Was ist mit First Solar passiert?

Vor etwas mehr als einem Jahr, Erste Solar schien ganz oben auf der Welt zu sein. Der US-Solarriese war einer der größten und erfolgreichsten Solarmodulhersteller und Solarkraftwerksbauer der Welt. Es hatte die niedrigsten Herstellungskosten der Branche und die höchste Marktkapitalisierung aller Solarmodulhersteller.

Nur ein Jahr später sieht die Situation des Unternehmens ganz anders aus. Im vergangenen Monat kündigte First Solar an, eine Fabrik in Deutschland zu schließen, vier weitere Produktionslinien zu schließen und 30 Prozent der Arbeiter zu entlassen. Letzte Woche gab es einen massiven Verlust von 450 Millionen US-Dollar für das erste Quartal 2012 bekannt. Die Ankündigung überraschte Analysten, die dem Unternehmen erhebliche Gewinne vorhergesagt hatten. Im vergangenen Herbst verließ der CEO von First Solar abrupt das Unternehmen, und sein Image litt, nachdem es Tausende defekter Solarmodule ersetzen musste. Die Aktie ist von etwa 130 US-Dollar vor einem Jahr auf 17 US-Dollar am Freitag gefallen.



First Solar hat momentan definitiv Schmerzen. Es ist nicht der wegweisende Marktführer wie in den letzten Jahren, sagt M.J. Shiao, Senior Analyst für Solarmärkte bei GTM-Forschung .

First Solar ist nicht das einzige Solarunternehmen in finanziellen Schwierigkeiten. In den letzten Jahren haben die Hersteller von Solarmodulen in China neue Fabriken gebaut und den Markt mit kostengünstigen Solarmodulen überschwemmt, was die Preise nach unten gedrückt hat, die allein im letzten Jahr um 50 Prozent gefallen sind. Das hat die Gewinnmargen reduziert oder eliminiert und einige Solarpanel-Unternehmen aus dem Geschäft gedrängt.

Die Kosten von First Solar gehören nach wie vor zu den niedrigsten, wenn nicht sogar zu den niedrigsten der Branche. Aber es hat aus zwei Hauptgründen Schwierigkeiten, im Wettbewerb zu bestehen. Erstens verkaufen einige andere Solarpanel-Unternehmen zum Selbstkostenpreis oder unter dem Selbstkostenpreis, möglicherweise durch staatliche Unterstützung ermöglicht. Als die Preise für kristalline Silizium-Solarmodule noch im Bereich von 1,50 bis 2 US-Dollar pro Watt lagen, schnitt First Solar mit seinen niedrigsten Produktionskosten – etwa 70 bis 80 Cent pro Watt – sehr gut ab. Jetzt sind die Preise für Silizium-Panels auf unter 1 US-Dollar pro Watt abgestürzt, sagt Shiao.

Zweitens sind seine Dünnschicht-Cadmium-Tellurid-Solarmodule weniger effizient als die von Herstellern in China hergestellten Silizium-Solarmodule. Dies schränkt die Art der Anwendungen ein, für die die Paneele gut geeignet sind – zum Beispiel sind sie nicht gut für Dächer geeignet, auf denen der Platz knapp ist. Der geringere Wirkungsgrad ist bei großen Freiflächenanlagen, bei denen der Platz in der Regel weniger teuer ist und in denen First Solar seine Nische gefunden hat, kein so großer Nachteil. Aber auch für diese Anwendung musste First Solar deutlich weniger aufladen als die Konkurrenz, was nicht mehr möglich ist.

Trotz allem sehen einige Analysten die Aussichten von First Solar langfristig gut. Unternehmen, die zu oder unter Kosten verkaufen, können dies wahrscheinlich nicht für immer tun und im Geschäft bleiben. Wenn First Solar diese überdauert, werden die niedrigeren Kosten wieder zu einem Wettbewerbsvorteil.

First Solar sagt, dass es kurzfristig auf Kunden zählen kann, die keine Solarmodule von Unternehmen kaufen möchten, die zu einem zu niedrigen Preis verkaufen, aus Angst, dass diese Unternehmen ihre Geschäfte aufgeben und nicht in der Lage sein werden unterstützen die Platten über ihre gesamte Lebensdauer von 25 Jahren.

First Solar ist auch nicht nur Hersteller von Solarmodulen, sondern auch Hersteller von Solarkraftwerken. Ein großer Teil der Kosten für Solarstrom stammt aus anderen Dingen als Solarmodulen, einschließlich der Planung und des Baus kompletter Solarstromsysteme und des Anschlusses an das Stromnetz. Im Allgemeinen ist die Installation der profitabelste Teil der Branche, und die Einnahmen aus diesem Teil des Geschäfts – und der Auftragsbestand an Solarprojekten, mit deren Bau sie beauftragt ist (Projekte, die auch eine stetige Nachfrage nach ihren Solarmodulfabriken schaffen) – könnten halten First Solar über Wasser.

In seiner Telefonkonferenz letzte Woche sagte First Solar, es habe andere Vorteile gegenüber seinen Konkurrenten. Es hat mehr Erfahrung mit der Installation großer Solarkraftwerke, was für die Leistungsgarantie wichtig ist. Es entwickelt auch Technologien, um seine Solarkraftwerke für Energieversorger attraktiver zu machen. Solarenergie ist intermittierend, wobei die Leistung abfällt und spitzt, wenn Wolken über ihnen ziehen. Um dies auszugleichen, bietet First Solar detaillierte Prognosen an, die den Versorgungsunternehmen helfen, zu planen, wie viel Strom die Module produzieren werden. Außerdem ist eine Leistungselektronik installiert, die Spannungs- und Frequenzschwankungen ausgleicht. Obwohl First Solar den Schwerpunkt auf Leistungselektronik legte, entwickeln andere auch solche Technologien.

First Solar sagte in seiner Telefonkonferenz bessere Zeiten voraus und betonte seine neue Strategie, seine Module und Solarkraftwerke nicht an Orten wie Deutschland zu vermarkten, wo die Branche von Subventionen angetrieben wird, sondern an Orten wie Indien, wo Solarstrom könnte allein konkurrieren, weil es sonnig ist und die Preise für konventionelle Stromquellen relativ hoch sind.

Subventionierte Märkte können unberechenbar sein und wechselnden politischen Winden unterliegen. Nach unerwartet hohen Kosten für eine Einspeisevergütung in Spanien beendete die Regierung das Programm und der Markt verschwand. Ähnliches ist auch in anderen Ländern passiert. Diese Unvorhersehbarkeit macht es schwierig zu planen, wie viele Fabriken gebaut werden sollen.

Die Konzentration auf neue Märkte scheint First Solar auf den ersten Blick nicht viel zu helfen. Dieselben Faktoren, die diese Märkte für First Solar attraktiv machen, machen sie auch für andere Hersteller attraktiv, mit denen es auf subventionierten Märkten nur schwer konkurrieren kann.

First Solar hat jedoch mindestens einen wesentlichen Vorteil. An Orten wie Indien, die heiß und feucht sind, ist die Technologie von First Solar besser an das Klima angepasst. Bei hohen Temperaturen sinkt die Leistung von Silizium-Solarmodulen, aber die Dünnschicht-Solarmodule von First Solar schneiden besser ab als Silizium-Panels. In feuchten Gebieten zerstreuen Wolken und Dunst auch das Sonnenlicht, und Dünnschicht-Solarmodule vertragen diffuses Licht besser als solche aus Silizium. Dadurch wird die Leistungslücke zwischen Dünnschicht und Silizium an diesen Stellen kleiner.

Der Einstieg in diese neuen Märkte kann sich jedoch als schwierig erweisen. Ohne eine staatliche Renditegarantie wie in Deutschland dürfte es zumindest zunächst schwieriger sein, Banken von der Finanzierung großer Projekte zu überzeugen, und Unternehmen könnten in Indien in kommunalpolitische Verhandlungsschwierigkeiten geraten.

Aber wenn die ersten großen Projekte finanziell erfolgreich sind, könnte dies zu mehr Investitionen führen und zu einem Wachstum führen, das noch schneller ist als in subventionierten Märkten, sagt Travis Bradford, Präsident der Prometheus-Institut für Nachhaltige Entwicklung. (Subventionen haben es der Solarindustrie ermöglicht, sich in den letzten zehn Jahren alle zwei Jahre zu verdoppeln.)

Laut Bradford könne First Solar auf vielen Märkten der Welt ohne Subventionen konkurrieren. Das könnte Märkte eröffnen, die um Größenordnungen größer sind als die, die wir heute sehen.

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