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Die Revolution, die Jerrold Zacharias 1956 begann, veränderte die Art und Weise, wie Naturwissenschaften gelehrt werden.27. Juni 2017

Jerrold R. Zacharias entwickelte die erste kommerzielle Atomuhr, erzielte Fortschritte bei Radarsystemen und half während des Zweiten Weltkriegs beim Bau der ersten Atombombe in Los Alamos. Die Annahme der Atomzeit lässt sich auf seine Forschung zurückführen, ebenso wie die letztendliche Definition einer Sekunde – 9.192.631.770 Schwingungen eines Cäsiumatoms. Aber als Zacharias, ein Institutsprofessor, 1956 als Leiter des Labors für Nuklearwissenschaft des MIT zurücktrat – ein Labor, das er ein Jahrzehnt zuvor gegründet hatte –, sollte er sich nicht auf seinen Lorbeeren ausruhen. Stattdessen machte er sich daran, den naturwissenschaftlichen Unterricht zu reformieren.

Im Dezember 1956 gründeten Zacharias und der MIT-Physikprofessor Francis Friedman das Physical Science Study Committee (PSSC), eine Gruppe von Wissenschaftlern, Physikern, Lehrern und Filmregisseuren, die sich der Verbesserung des Physikunterrichts an weiterführenden Schulen verschrieben hatten. Schon vor Sputnik erhielt das PSSC Unterstützung von der Eisenhower-Administration und Gelder von der National Science Foundation (NSF). Aber der Wissenschaftshistoriker John L. Rudolph hat geschrieben, dass Zacharias und seine Kollegen weniger durch die Bedenken des Kalten Krieges motiviert waren als durch den zunehmenden Irrationalismus und das Misstrauen der Öffentlichkeit in ihrer Haltung gegenüber der Wissenschaft.



Das am MIT untergebrachte PSSC zielte darauf ab, aktive Denker hervorzubringen, indem es Studenten ermöglichte, grundlegende Konzepte durch direktes Experimentieren zu entdecken. Das Programm entwickelte einen integrierten Lehrplan für Physik mit neuen Lehrbüchern (einschließlich Stop-Motion-Fotos von Berenice Abbott), Laborausrüstung für Experimente im Unterricht, Unterrichtsanleitungen und Filmen (mit Wissenschaftlern, nicht Schauspielern).

Zacharias glaubte, dass Schulen eingerichtet wurden, um ein Meer einheitlicher Mäuse zu produzieren, und argumentierte, dass die Schüler klüger waren, als man ihnen zugetraut hatte: Der Lehrplan führte Physikkonzepte auf Hochschulniveau in die Klassenzimmer der High School ein. Er fand auch, dass begeisterter Unterricht von größter Bedeutung war. Seine Ansichten zu diesem Thema wurden weithin zitiert und schafften es sogar in Sport illustriert 1965: Wenn Sie mir als Physiklehrer die Wahl lassen zwischen einem Fußballtrainer, der Kinder wirklich mag, und einer ausgestopften Eule mit Doktortitel, nehme ich jedes Mal die Fußballtrainer. Sie kümmern sich und sie werden lernen, während sie gehen.

PSSC-Methoden und -Materialien verbreiteten sich weit und markierten den Beginn einer US-Bildungsreformbewegung. Schätzungen der NSF zufolge waren innerhalb weniger Jahre 50 Prozent der Physikstudenten für den Kurs eingeschrieben, und Zacharias beriet die NSF bei einer Welle neuer Lehrplanprojekte, die sie in anderen Bereichen finanzierte. Unterdessen kamen PSSC-Studenten mit fortgeschritteneren Kenntnissen als ihre Vorgänger ans College und drängten die Universitäten, ihre Physik-Lehrpläne zu aktualisieren. Als Reaktion darauf richtete die University of California in Berkeley mit Zacharias’ Hilfe und NSF-Mitteln den zweijährigen Berkeley Physics Course ein. Seine fünf neuen Lehrbücher behandelten Konzepte wie Relativitätstheorie und Quantenphysik; Einige wurden aktualisiert und werden noch heute verwendet. Am MIT gründete Zacharias das Science Teaching Center (STC), ein abteilungsübergreifendes Labor, das die Grundwissenschaften neu überdenken sollte, beginnend mit einem neuen zweijährigen Physik-Lehrplan, der auf angehende PSSC-Veteranen ausgerichtet war. Das STC verwandelte sich schließlich in das Education Research Center und erweiterte seinen Geltungsbereich auf alle MIT-Schulen.

Die Finanzierung des PSSC ging schließlich aus; Bis 1980 wurde geschätzt, dass nur noch 4 Prozent der US-Schulbezirke den Lehrplan verwendeten. Aber das Education Development Center, die Organisation, die den Lehrplan eingeführt hatte, lebt als EDC weiter, eine gemeinnützige Organisation, die sich für die Verbesserung von Bildung, Gesundheit und wirtschaftlichen Möglichkeiten auf der ganzen Welt einsetzt. Und obwohl es nur von kurzer Dauer war, erwies sich das PSSC als Wendepunkt für die naturwissenschaftliche Bildung in den USA. Das Programm verlagerte den Fokus von alltäglichen Anwendungen und Technologien hin zu einer Wertschätzung für das, was Wissenschaftler tun, sagt Rudolph. Aufgrund des PSSC, sagt er, besteht das Ziel der naturwissenschaftlichen Bildung heute fast ausschließlich darin, den Menschen zu helfen, die Natur der Wissenschaft zu verstehen.

Vielleicht fängt nichts diesen Geist besser ein als die PSSC-Filme mit ihren auffälligen Experimenten und der skurrilen Besetzung von Wissenschaftlern. Zacharias konsultierte Hollywood-Filmemacher wie Frank Capra und Walt Disney, und die daraus resultierenden Filme sind oft ebenso unterhaltsam wie lehrreich. In einem wird die Tochter des Regisseurs in einen Metallkäfig eingeschlossen und sicher mit ein paar Millionen Volt aufgeladen, damit ihr die Haare zu Berge stehen. In einem anderen, gefilmt in Francis Bitters Magnetlabor am MIT, fängt ein Experiment Feuer, aber die Kameras laufen weiter, während Bitter es mit einem Feuerlöscher löscht.

Die Physiklehrerin Lana Jordan entdeckte vor 25 Jahren, als sie ihre Stelle am Merced College antrat, einen Schrank voller PSSC-Filme, von denen sie viele als Studentin gesehen hatte. Seitdem verwendet sie sie in ihrem Unterricht und hat sich sogar ein Stipendium gesichert, um sie digitalisieren und veröffentlichen zu lassen online . Ihre Schüler lieben sie, sagt sie: Die Ideen sind ewig.

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