aufprallt ein Baum. Aber diese Änderungen sind kleine Verbesserungen an bestehenden Erinnerungen.)

Es ist noch zu früh, um die endgültigen Auswirkungen von Medikamenten und anderen Behandlungen, die auf die Rekonsolidierung abzielen, auf das menschliche Gedächtnis vorherzusagen. Aber vorerst bietet die Möglichkeit, die Rekonsolidierung zu blockieren, Wissenschaftlern ein neues Werkzeug, um das Speichersystem des Gehirns zu untersuchen. Naders nächster Schritt besteht darin, seine Forschung zur Rekonsolidierung zu nutzen, um zu untersuchen, wie das Gehirn Erinnerungen speichert. Wenn Ratten zwei verschiedene Assoziationen beigebracht werden – sagen wir, ein Licht mit einem Schock und ein Geräusch mit einem Schock zu verbinden –, beeinflusst das Blockieren der Rekonsolidierung einer Erinnerung die andere? Experimente wie diese werden Aufschluss darüber geben, ob Erinnerungen nach dem Zeitpunkt ihrer Entstehung, dem Kontext, in dem sie gebildet wurden, oder anderen Variablen gespeichert werden. Nach und nach sollten die Antworten auf solche Fragen helfen, eines der verführerischsten Geheimnisse des Geistes zu lüften.

Emily Singer ist Technologieüberprüfung 's leitender Redakteur für Biomedizin.

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