Verlorener Rover auf Mond mit noch intaktem Retroreflektor gefunden

Am 17. November 1970 landete die Mission Luna 17 der Sowjetunion auf der Mondoberfläche. Der Lander trug einen riesigen Rover von der Größe eines Kleinwagens namens Lunokhod-1, der in die Mondlandschaft trudelte. Im Laufe des nächsten Jahres reiste Lunokhod-1 etwa 10 km über die Mondoberfläche, schickte Zehntausende von Bildern zurück und führte Bodenanalysen an über 500 Standorten durch.

Selbst nachdem es nicht mehr funktionierte, reflektierten sowjetische und französische Wissenschaftler weiterhin Laserlicht von einer Reihe von in Frankreich gebauten Spiegeln auf dem Rücken des Rovers. Der letzte aufgezeichnete Blick auf den Rover war jedoch im Mai 1974 und die genauen Details seiner Position sind seitdem verloren gegangen.

Dies ist eine ständige Quelle der Irritation für Tom Murphy von der University of California, San Diego, und seine Freunde, die regelmäßig Laserlicht von den anderen bekannten Reflektoren auf der Mondoberfläche abprallen lassen, die von Apollos 11, 14 und 15 und Lunokhod-2 hinterlassen wurden.



Mehr Reflektoren ermöglichen es ihnen, die Position des Mondes genauer zu messen. Die Reflektoren dort hochzubekommen ist nicht einfach, daher ist es besonders ärgerlich, einen verloren zu haben.

Die Situation änderte sich im März dieses Jahres, als ein Team, das Bilder des Lunar Reconnaissance Orbiter der NASA analysierte, den Landeplatz von Luna 17 und die Spuren des Rovers entdeckte. Dadurch wurde die Position des Rovers auf wenige hundert Meter genau bestimmt.

Am 22. April feuerten Murphy und seine Crew ihren Laser in diese Richtung und entdeckten sofort eine Rückkehr. Der Retroreflektor von Lunokhod-1 funktionierte nicht nur noch, sondern ist auch in einem deutlich besseren Zustand als der seines Schwesterschiffs. Die anfängliche Rückkehr war überraschend hell und übertraf das bisher beste Rückkehrsignal des Doppelreflektors auf Lunokhod 2 bei weitem, so das Team.

Das sind gute Neuigkeiten. Die Wiederentdeckung des Reflektors könnte wichtige Auswirkungen auf mehrere Bereiche der Wissenschaft haben, die von der genauen Messung der Position und Umlaufbahn des Mondes abhängen. Die Laser-Entfernungsmessung bietet derzeit die genauesten Tests vieler Aspekte der Schwerkraft, einschließlich des starken Äquivalenzprinzips, der Konstanz der konstanten, geodätischen Präzession von Newton, des Gravitomagnetismus und des inversen Quadratgesetzes.

Die Entfernung zu diesem Reflektor wird die Präzision der Mondlaser-Entfernungsmessung und die daraus resultierende Gravitations- und Mondforschung erheblich verbessern, sagen Murphy und das Team.

Schön ein Happy End zu sehen. Wie ein Wiedersehen mit einem lange verlorenen Freund.

Ref: arxiv.org/abs/1009.5720 : Laserentfernung zum verlorenen Lunokhod 1-Reflektor

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