Warum ich Neurowissenschaftlerin wurde

Ich verließ die Harvard Law School wegen dem, was mit meinem älteren Bruder Jim passiert war, einem Absolventen der englischen Literatur an der UCLA. Eines Tages im Jahr 1958 rief Jim bei uns zu Hause an und fing an, Mom anzuschreien: Ich bin mit einem Mädchen zusammen und habe eine Waffe. Ich werde sie zuerst erschießen und dann mich. Mom argumentierte und flehte ihn an, aber das Gespräch endete abrupt, als Jim den Hörer auflegte. Glücklicherweise tat er nicht, was er sagte, aber bald wurde er ins Krankenhaus eingeliefert und mit einer Elektrokrampf-Schocktherapie behandelt. Als mir klar wurde, dass Jim den Rest seines Lebens mit Schizophrenie zu kämpfen hatte, begann ich, Fragen zu stellen.

Ronald Chase und Bruder

Der Autor (rechts) und sein Bruder Jim im Jahr 1950.

Unsere Familie war konventionell und gebildet, ohne psychische Erkrankungen in der Vorgeschichte. Warum wurde ausgerechnet Jim an Schizophrenie erkrankt? Waren meine Eltern schuld oder sogar meine eigene? Was genau war mit ihm los? Und lag das Problem in seinem Kopf oder in seinem Gehirn? Damals war noch nicht viel über Schizophrenie bekannt. Psychologische Theorien – und Psychoanalyse – dominierten. Meine Mutter verehrte Sigmund Freud, also muss sie gewusst haben, dass einer von Freuds Schülern schizophrenogene Mütter für die Störung verantwortlich machte. Welche Schuld muss sie gefühlt haben. Auch Papa war am Boden zerstört; er hatte sich eine glänzende Karriere für seinen intellektuell begabten ältesten Sohn vorgestellt. Gleichzeitig behaupteten bestimmte Autoren der Antipsychiatrie, dass psychische Erkrankungen nur ein Mythos sind, und Einer flog über das Kuckucksnest , Ken Keseys Roman, der psychiatrische Anstalten als Orte des Schreckens darstellt, wurde ein Bestseller.



Nichts, was ich als Student in Stanford gelernt habe, gab mir einen wirklichen Einblick in Jims Zustand, nicht einmal der Kurs in abnormer Psychologie. Meine Interessen wandten sich Politik und Recht zu, als ich versuchte, meine Bedenken zu begraben und weiterzumachen. Als die Nachricht kam, dass ich an der Harvard Law School angenommen worden war, wusste ich, dass dies die Chance meines Lebens war. Eine Karriere als Bürgerrechtlerin habe ich mir vage vorgestellt. Aber in meinem zweiten Jahr in Harvard verschlechterte sich Jims Zustand und ich konnte mich nicht auf mein Jurastudium konzentrieren. Ich näherte mich dem Alter, in dem Jim seine erste psychotische Episode erlebt hatte, und ich verstand immer noch nicht, was seine Krankheit verursacht hatte. Ich hatte Angst, dass mir etwas Ähnliches passieren könnte. Also verließ ich die Schule und nahm eine Stelle als Buchhändlerin am Harvard Square an. Dort hatte ich Zeit, über Schizophrenie nachzudenken. Je mehr ich darüber nachdachte, desto mehr verwirrte mich der Begriff Geisteskrankheit. Ich begann zu glauben, dass psychische Erkrankungen – zumindest die Hauptkrankheiten wie Schizophrenie – nicht im Kopf, sondern im Gehirn auftreten. Ich kam zu dem Schluss, dass kein nichtphysisches Ding, kein Geist, ein physisches Ding wie das Gehirn regieren könnte, und es war das Gehirn, das zählte, weil es das Verhalten kontrolliert. Der Verstand, so schloss ich, muss ein Aspekt der Gehirnfunktion sein. Mein damaliger Mitbewohner war Doktorand in Biologie in Harvard und er ermutigte mich, mich für ein Aufbaustudium am MIT zu bewerben.

Die Psychologie-Fakultät (später Institut für Hirn- und Kognitionswissenschaften) war 1965 neu und klein. Ihr Lehrstuhl, Hans-Lukas Teuber, vertrat eine Vision der Psychologie, die das aufblühende Feld der Neurowissenschaften einschloss. Mein Betreuer, Peter Schiller, hat mich und einen Doktoranden ermutigt, ein eigenes Labor aufzubauen und eigene Experimente zu entwerfen. Niemand erforschte die neuronalen Grundlagen der Schizophrenie, aber das war mir egal, weil ich einfach (nur!) lernen wollte, wie das Gehirn funktioniert. Ich dachte, Wenn ich erst einmal über das normale Gehirn Bescheid weiß, werde ich seine Fehlfunktionen verstehen . Am Ende habe ich die Sehbahnen studiert. Später nahm ich eine Stelle an der McGill University an und lehrte dort 38 Jahre lang Neurowissenschaften.

Ich mache mir keine Sorgen mehr darüber, warum mein Bruder an Schizophrenie erkrankt ist. Am MIT habe ich gelernt, dass das Gehirn wunderbar komplex ist. Mehrere spezifische Anomalien wurden jetzt mit Schizophrenie in Verbindung gebracht, und Wissenschaftler haben realistische Hypothesen für Ursachen vorgeschlagen, die in Hirndefekten wurzeln. Mama und Papa litten für den Rest ihres Lebens unter Verwirrung, Schuld- und Schamgefühlen, aber ich überwand sie, weil ich die Möglichkeit untersuchen konnte, dass die Wissenschaft Jims Zustand erklären könnte. Aus diesem Verständnis ergeben sich wirksame Behandlungen und möglicherweise sogar präventive Maßnahmen. Die meisten meiner Kommilitonen in Harvard Law wurden reich, und einige wurden berühmt, aber ich konnte beruhigt sein.

Ronald Chase, PhD ’69, ist der Autor von Schizophrenie: A Brother Finds Answers in Biological Science, veröffentlicht von Johns Hopkins University Press im Jahr 2013.

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