Warum es ein Fehler ist, gegen das Silicon Valley zu wetten

Die jüngste Welle von Technologieunternehmen, die Kalifornien verlassen, hat sich möglicherweise geirrt, was es zu einem Zentrum der Innovation macht: seine Fähigkeit, aus seinem Glück Kapital zu schlagen.

Silizium-Futures

Andrea Daquino

24. Februar 2021

Wird die letzte Person, die SEATTLE verlässt – das Licht ausmachen?



Seitdem ist ein halbes Jahrhundert vergangen, mitten in einem schweren Abschwung der 1970er Jahre, der den Flugzeughersteller heimgesucht hat Boeing , begrüßte diese Werbetafel Reisende auf ihrem Weg zum Flughafen Sea-Tac.

Das Fortschrittsproblem

Diese Geschichte war Teil unserer März-Ausgabe 2021

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Aber Seattle ging am Ende nicht den Weg von Detroit. Vor dem Ende des Jahrzehnts benannten zwei der gebürtigen Söhne der Stadt, Bill Gates und Paul Allen, ihre Softwarefirma von ihrem ursprünglichen Micro-Soft um, zogen aus New Mexico zurück nach Hause und ließen sich in einem Vorort jenseits des Lake Washington nieder.

Wie wäre es der Stadt ergangen, wenn Gates und Allen stattdessen beschlossen hätten, Microsoft in Albuquerque zu gründen? Wir werden es nie erfahren. Aber Seattles Genesung war mehr vom Glück abhängig, als die Leute normalerweise zugeben wollen.

Wir finden gerne Gründe, die erklären, warum es zu bedeutenden Veränderungen kommt oder wie große Veränderungen auftreten: Wir hören großartige Behauptungen über innovative Kultur oder geografische Vorteile. Aber die Realität ist, dass glückliche Zufälle eine große Rolle bei der Wiederherstellung des wirtschaftlichen Vermögens der Region Seattle gespielt haben. Die Geschichte solcher Orte wird ebenso von zufälligen persönlichen Entscheidungen über Dinge wie den Wohnort oder von Black Swan-Ereignissen wie dem Finanzcrash von 2008 wie vom Schicksal bestimmt. Und obwohl diese weniger befriedigende Möglichkeiten bieten, die Zukunft vorherzusagen – sie sind sicherlich mehr ein Flickenteppich von Gründen, als professionelle Futuristen glauben machen wollen –, sind sie nicht nur in Bezug auf Seattle, sondern auch auf das Silicon Valley zutreffend.

Es gab schon immer eine große Debatte darüber, was die Einzigartigkeit des Silicon Valley ausmacht – dem zufälligerweise ein Technologiejournalist diesen Namen gegeben hat Don Höfler 1971, im selben Jahr, erschien in Seattle die Turn out the Lights-Werbetafel.

Was auch immer die Gründe dafür sind, dass das Valley seitdem das weltweit dominierende Technologie-Innovationszentrum geblieben ist, seine Wurzeln liegen eindeutig in einer zufälligen Reihe von Ereignissen. Zuerst beschloss William Shockley zu gehen Bell-Labors und gründete seine neue Halbleiterfirma in Palo Alto, weil er seiner alternden Mutter nahe sein wollte. Dann, ein paar Jahre später, eine Kartellbehörde des Justizministeriums Klage gegen American Telephone & Telegraph führte zu einer obligatorischen kostenlosen Lizenzierung der integrierten Schaltkreistechnologie des Unternehmens. Dies löste die Explosion von Transistoren und Computern und Welle um Welle des Wandels aus.

teure Hightech

Aber trotz seines fast religiösen Glaubens an seinen eigenen Ruf für Innovation wurde das Valley von relativ wenigen großen, dramatischen Konzepten getragen, die völlig neue Lebens- und Arbeitsweisen hervorgebracht haben, wie Doug Engelbarts Hypertext und Maus, Alan Kays Dynabook (ein Vorläufer zum Laptop) oder das Ubiquitous Computing von Marc Weiser. Stattdessen ist das Silicon Valley in der Produktentwicklung erfolgreich und hat sich in etwas anderem zu einem Meister entwickelt: dem Aufspüren einer profitablen neuen Idee.

Immer wenn es eine neue Idee gibt, wimmelt es im Valley davon, sagte mir Jensen Huang, der Vorstandsvorsitzende des Chipherstellers Nvidia. Auf eine gute Idee muss man warten, und gute Ideen kommen nicht alle Tage.

Dieser Fokus wurde durch die Stärke der Risikokapitalbranche des Tals und ihre Effizienz bei der Finanzierung neuer Startups vervielfacht. Im Jahr 2019 überstiegen die Risikofinanzierungen der Bay Area in Höhe von über 50 Milliarden US-Dollar die Gesamtsumme in jeder anderen Region der Vereinigten Staaten bei weitem.

All dies liegt einer Transformation zugrunde, die dazu geführt hat, dass sich die Region von der Fertigung weg und hin zu Hardware-Engineering und Software-Design verlagert hat. (Nvidia selbst wurde gegründet, um Grafikprozessoren für Videospiele zu entwerfen, und wandte sich dann entschieden maschinellen Lernanwendungen zu.)

Aber gute Ideen sind nicht nur selten, sie sind auch notorisch schwer vorherzusagen. Das Internet, Suchmaschinen und maschinelles Lernen überraschten die Gurus des Silicon Valley.

Dies lag zu einem großen Teil daran, dass jahrzehntelang die schnell zunehmende Leistung und die sinkenden Kosten der Computer neue, unerwartete Dinge ermöglichten. Mit jeder neuen Siliziumgeneration entstanden Innovationen wie am Schnürchen: Desktop-PCs, Laptops, digitales Audio und Video, Smartphones und das Internet der Dinge.

Überraschungen sind jetzt vielleicht schwerer zu erwarten, da Moores Gesetz, der wichtigste Glaubensartikel des Valley, seit 2013 ins Stocken gerät. Tatsächlich ist es in mindestens einer signifikanten Weise vollständig zum Erliegen gekommen. Die Kosten pro Transistor – die einst mit der gleichen exponentiellen Rate sanken, mit der die Transistordichte zunahm – haben sich seit mehr als drei Generationen der Chipherstellung nicht verändert.

Wir hatten im Grunde freie Fahrt, Carver Mead , sagte mir der Physiker, der eigentlich den Begriff Moore’s Law geprägt hat, vor einigen Jahren. Es ist wirklich verrückt, aber das hat sich ausgezahlt.

Nun ist aber Schluss mit der kostenlosen Fahrt. Bedeutende technologische Fortschritte werden nur als Antwort auf den menschlichen Einfallsreichtum kommen. Und das bedeutet, dass es Zeit für das Silicon Valley ist, aufzugeben oder die Klappe zu halten.

Serendipity ist besonders im Hinterkopf zu behalten, wenn hochkarätige Unternehmen auf die Exits zusteuern. Erst im vergangenen Dezember gaben Hewlett Packard Enterprise und Oracle bekannt, dass sie ihren Hauptsitz nach Texas verlegen würden, und Tesla gab Zeichen, dass es diesem Beispiel folgen könnte. Ihre Schritte haben eine neue Runde des Händeringens und der Spekulationen darüber ausgelöst, ob das Tal sein Mojo verloren hat.

Wir sind nicht auf das Ende von Moore’s Law vorbereitet

Sie hat den Wohlstand der letzten 50 Jahre angeheizt. Doch nun ist das Ende in Sicht.

Aber die Frage wird nicht zum ersten Mal gestellt. In der Vergangenheit gab es Zeiten, in denen der Fortschritt zu verzögern schien, nur damit er mit einem Durchbruch zurückgebrüllt wurde, der völlig aus dem linken Feld zu kommen schien.

2006 zum Beispiel hatte es den Anschein, als würde die Innovation im Valley nachlassen und Fortschritte bei mobiler Hardware würden zuerst in Europa stattfinden, bei Unternehmen wie Nokia und Psion. Aber im folgenden Jahr stellte Steve Jobs das iPhone vor und stellte die beiden größten Misserfolge von Apple neu dar: das Newtons persönlicher digitaler Assistent und das Persönlicher Kommunikator von General Magic . The Valley tauchte fast über Nacht wieder als die weltweit dominierende Region für Innovationen in der Informationstechnologie auf.

Nordkalifornien war schon seit dem Goldrausch eine Boom-and-Bust-Wirtschaft. Als Teenager, der in Palo Alto aufwuchs, hörte ich von Massenentlassungen im Forschungslabor der NASA Ames und der Lockheed Missiles and Space Company, die dazu führten, dass Wellen von Ingenieuren die Stadt verließen.

Daran wurde ich nach dem Dotcom-Zusammenbruch erinnert, als ich einen Startup-Veteranen auf einer Konferenz sah und feststellte, dass ich ihn seit einigen Jahren nicht mehr gesehen hatte.

Wo bist du gewesen? Ich habe gefragt. Er habe den Staat verlassen, um mit seiner Familie zu leben, aber die Dinge würden besser und jetzt sei er zurück, antwortete er.

Das soll nicht heißen, dass das Überleben des Tals eine Selbstverständlichkeit ist. Heute gibt es trotz anhaltend starker Investitionen und Wagniskapitals neben dem Abwürgen des Halbleiterzyklus neue Gründe für Unsicherheit.

Einer hat mit der Fähigkeit zu tun, Talente zu importieren. Das Silicon Valley verdankt seine Existenz in vielerlei Hinsicht dem Mysterium, das erstmals in den 1970er Jahren auftauchte und eine magnetische Kraft schuf, die kontinuierlich die Besten und Klügsten aus der ganzen Welt anzog. In der Tat könnte dies ein Schlüssel zum Verständnis dessen sein, was die Region von anderen Innovationszentren unterscheidet.

Ich bin Mitte der 1980er Jahre zum ersten Mal als technischer Redakteur beim Byte-Magazin darauf gestoßen. Ein örtlicher Hardware-Designer nahm mich mit zu einer indischen Bäckerei in Sunnyvale, voll mit Frauen in Saris und ihren Ehemännern, die als Ingenieure angestellt waren. Sie waren als wichtige intellektuelle Arbeitskräfte für die schnell wachsende Festplattenindustrie ins Valley gekommen. (Zehn Megabyte Festplattenspeicher waren eine große Sache!) Auch Europäer, Asiaten und Lateinamerikaner kamen und brachten intellektuelle Kraft und Unternehmergeist mit. Innerhalb eines Jahrzehnts war es möglich, durch das Tal von Viertel zu Viertel zu fahren und auf den Ladenschildern und Werbetafeln in jedem eine andere Sprache zu sehen.

Jetzt sind jedoch in den Vereinigten Staaten mächtige Anti-Einwanderungskräfte am Werk, und es ist durchaus möglich – selbst unter einer Biden-Administration – dass neue Barrieren für ausländische Techniker und Unternehmer einen der wichtigsten Bestandteile des Erfolgs des Tals zunichte machen .

Ein weiterer Grund für die Unsicherheit ist, dass der nächste große Technologiewechsel noch nicht absehbar ist. Als sich das Tempo von Moore’s Law in den letzten zehn Jahren verlangsamte, vollzog das Valley einen Übergang zwischen den beiden jüngsten Innovationsgenerationen – von Social-Media-Plattformen zu auf maschinellem Lernen basierender Software und Diensten. Wagniskapital drehte sich um und die Finanzierung für soziale Medien, die 2012 ihren Höhepunkt erreicht hatte, fiel bis 2016 auf fast null, als Investoren in Start-ups für maschinelles Lernen stürzten.

Es besteht heute jedoch wenig Konsens darüber, was das nächste große Ding sein könnte oder wann es eintreffen könnte. Die Futuristen verweisen auf Augmented Reality – einige Optimisten glauben, dass die gesamte asiatische Flachbildschirmindustrie gefährdet ist – als wahrscheinlichen Kandidaten für die Plattform, die den nächsten Investitionszyklus einleiten wird. Oder vielleicht werden Software und Biologie endlich verschmelzen: Immerhin hat die synthetische Biologie durch den Erfolg der jüngsten mRNA-Covid-Impfstoffe einen erheblichen Schub erhalten. Oder vielleicht wird Quantencomputing zu einer kommerziellen Realität, wodurch die Kosten der Rechenzentren von Google drastisch gesenkt werden. Oder überlegen Sie, was es bedeuten würde, wenn sich ein Apple-Auto als so erfolgreich erweist wie das iPhone. (Aber darauf würde ich mich nicht verlassen.)

Es scheint immer noch unklug, gegen Zufall oder gegen das Silicon Valley zu wetten. Vorhersagen über seinen bevorstehenden Niedergang wurden regelmäßig und kurzsichtig gemacht.

Es ist jedoch ebenso wahrscheinlich, dass es eine lange Durststrecke geben wird und das Valley in eine ähnliche missliche Lage geraten wird wie Seattle, als es sich zu sehr auf Boeing verlassen hat. Noch besorgniserregender ist, dass sich China als der erbitterte Konkurrent des Silicon Valley erweisen könnte, von dem einst befürchtet wurde, dass Japan es sein würde.

Es ist durchaus möglich, dass die wirkliche Bedrohung für die nächste Technologieplattform zuerst aus Shanghai oder Shenzhen oder Peking kommt. Jeder, der den Bezirk Zhongguancun der chinesischen Hauptstadt besucht hat, kann nicht umhin, seine Ähnlichkeit mit dem Tal in seiner Konzentration von Talenten und Kapital zu erkennen.

Davon abgesehen scheint es immer noch unklug, gegen Serendipity oder gegen das Silicon Valley zu wetten. Vorhersagen über seinen bevorstehenden Niedergang wurden regelmäßig und kurzsichtig gemacht.

Ich habe diese Lektion persönlich gelernt, nachdem ich beim Schreiben geholfen hatte Die hohen Kosten von Hightech , ein Buch aus dem Jahr 1985, in dem argumentiert wird, dass die Umwelt- und Arbeitskosten des Wachstums die Expansion des Silicon Valley bald einschränken würden. Mein Co-Autor war Lenny Siegel, der später Bürgermeister von Mountain View wurde, der Stadt, in der Google jetzt seinen Hauptsitz hat.

Hoppla.