Wissenschaftlern zum Erfolg verhelfen

Narzisse mavalvala

Bryce Vickmark

Im September wurde Nergis Mavalvala, PhD ’97, die erste Frau, die als Dekanin der MIT School of Science fungierte und damit die Nachfolge von Donner Professor of Mathematics Michael Sipser antrat.

Geboren und aufgewachsen in Pakistan, lernte Mavalvala das MIT erstmals während ihres Studiums am nahegelegenen Wellesley College kennen. Nachdem sie 1997 am Institut promoviert hatte, trat sie 2002 der Fakultät bei. Sie ist Curtis- und Kathleen-Marble-Professorin für Astrophysik und ein führendes Mitglied von LIGO, dem Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory, das 2016 durch die Erkennung von Wellen für Schlagzeilen sorgte im Gefüge der Raumzeit, verursacht durch die Kollision von Schwarzen Löchern. Das Projekt brachte Mavalvalas Mentor, Rainer Weiss ’55, PhD ’62, einen Nobelpreis ein, und Mavalvala gewann unter anderem ein MacArthur-Stipendium für ihren Anteil an der Forschung.



Als stellvertretende Leiterin der Fakultät für Physik war sie in den letzten fünf Jahren für die akademische Programmierung und das Wohlergehen der Studenten verantwortlich und sie war Mitbegründerin des Physics Values ​​Committee, um die Fakultät in Fragen wie Respekt und Inklusion zu leiten. An Orten wie dem MIT gibt es diese Idee, dass, um in Wissenschaft und Bildung so exzellent zu sein wie wir, das auf Kosten aller anderen Aspekte des Menschseins gehen muss. Ich lehne diese Idee ab, sagte sie dem MIT News Office, als ihre Ernennung zur Dekanin bekannt gegeben wurde.

Die MIT Alumni Association sprach diesen Herbst mit Mavalvala, als sie sich in die Rolle einfand.

Wie haben Sie Ihre Erfahrungen als MIT-Student und Fakultätsmitglied darauf vorbereitet, Dekan zu werden?

Als ich Doktorand war, hatte ich meine Forschungsgruppe und meine Squash-Kollegen. Das waren meine zwei Welten; Ich habe nicht viel mit dem Rest des MIT interagiert. Ich denke, viele Doktoranden erleben diese Isolation, nachdem sie ihre Vorlesungen beendet haben. Als ich an die Fakultät kam, war es mir sehr wichtig, dass sich die Studenten meiner Gruppe mit der gesamten MIT-Gemeinschaft verbunden fühlen, und als Dekan weiß ich, dass ein Teil der bevorstehenden Aufgabe bei der Verbesserung der Erfahrung von Doktoranden darin besteht, diese Möglichkeiten für Verbindungen zu schaffen.

Außerdem begann ich als Fakultätsmitglied in zwei verschiedenen Forschungswelten zu koexistieren. Der Schwerpunkt meiner Karriere war die Detektion von Gravitationswellen. Aber als ich über neue Technologien nachdachte, die uns helfen könnten, empfindlichere Gravitationsdetektoren zu entwickeln, fand ich mich in einem wachsenden Gebiet namens Quantenoptomechanik wieder. Ich musste lernen, Fachjargon zu vermeiden, um meine Ideen zwischen Bereichen zu vermitteln, die ganz unterschiedliche Sprachen sprechen. Dies verbesserte meinen Unterricht und half mir, mich auf das Amt des Dekans vorzubereiten.

Gibt es einen Ort auf dem Campus, an dem Sie als Student gerne Zeit verbracht haben?

Gebäude 20 – das leider nicht mehr existiert. Es wurde während des Zweiten Weltkriegs, als das MIT an der Erfindung des Radars beteiligt war, an der Stelle des heutigen Stata Center errichtet und beherbergte später verschiedene Programme, darunter unser Labor. Es war einer dieser Orte, an denen man tun und lassen konnte, was man wollte, und damit davonkam. Wir könnten Löcher in die Wand bohren, Kabel zwischen verschiedenen Flügeln des Gebäudes verlegen. Meine schönsten Momente als Student hatte ich in diesem baufälligen, aber geschichtsträchtigen Gebäude.

Gerüchten zufolge hielten Sie es für verrückt, als Sie zum ersten Mal von Rai Weiss’ Plan für LIGO hörten. Wie denkst du jetzt über verrückte Wissenschaft?

Als Rai mir zum ersten Mal von Gravitationswellen erzählte, war das kein so großer Sprung. Aber als er mir von dem Experiment erzählte – dass wir, um diese Wellen nachzuweisen, die Bewegung von vier Kilometer voneinander entfernten Spiegeln mit der Genauigkeit eines Tausendstels der Größe eines Protons messen müssten –, hielt ich ihn für verrückt. [ Lacht. ] Das war der eigentliche Vertrauensvorschuss: der Versuch, es technologisch durchzuziehen. Ich muss sagen, das war im Laufe der Jahre eines der lohnendsten Dinge. Die Detektion von Gravitationswellen kam 25 Jahre in meine Arbeit hinein, aber im Laufe der Zeit gab es all diese neuen Technologien. Anfangs wussten wir nicht, wie man die Winkel von Spiegeln misst. Jetzt tun wir es. Wir wussten nicht, wie man einen Laser herstellt, der leise genug ist, um diese Messung durchzuführen. Dann haben wir es geschafft. Diese Meilensteine ​​haben uns am Laufen gehalten.

Als ich mich 1990 Rais Gruppe anschloss, dachten viele Leute in der wissenschaftlichen Gemeinschaft, dass LIGO niemals funktionieren würde. Ich habe es geliebt, in der Bande der Außenseiter zu sein, weil man so innovativ und kreativ sein kann, ohne die Zwänge der Konformität. Du konntest Dinge ausprobieren und musstest dir keine Sorgen machen, dass die Leute dich für verrückt halten würden, weil sie es waren schon dachte, du wärst verrückt.

Das Besondere am Dekanat ist, dass ich in noch größerem Umfang den Erfolg anderer Menschen ermöglichen kann, als ich es als Fakultätsmitglied konnte. Und ich habe von Rai gelernt, dass es ein sehr wichtiger Teil ist, anderen zum Erfolg zu verhelfen, wenn man die Leute wissen lässt, dass man hinter ihnen steht. Er glaubte wirklich an die Wissenschaft und die Menschen, mit denen er arbeitete, also glaubten wir, dass wir es auch schaffen könnten.

Dies ist eine Zeit in unserer Gesellschaft, in der die Rolle der Grundlagenforschung und -forschung bei unserer Reaktion auf Covid-19 wirklich in den Vordergrund gerückt ist.

Können Sie mehr darüber sagen, was Sie als Dekan der School of Science erreichen möchten?

Ich habe eine der besten Wissenschaftsschulen der Welt geerbt. Also muss es für mich eine besonders wichtige Priorität sein, das nicht zu vermasseln, richtig?

Dies ist eine Zeit in unserer Gesellschaft, in der die Rolle der Grundlagenforschung und -forschung bei unserer Reaktion auf Covid-19 wirklich in den Vordergrund gerückt ist. Ich denke an die erstaunlichen Dinge, die im gesamten MIT bei der Reaktion auf die Covid-Krise passieren, und an die Interaktion zwischen Wissenschaft und Technik bei der Entwicklung nicht nur der grundlegenden Ideen hinter Lösungen, sondern auch der Logistik für deren Bereitstellung. Ich denke, wenn dies vorbei ist, werden Bücher über die Koordinierungsbemühungen des MIT geschrieben werden, die den Ausgang der Pandemie verändert haben.

Wir Administratoren und Führungskräfte haben auch ein Geschenk erhalten: die Forderung nach Veränderungen in Fragen der Rassen- und sozialen Gerechtigkeit, in Bezug auf Vielfalt, Gerechtigkeit und Inklusion. Kurzfristig können wir unsere Praktiken und Richtlinien für die Einstellung überprüfen und sicherstellen, dass jede Person, die wir in unsere Gemeinschaft aufnehmen, erfolgreich sein kann. Langfristig müssen wir auch Pipelines bauen, um sicherzustellen, dass von klein auf Chancen an alle verteilt werden, die sie nutzen möchten, sowohl durch den Aufbau der Unterstützungsinfrastruktur als auch durch den Blick außerhalb des MIT auf die Gesellschaft insgesamt. Es liegt eine enorme Menge an Arbeit vor uns, aber ich nenne es ein Geschenk, weil ich zu keinem anderen Zeitpunkt so deutlich gespürt habe, dass wir es tun müssen und dass wir es schaffen werden.

Das sind die Prioritäten für mich: das höchste wissenschaftliche Niveau zu halten und die talentiertesten und vielfältigsten Menschen für diese Wissenschaft zu gewinnen.

Welche Rolle sollten Ihrer Meinung nach Alumni am MIT und in der School of Science spielen?

Eines der wichtigsten Dinge, die ich als Dekan tun möchte, ist, Alumni weiterhin zu engagieren. Ohne unsere Studierenden sind wir nichts, und diese Studierenden werden zu Alumni. Ein Teil unserer Aufgabe als Fakultät und Dekane ist es, dieses Kontinuum zu würdigen. Auch wenn sie unseren Campus verlassen haben, sind Alumni immer noch Teil unserer Gemeinschaft. Sie wollen, dass es das Beste ist, was es sein kann. Sie haben auch die Weisheit, die daraus entsteht, dass sie eine Weile weg waren.

Wenn schwierige Entscheidungen zu treffen sind, können Alumni eine enorme Ressource sein, wenn wir fragen, wie es ihnen ergangen ist. Wenn eine bestimmte Politik, die wir durchdenken, umgesetzt worden wäre, als sie hier waren, was könnten ihre Erfahrungen gewesen sein? Die Alumni helfen uns auch, indem sie Mentoren für unsere Studenten sind; Es ist wirklich wichtig, dass die Studierenden die verschiedenen Wege sehen, die Alumni gegangen sind, um dorthin zu gelangen, wo sie sind. Und es gibt viele Alumni, die sehr großzügig sind und uns helfen, unsere Programme zu finanzieren. Aber es geht auch in die andere Richtung, indem das Institut ihnen wiederum das Wissen und die Weisheit bietet, die hier geschaffen wird, und die Verbindung zum MIT unseren Alumni helfen kann, die besten Leute für die Zusammenarbeit zu finden. Ich halte das für eine sehr symbiotische Beziehung.

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