Wie Meme zur Waffe wurden: Eine kurze Geschichte

Im Oktober 2016 erfuhr ein Freund von mir, dass eines seiner Hochzeitsfotos den Weg in einen Beitrag auf einem rechten Forum gefunden hatte. Das Bild war manipuliert worden, um wie eine Werbung für Hillary Clintons Wahlkampf auszusehen, und schien die Idee zu unterstützen, Frauen zum Militär einzuziehen. Ein gemeinsamer Freund von uns hat das Bild zuerst gefunden und ihm eine Nachricht geschickt: Ähm, ich habe das auf Reddit gesehen, hast du das gemacht?

Meme, das ein Foto eines Mannes zeigt, das lautet:

Das war das erste, was mein Freund davon hörte. Er hatte der Verwendung seines Bildes, das offenbar aus seinem Online-Hochzeitsalbum stammt, nicht zugestimmt. Aber er hatte auch das Gefühl, nichts dagegen tun zu können.

Das Thema Krieg und Frieden

Diese Geschichte war Teil unserer Ausgabe vom November 2019



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Anstatt die Trolle mit Beschwerden zu ärgern, ignorierte er es und fuhr mit seinem Leben fort. Die meisten seiner Freunde lachten über die gefälschte Anzeige, aber ich sah ein riesiges Problem. Als Erforscher von Medienmanipulation und Desinformation verstand ich sofort, dass mein Freund Kanonenfutter in einem Meme-Krieg geworden war – die Verwendung von Slogans, Bildern und Videos in sozialen Medien für politische Zwecke, oft unter Verwendung von Desinformation und Halbwahrheiten.

Während wir Meme heute eher als lustige Bilder im Internet betrachten, prägte Richard Dawkins den Begriff bereits 1976 in seinem Buch Das egoistische Gen , wo er beschrieb, wie Kultur über Generationen weitergegeben wird. In seiner Definition sind Meme kulturelle Einheiten, die durch die Verbreitung von Ideen verbreitet werden. Memes sind online besonders hervorstechend, weil das Internet sie als Artefakte der Kommunikation kristallisiert und ihre Verbreitung durch Subkulturen beschleunigt.

Wichtig ist, dass Memes, wenn sie geteilt werden, den Kontext ihrer Entstehung verlieren, zusammen mit ihrer Urheberschaft. Losgelöst von den Insignien des Rufs oder der Absicht eines Autors werden sie zum kollektiven Eigentum der Kultur. Als solche nehmen Meme ein Eigenleben an, und niemand muss sich für transgressive oder hasserfüllte Ideen verantworten.

Meme im Stil des Filmplakats von Kill Bill.

Und während viele Leute Memes für harmlose Unterhaltung halten – lustige, bissige Kommentare zu aktuellen Ereignissen –, sind wir jetzt weit darüber hinaus. Memewars sind ein fester Bestandteil unserer Politik und werden nicht nur von Internet-Trollen oder gelangweilten Kids im Keller genutzt, sondern von Regierungen, politischen Kandidaten und Aktivisten auf der ganzen Welt. Russland nutzte Memes und andere Social-Media-Tricks, um die US-Wahlen 2016 zu beeinflussen, indem es eine Trollfarm namens Internet Research Agency nutzte, um Pro-Trump- und Anti-Clinton-Inhalte auf verschiedenen Online-Plattformen zu verbreiten. Beide Seiten in territorialen Konflikten wie denen zwischen Hongkong und China, Gaza und Israel sowie Indien und Pakistan verwenden Meme und virale Propaganda, um sowohl lokale als auch internationale Stimmungen zu beeinflussen.

Meme im Stil des Filmplakats von Kill Bill.

2007 zum Beispiel begann John McCain, als er für das Präsidentenamt kandidierte, scherzhaft, Bomb bomb bomb, bomb bomb Iran zur Melodie des beliebten Strandboy-Songs Barbara Ann zu singen. McCain, ein iranischer Falke, sprach über einen möglichen Krieg, indem er die althergebrachte Taktik des Humors und der Vertrautheit anwandte: leicht als Witz abzutun, diente aber als beängstigende Erinnerung an die US-Militärmacht. Aber es wurde für ihn zu einer politischen Verpflichtung. Der Slogan wurde von zivilen Meme-Makern aufgegriffen, die ihn verbreiteten und adaptierten, bis er viral wurde. Sein Gegner, Barack Obama, erhielt im Wesentlichen unbezahlte Unterstützung von Leuten, die besser darin waren, überzeugende Inhalte zu erstellen als seine eigenen Wahlkampfmitarbeiter.

Meme mit Foto von John Mccain, das lautet:

Der virale Erfolg von Memen hat Regierungen dazu veranlasst, zu versuchen, das Genre in ihrer Propaganda nachzuahmen. Diese Kampagnen richten sich oft an die Jugend, wie das auf Social Media ausgerichtete Warriors Wanted-Programm der US-Armee oder die Kampagne der britischen Armee, die sich die visuelle Sprache jahrhundertealter Rekrutierungsplakate leiht, um sich über tausendjährige Stereotypen lustig zu machen. Diese erregten Spott, als sie Anfang dieses Jahres eingeführt wurden, aber sie förderten die Rekrutierung.

Die Verwendung von Memes auf diese Weise geht jedoch völlig am Ziel vorbei. Wie bereits erwähnt, sind großartige Memes ohne Autor. Sie bewegen sich ohne Zuschreibung in der Kultur.

Viel authentischere militärische Meme-Kampagnen kommen von Soldaten selbst, wie zum Beispiel die Memes, die sich auf den stümperhaften Idioten beziehen, der einfach als Carl bekannt ist. US-Soldaten und Veteranen betreiben Websites mit Witzen und Bildern, die die Realität des Militärlebens beschreiben. Doch diese dienen einem Zweck, der sich nicht so sehr von dem der offiziellen Propaganda unterscheidet. Sie zeigen oft schwer bewaffnete Soldaten und dienen dazu, die enorme Zerstörungskraft der Streitkräfte auch im Scherz hervorzuheben. Solche Memes wurden wiederum in kommerzielle Marketingkampagnen umgewandelt, beispielsweise für das Bekleidungsunternehmen Valhalla Wear, das sich im Besitz von Veteranen befindet.

Scheinkriegsplakatlesung Scheinkriegsplakatlesung Scheinkriegsplakatlesung

Das Bild meines Freundes wurde für eine memetische Operation angeeignet, die darauf abzielte, Hillary Clinton mit einer Wiederbelebung des Entwurfs in Verbindung zu bringen.

In Anerkennung dieser Kraft von Memen, die von gewöhnlichen Menschen erzeugt werden, um der Propagandaerzählung eines Staates zu dienen, schrieb ein Major des Marine Corps namens Michael Prosser 2005 eine Masterarbeit mit dem Titel Memetics – A Growth Industry in US Military Operations, in der er zur Bildung eines Memes aufrief Kriegsführungszentrum, das Menschen einschreibt, um Memes zu produzieren und zu teilen, um die öffentliche Meinung zu beeinflussen.

Prossers Idee wurde nicht verwirklicht, aber die US-Regierung erkannte Memetik als Bedrohung. Ab 2011 bot die Defense Advanced Research Projects Agency 42 Millionen US-Dollar an Zuschüssen für die Erforschung sogenannter sozialer Medien in der strategischen Kommunikation an, in der Hoffnung, dass die Regierung gezielte oder irreführende Nachrichten und Fehlinformationen erkennen und Gegennachrichten erstellen könnte, um sie zu bekämpfen.

Meme, das ein Foto eines Soldaten zeigt, das lautet:

Diese Recherchen bereiteten die DARPA jedoch nicht auf die russische Desinformationskampagne 2016 vor. Sein Ausmaß wurde nur von Reportern und Akademikern aufgedeckt. Dabei offenbarte sich ein fataler Fehler in der nationalen Sicherheit: Ausländische Agenten sind kaum zu entdecken, wenn sie sich in der Zivilbevölkerung verstecken. Sofern Social-Media-Unternehmen nicht mit dem Staat zusammenarbeiten, um Angriffe zu überwachen, bleibt diese Taktik im Spiel.

Das Hochzeitsfoto meines Freundes ist ein gutes Beispiel dafür, wie etwas so scheinbar Triviales wie ein Meme in eine mächtige politische Waffe verwandelt werden kann. Im Jahr 2016 war ein Reddit-Messageboard, r/The_Donald, eine bekannte Meme-Fabrik für alles rund um Trump. Bildsprache und Sloganing wurden dort Beta-getestet und verfeinert, bevor sie von Schwärmen von Accounts auf Social-Media-Plattformen eingesetzt wurden. Zu den berühmten viralen Slogans von The_Donald gehörten solche, die mit Pizzagate und der Mordverschwörung von Seth Rich zu tun hatten.

Das Bild meines Freundes wurde für eine memetische Kriegsführung namens #DraftMyWife oder #DraftOurDaughters angeeignet, die darauf abzielte, Hillary Clinton fälschlicherweise mit einer Wiederbelebung der Wehrpflicht in Verbindung zu bringen. Die Strategie war einfach: Die Täter nahmen Bilder aus Clintons offiziellem digitalen Wahlkampfmaterial sowie Bilder aus dem Internet wie die meiner Freundin und veränderten sie so, dass es so aussah, als würde Clinton Frauen zum Militär einziehen, wenn sie Präsidentin würde. Jemand, der eine dieser gefälschten Wahlkampfanzeigen sah und dann online suchte, würde feststellen, dass Clinton sich tatsächlich im Juni 2016 für einen Gesetzentwurf ausgesprochen hatte, der eine Bestimmung enthielt, die Frauen zur Einberufung berechtigt – aber nur im Falle eines nationalen Notstands. Das Gesetz wurde verabschiedet, aber es wurde später geändert, um diese Anforderung zu entfernen. Das hat #DraftMyWife hinterhältig gemacht – es basierte auf einem wahren Kern.

Meme mit Foto einer weinenden Frau vor einer Grablesung Meme zeigt Foto weibliche Soldaten beim Lesen Meme mit Foto von Mann, Frau und Kind. Es liest Meme zeigt Foto von Mann und Kind, das liest

Memes wie dieses verwenden oft einen Prozess namens Trading Up the Chain, der vom Medienunternehmer Ryan Holiday entwickelt wurde, der die Methode in seinem Buch Trust Me, I’m Lying beschreibt. Kampagnen beginnen mit Beiträgen in Blogs oder anderen Nachrichtenagenturen mit niedrigen Standards. Wenn alles gut geht, verbreitet jemand Bemerkenswertes versehentlich die Desinformation per Tweet, was dann zu einer Berichterstattung in größeren und angeseheneren Medien führt. #DraftMyWife wurde ziemlich früh als Schwindel entlarvt und in der Washington Post, dem Guardian und anderswo entlarvt. Das Problem ist, sich die Mühe zu machen, Desinformationskampagnen wie diese zu korrigieren, kann das Ziel erreichen, das Meme so weit wie möglich zu verbreiten – ein Prozess, der Amplifikation genannt wird.

Meme, das ein Foto eines Panzers zeigt, der eine Rakete abfeuert, mit der Aufschrift:

Memes im Internet machen es einfach, Falschmeldungen und psychologische Operationen auf internationaler Ebene durchzuführen. Wir sollten sie als ernsthafte Bedrohung betrachten. Die gute Nachricht ist, dass ein Gesetzentwurf, der im US-Kongress in Arbeit ist, eine nationale Kommission bilden würde, um die Bedrohung durch ausländische und inländische Akteure zu bewerten, die soziale Medien manipulieren, um Schaden anzurichten.

Sich nur auf diese Akteure zu konzentrieren, verfehlt jedoch den Punkt, aus dem gleichen Grund, aus dem diese meme-inspirierten militärischen Rekrutierungskampagnen den Punkt verfehlt haben. Memetische Kriegsführung funktioniert nur, wenn diejenigen, die sie führen, sich auf eine massive öffentliche Beteiligung verlassen können, um die Meme zu verbreiten und ihre ursprünglichen Autoren zu verschleiern. Anstatt also die Meme-Schöpfer zu verfolgen, könnten Politiker und Institutionen, die dem Meme-Krieg entgegenwirken wollen, besser die Institutionen stärken, die zuverlässige Informationen erstellen und verbreiten – die Medien, die Wissenschaft, überparteiliche Regierungsbehörden und so weiter –, während die US-Cyberverteidigung funktioniert mit den Plattformunternehmen, um die Einflussnahme auszurotten.

Und wenn das nicht funktioniert, geben Sie Carl die Schuld.


Joan Donovan leitet das Technology and Social Change Research Project im Shorenstein Center der Harvard Kennedy School of Government.

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